Usted y un árbol de ginkgo pueden ayudar a los científicos a estudiar el cambio climático.

Un árbol de ginkgo en Tokio muestra su verde follaje de verano. (Foto: Blew_s / Shutterstock)

La mayoría de nosotros no puede hacer mucho para detener el cambio climático, pero hacer un poco aún es mejor que nada. Y junto con los muchos cambios en el estilo de vida que pueden reducir nuestras huellas de carbono, una forma infravalorada de ayudar es ser un ciudadano científico. Este agosto, si tiene algo de tiempo libre y acceso legal a un árbol de ginkgo, hay una manera fácil de ayudar a los investigadores a estudiar este desorden cada vez más intenso.

Los árboles de Ginkgo biloba son fósiles vivos, como los viajeros del tiempo del período Triásico. Las huellas más antiguas de su especie se remontan a más de 200 millones de años, incluidas las icónicas hojas en forma de abanico de los primeros días de los dinosaurios. La especie ha sufrido tres extinciones masivas, pero ahora es el único sobreviviente en toda una clase taxonómica, y podría ser la especie de árbol más antigua que existe en la actualidad.

Debido a que los árboles de ginkgo no han cambiado mucho en todo ese tiempo, están en una posición única para ayudarnos a aprender cómo era la Tierra hace muchos millones de años, y cómo podría ser en los próximos siglos. La larga continuidad de los ginkgos hace que sea más fácil para los científicos comparar especímenes modernos con restos prehistóricos, lo que puede revelar cómo la atmósfera de la Tierra ha cambiado naturalmente con el tiempo y cómo el cambio climático acelerado de hoy podría afectar la vida de las plantas (y, por extensión, a nosotros) en el futuro cercano.

Esa es la idea detrás del proyecto de Atmósferas Fósiles de la Institución Smithsonian, que utiliza hojas de ginkgo modernas y antiguas para crear un registro más claro de los cambios atmosféricos a través del tiempo. En una parte del proyecto, los investigadores cultivan árboles de ginkgo en invernaderos con niveles variables de dióxido de carbono, y luego estudian cómo los diferentes niveles de CO2 afectan las células en las hojas. Con estos datos, explican, "deberíamos poder recoger una hoja de ginkgo fósil y conocer la composición del aire en el que creció".

Para la otra parte del proyecto, los investigadores dependen de la ayuda de científicos ciudadanos. Esta es una iniciativa multifase, como informa Meilan Solly para la revista Smithsonian, que incluye un componente a largo plazo y uno que solo se extenderá hasta agosto.

Hojas de lectura

Los árboles de ginkgo tienen hojas distintivas en forma de abanico, que son verdes todo el verano antes de volverse de un amarillo vivo en otoño. (Foto: V.apl / Shutterstock)

El objetivo principal de este proyecto es aclarar la relación entre los niveles de CO2 atmosférico y dos tipos de células - estomáticas y epidérmicas - en las hojas de ginkgo. Una vez que se entienda completamente, las hojas de ginkgo fosilizadas deberían proporcionar indicadores climáticos más confiables, explican los investigadores, un término para fuentes de datos que pueden revelar detalles sobre climas del pasado distante.

Un indicador climático encontrado en las plantas es el índice estomático, o la cantidad de pequeños agujeros de intercambio de gases (estomas) en una hoja en comparación con la cantidad de otras células. Los estomas son clave para la fotosíntesis, ya que permiten que las plantas absorban CO2 y agua mientras liberan oxígeno. Las plantas regulan su intercambio de gases abriendo y cerrando sus estomas, y su número óptimo de estomas depende de varios factores ambientales. Los niveles atmosféricos de CO2 son el factor dominante, explican los investigadores, pero otras variables como la temperatura y la humedad también juegan un papel, y todavía no entendemos completamente cómo funciona esta combinación de influencias.

En el experimento del invernadero, los investigadores están cultivando 15 árboles de ginkgo a varios niveles de CO2. Sin embargo, a medida que monitorean esas hojas, también buscan un conjunto de datos mucho más amplio más allá de un grupo de solo 15 árboles. Y ahí es donde entra la ciencia ciudadana.

Después de volverse amarillas, las hojas de ginkgo generalmente caen abruptamente, a menudo cayendo en un solo día de otoño. (Foto: Fabrice Coffrini / AFP / Getty Images)

Como se señaló anteriormente, hay un par de formas de participar. La opción más nueva, disponible solo este mes, busca generar hojas de ginkgo de una variedad de hábitats. Según la paleobióloga Laura Soul, especialista en educación con atmósferas fósiles, esto brinda a los investigadores muchos más datos de los que podrían reunir por sí mismos. "No podemos salir y obtener hojas de todos los estados de América del Norte, pero el público puede", dice Soul a Solly, "y es por eso que la ciencia ciudadana desempeña [un] papel tan vital en lo que estamos haciendo".

Si desea ayudar a desempeñar ese papel, hay algunas cosas que debe saber antes de comenzar. Tendrá que unirse al proyecto en iNaturalist (que es gratuito), ya sea a través de su sitio web o aplicación móvil, y necesitará un teléfono inteligente o una computadora más una cámara. Su árbol de ginkgo debe tener al menos 10 pies de altura y debe estar ubicado en una propiedad pública o privada que tenga permiso para usar para este propósito. Identifique si el árbol es masculino o femenino (el sitio del proyecto ofrece consejos para ayudar), luego tome una foto de todo el árbol y una de sus bases, que publicará en iNaturalist. También deberá recolectar suavemente al menos seis hojas de un solo grupo corto, asegurarlas en un "emparedado de ginkgo de cartón" y luego enviarlas por correo a los investigadores.

Para obtener el protocolo completo sobre cómo recolectar, empaquetar y enviar sus muestras (incluida la dirección de correo del proyecto), consulte este PDF detallado de instrucciones del equipo de Atmósferas fósiles. Todas las muestras deben enviarse por correo antes de finales de agosto, así que no te entretengas. Al proporcionar instrucciones específicas y limitar el intervalo de tiempo a un mes, los investigadores están tratando de limitar la cantidad de variables que pueden afectar el recuento de estomas. Con muestras bastante estandarizadas, todas recolectadas en el mismo mes, esperan enfocarse solo en algunos factores como el rango geográfico, la temperatura, la lluvia, la elevación y la latitud.

Un primer plano de las hojas de un árbol de ginkgo, cuyo icónico follaje en forma de abanico podría ser incluso más antiguo que los dinosaurios. (Foto: Istvan Balogh / Shutterstock)

Otra opción es una herramienta en línea para el recuento de estomas, que permite que cualquier persona con conexión a Internet ayude a los investigadores al contar los estomas en fotos de hojas de ginkgo modernas y fosilizadas. Esto puede ser complicado, pero la herramienta ofrece consejos y tutoriales, y también cuenta con un modo de "conteo más fácil" para ayudarlo a perfeccionar sus habilidades antes de probar el conteo estomatal más avanzado. Según el sitio, más de 3, 300 voluntarios han completado casi 25, 000 clasificaciones desde el lanzamiento del proyecto en 2017.

Soul le dice a Solly que este tipo de investigación se está volviendo "vital" para la ciencia del clima, ya que nos permite recopilar más datos en menos tiempo sobre un tema cada vez más urgente. Si bien eso es generalmente bueno para cualquier persona en el planeta, proyectos como este también pueden ayudar a más personas a interesarse e involucrarse con la ciencia. Y de todos los posibles temas científicos, este necesita todo el entusiasmo que pueda obtener.

"El beneficio real [para los voluntarios] es participar en un proyecto que en realidad responde preguntas útiles sobre nuestro clima cambiante", dice Soul, "que es uno de los problemas más acuciantes que enfrentamos en este momento".

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