¿Ves ese extraño resplandor en el bosque por la noche? Es foxfire, y es hermoso.

Si alguna vez te encuentras caminando por un bosque húmedo y oscuro por la noche sin ninguna linterna, podrías ser testigo de algo increíble. Si tiene suerte, en la maleza concentrada en y alrededor de los troncos podridos, notará un brillo verde o azul.

Durante siglos, esto se llamó fuego de hadas o will-o-the-wisp y se atribuyó a algo místico. Aristóteles pensó que era un fuego frío que ardía en los troncos, y en 1555, el sacerdote y erudito sueco Olaus Magnus escribió sobre hongos luminosos en madera podrida. Saber que el brillo aparece en la madera podrida es una cosa, pero saber cómo y por qué es otra. No fue hasta 1823 que la fuente real salió a la luz y quizás sea aún más extraño que las explicaciones sobrenaturales.

El extraño brillo es foxfire, que puede crear una luz lo suficientemente brillante como para leer. De hecho, la gente ha usado foxfire para iluminar sus hogares o como antorchas improvisadas como si fuera fuego. Pero en lugar de llamas, proviene de hongos bioluminiscentes que se alimentan de los troncos podridos y emanan una luz azul-verde.

En realidad, no es la madera podrida la que crece verde o azul, sino los hilos de hongos o micelio que se extienden sobre la madera podrida. Con algunas especies, es la tapa del hongo la que brilla. La luz es el resultado de una reacción química que se produce mientras el hongo se descompone y consume la madera.

Comprende cómo funciona foxfire

Al tratar de entender cómo los hongos crean su luz, los investigadores de Krasnoyarsk, Moscú y Nagoya observaron más de cerca las reacciones entre la luciferina y la luciferasa, las dos sustancias necesarias para la luminiscencia. Al mirar más de cerca, sabían que podían descifrar el secreto de por qué al menos brillan algunas especies de hongos.

"El avance se produjo cuando los científicos estudiaban los extractos calientes de una serie de hongos no luminiscentes", informa PhysOrg. "Algunas fracciones comenzaron a brillar cuando se mezclaron con extractos fríos que contienen enzimas de hongos luminiscentes. En estas fracciones, los investigadores encontraron precursores de luciferina. Las concentraciones de estos compuestos fueron aproximadamente 100 veces más altas que en especies luminiscentes, donde los precursores de luciferina pueden no se acumulan porque se consumen constantemente en el proceso de luminiscencia ".

Los investigadores identificaron hispidina, un metabolito fúngico que puede crear las dos enzimas necesarias para la bioluminiscencia.

¿Por qué un hongo necesita brillar?

Recientemente nos hemos acercado a entender el cómo, pero aún queda el por qué. Hay unas 71 especies de hongos que pueden producir luz. Exactamente cómo cada especie maneja esto sigue siendo un misterio, pero también lo es la razón para brillar. ¿Por qué molestarse?

Las ideas incluyen atraer artrópodos dispersores de esporas, o tal vez disuadir a los insectos que podrían alimentarse del hongo. El blog de Cornell Mushroom señala: "La iluminación también puede desalentar los hongos fototrópicos negativos, especialmente los que se encuentran en el suelo (de ahí una explicación de por qué los micelios de estas especies también brillan) ... Una idea alternativa es que la bioluminiscencia es un producto secundario de Degradación de la lignina: las reacciones que conducen a la producción de luz pueden generar antioxidantes para proteger al hongo de los peróxidos tóxicos liberados durante la digestión de la lignina ".

Un estudio de 2015 mostró que el micelio de Neonothopanus gardneri sigue el ritmo circadiano, regulando los niveles de luciferina, reductasa y luciferasa (el compuesto químico y las enzimas que se combinan para producir luz) para alcanzar su punto máximo durante la noche. Esto parece apuntar a atraer a propósito los insectos nocturnos.

Los investigadores utilizaron hongos falsos iluminados por LED verdes internos para ver si atraerían insectos de la misma manera que lo haría un hongo bioluminiscente. Descubrieron que los escarabajos, las moscas, las hormigas y otros insectos se sentían mucho más atraídos por los hongos brillantes que las trampas oscuras utilizadas como control.

"Por lo tanto, el control circadiano puede optimizar el uso de energía para cuando la bioluminiscencia es más visible, atrayendo insectos que a su vez pueden ayudar en la dispersión de esporas, beneficiando así a los hongos que crecen debajo del dosel del bosque, donde el flujo del viento se reduce en gran medida", señalan los autores del estudio.

El truco para ver foxfire

Entonces, ¿cómo puedes experimentar foxfire por ti mismo?

Kim Coder, de Gardening 123, aconseja: "La mejor manera de ver foxfire es en viejos y húmedos bosques de robles, donde muchas ramas muertas grandes y tocones viejos cubren el suelo. Foxfire se puede ver en la primavera mientras el suelo del bosque se calienta. La luz es tan tenue, muchas personas nunca lo notan. Para ver foxfire, elija una noche sin luna. Manténgase alejado de áreas con luces artificiales y no use una linterna. Sus ojos deben estar bien ajustados a la oscuridad ".

El objetivo es salir en una noche oscura, con una temperatura suave y caminar en bosques húmedos pero no mojados. Piense en foxfire como Ricitos de oro: ni demasiado caliente, ni demasiado frío, ni demasiado húmedo, ni demasiado seco. Cuando las condiciones son correctas y estás en el lugar correcto con los ojos ajustados a la oscuridad, el bosque a tu alrededor brillará, y es mágico.

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