Zorro ártico: Perfectamente adaptado al ambiente helado, pero ¿qué sigue?

Hay una leyenda sobre el zorro ártico en Finlandia: todas las noches, el animal blanco y peludo corre a lo largo de las montañas del norte, provocando chispas cada vez que su cola grande y tupida roza las rocas. En finlandés, esas chispas se conocen como revontulet o foxfire. Conocemos las brillantes "chispas" con otro nombre: auroras boreales o auroras boreales.

Hoy, Finlandia es uno de los pocos países donde el zorro ártico está en peligro. La caza excesiva del pelaje cálido de los animales en la región de Fennoscandia (que también incluye Suecia y Noruega) devastó las poblaciones de zorros allí a principios del siglo XX. La especie no se recuperó en esa región y permanece protegida en cada país. Solo unas pocas docenas de animales permanecen en la región.

Afortunadamente, Fennoscandia es un caso aislado. Los zorros árticos se pueden encontrar en niveles abundantes en todo el Ártico, incluyendo América del Norte, Europa y Asia. Los científicos estiman que cientos de miles de zorros árticos deambulan por la tundra gélida, un área demasiado fría para que crezcan los árboles pero donde los animales están perfectamente adaptados para sobrevivir.

El pelaje blanco de los zorros, que estimuló la espiral de población en Finlandia, también es un factor importante en la abundancia de la especie. El pelaje grueso, que es más cálido que cualquier otro pelaje, protege a los animales en temperaturas tan bajas como menos 58 grados. Además de la piel gruesa en el cuerpo y la cola, el pelaje también cubre las orejas del animal y las plantas de los pies, lo que le permite caminar y atravesar la nieve y el hielo más fríos. Y en los meses de invierno, el pelaje blanco también proporciona camuflaje, lo que permite a las especies cazar cualquier presa que puedan encontrar cuando las temperaturas son más bajas.

El pelaje del zorro no siempre es blanco. A medida que termina el invierno, el zorro se despoja de su bata blanca y cambia a una capa marrón o gris, una vez más, un camuflaje perfecto para cuando el suelo está cubierto de plantas y presas como lemmings y pájaros abundan.

Otra adaptación que le ha servido bien al zorro es su agudo sentido del oído. Esas orejas cubiertas de pelo pueden sentir cualquier presa que se mueva debajo incluso de la nieve más densa. Cuando el zorro oye que un animal se mueve, se abalanza, y esos pies cubiertos de piel le permiten cavar y, finalmente, cenar.

Zorros árticos vs. cambio climático

Queda por ver qué tan bien las adaptaciones del zorro ártico servirán a la especie como ambientes cálidos del norte debido al cambio climático. La investigación publicada a principios de este año en Proceedings of the Royal Society B advierte que los lemmings, la presa favorita del zorro, son "altamente sensibles al cambio climático". El estudio encontró que las poblaciones de búhos nevados en Groenlandia disminuyeron un 98 por ciento después de que la población de lemming del área colapsó. Aunque los zorros árticos son comedores generalistas y consumirán todo lo que puedan encontrar, la falta de lemmings tuvo "efectos notables en su rendimiento reproductivo" en el área. Investigaciones anteriores han demostrado que las poblaciones de lemming tienden a colapsar cada tres o cinco años, seguidas de un colapso en las poblaciones de zorros árticos. Ambas especies generalmente se recuperan en condiciones ambientales normales.

El cambio climático también podría generar una mayor competencia en el hábitat del zorro ártico. Los zorros rojos se están moviendo cada vez más hacia el norte hacia áreas donde antes no vivían, como Finlandia, Rusia y otras regiones. Los zorros rojos no solo comen la misma presa, sino que son más grandes y más agresivos que los zorros árticos y se sabe que atacan a sus primos blancos. No parece que los zorros rojos maten a los zorros árticos, pero se ha observado que las madres de zorros árticos abandonan a sus crías después de un ataque de zorro rojo.

Otros cambios podrían afectar al zorro ártico. Según un informe (pdf) de la Comisión de Supervivencia de Especies de la UICN, el calentamiento de las temperaturas podría convertir lentamente el hábitat de la tundra en bosques boreales, hábitat que es una novedad para el zorro ártico. Los árboles proporcionan nuevos lugares para que las presas vivan y se escondan, y aún no se sabe si los zorros podrían adaptarse a ese cambio.

Y luego está el oso polar, con el que el zorro ártico está estrechamente vinculado. Los zorros tienen la costumbre de hurgar en los restos de asesinatos dejados por los osos polares. Si las poblaciones de osos polares disminuyen como se esperaba debido al cambio climático, los zorros podrían perder una fuente principal de sus alimentos.

Afortunadamente, los zorros árticos son criadores prodigiosos, generalmente producen entre cinco y ocho cachorros, pero a veces producen hasta 25 cachorros por camada. Maduran rápidamente, alcanzando la edad reproductiva en menos de un año, permitiendo que todo el ciclo comience de nuevo. Si la especie tiene suficientes presas para comer, entonces el zorro ártico no irá a ningún lado pronto.

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