Un estudio halla que los gatos al aire libre son asesinos prolíficos

Los dueños de gatos a menudo se preguntan sobre la vida secreta de sus mascotas al aire libre, pero pocos tienen la curiosidad de seguirlos por el vecindario. Y gracias a un nuevo estudio de la Universidad de Georgia y National Geographic, eso no es necesario: los investigadores conectaron cámaras de video a 60 gatos domésticos que se les permite salir, con la esperanza de aprender cómo los felinos que deambulan libremente pasan su tiempo libre.

¿La respuesta? Alrededor de un tercio de los gatos domésticos mataron el tiempo al matar la vida silvestre.

Eso puede no sorprender a los dueños de gatos que regularmente encuentran pequeños cadáveres en sus puertas, pero el estudio sugiere que los gatos domésticos matan aún más prolíficamente de lo que mucha gente cree. Los investigadores encontraron que los gatos que mataron lo hicieron aproximadamente 2.1 veces por semana que pasaron afuera, pero trajeron a casa menos del 25 por ciento de sus asesinatos. Eso podría significar que los gatos estadounidenses matan más que la estimación anterior de mil millones de aves nativas y otros animales cada año, posiblemente hasta 4 mil millones.

"Los resultados fueron ciertamente sorprendentes, si no sorprendentes", dice la investigadora de UGA y autora principal Kerrie Anne Loyd. "En el condado de Athens-Clarke, descubrimos que alrededor del 30 por ciento de los gatos de la muestra lograron capturar y matar presas, y que esos gatos promediaron aproximadamente una muerte por cada 17 horas al aire libre, o 2.1 muertes por semana. También fue sorprendente aprende que los gatos solo trajeron el 23 por ciento de sus asesinatos a una residencia ".

Trabajando con el Departamento de Imágenes Remotas de National Geographic, Loyd y sus colegas conectaron cámaras de video livianas (conocidas como Crittercams o "KittyCams" en este caso) a 60 gatos domésticos al aire libre en Athens, Georgia. Los dueños de los gatos se ofrecieron como voluntarios para el estudio respondiendo anuncios. en periódicos locales, y descargas de imágenes de las cámaras al final de cada día de grabación. El estudio se extendió durante las cuatro estaciones, y Loyd dice que los gatos tenían un promedio de cinco a seis horas afuera diariamente.

Los gatos mataron a una amplia gama de animales salvajes, incluidos lagartos, topillos, ardillas, pájaros, ranas y serpientes (ver el gráfico a continuación). El estudio no incluyó gatos salvajes, pero investigaciones anteriores sugieren que los felinos sin dueño son al menos tan mortales como sus primos más mimados. Un estudio de 2010 de la Universidad de Nebraska, por ejemplo, encontró que los gatos salvajes han llevado a la extinción de 33 especies de aves en todo el mundo, y que se aprovechan más de la vida silvestre nativa que no nativa. De hecho, dado que los gatos domesticados no son nativos de América del Norte, esto lleva a algunos defensores de la vida silvestre a considerar a los gatos como una especie invasora, a la par del kudzu o la carpa asiática.

"Si extrapolamos los resultados de este estudio en todo el país e incluimos gatos salvajes, descubrimos que los gatos probablemente matan a más de 4 mil millones de animales por año, incluidos al menos 500 millones de aves", dice George Fenwick, presidente de American Bird Conservancy., en un comunicado de prensa sobre el estudio. "La depredación de gatos es una de las razones por las que una de cada tres especies de aves estadounidenses está en declive".

"Creo que será imposible negar la matanza continua de la vida silvestre por parte de los gatos al aire libre dada la documentación en video y la credibilidad científica que aporta este estudio", agrega Michael Hutchins, director ejecutivo y CEO de la Sociedad de la Vida Silvestre. "Hay un enorme precio ambiental que estamos pagando todos los días cuando le damos la espalda a nuestra vida silvestre nativa a favor de proteger a toda costa a los gatos depredadores no nativos, mientras ignoramos la verdad incómoda sobre la mortalidad que infligen".

Consulte el sitio web de KittyCams para ver fotos, videos y datos del estudio. Para obtener consejos sobre cómo mantener a los gatos adentro, consulte la Iniciativa de mascotas en interiores de la Universidad Estatal de Ohio o el Programa de gatos en interiores de American Bird Conservancy. Y si conoces a un gato al que no se le puede encerrar, al menos podrías colocarle una campana en el cuello o incluso vestirlo con un "babero para gatos" que protege a las aves. (Advertencia justa: el gato puede querer matarte en su lugar).

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