Todo lo que siempre quisiste saber sobre las plantas rodadoras

Al igual que los vaqueros, los vagones y los búfalos, las plantas rodadoras son íconos del Viejo Oeste. Estas bolas retorcidas de follaje muerto que ruedan por los desiertos y el campo abierto son elementos básicos de las películas occidentales y la imaginación estadounidense.

Pero la verdad sobre las plantas rodadoras no es tan simple. Pueden ser símbolos románticos de nuestra historia de amor nacional con el Salvaje Oeste, pero las plantas rodadoras también son hierbas invasoras llamadas cardo ruso, y muchos occidentales modernos temen que se hagan cargo.

Cómo llegaron aquí

En 1873, inmigrantes rusos llegaron a Dakota del Sur con semillas de lino aparentemente contaminadas con semillas de cardo ruso (Salsola tragus). Una vez sembrados, estos invasores de otro continente brotaron rápidamente, sin obstáculos de depredadores naturales y enfermedades para mantenerlos bajo control. Cada invierno después de la muerte de las plantas de cardo ruso, las partes frágiles y espesas se desprenden de las raíces y se van volando, dispersando las semillas donde sea que caigan (alrededor de 250, 000 por planta).

Debido a que el cardo ruso prospera con poca precipitación y explota fácilmente la tierra perturbada despojada de especies nativas, fue capaz de apoderarse rápidamente de los vastos campos agrícolas y los pastizales sobrepasados ​​del árido oeste. A fines del siglo XIX, este intruso ya había recorrido su camino a través de la mayoría de los estados del oeste y hacia Canadá, transportado por el viento e incluso por vagones de ferrocarril.

Un botánico del gobierno enviado a investigar a principios de la década de 1890 apenas podía creer lo que veía: "Un área casi continua de aproximadamente 35, 000 millas cuadradas se ha cubierto más o menos con el cardo ruso en un período relativamente breve de veinte años".

La vida de una planta rodadora

Las tumbas pueden crecer varios pies de altura. (Foto: miheco [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Cuando pensamos en las plantas rodadoras, rara vez imaginamos nuevos arbustos de cardo ruso, que muchos consideran hermosos con sus tallos a rayas de color rojo púrpura, hojas tiernas y flores delicadas. Con un crecimiento de seis pulgadas a tres pies de alto (con algunos brotes del tamaño de Volkswagen Beetle), más tarde desarrollan espinas afiladas.

Muchas especies animales se alimentan de los nuevos brotes suculentos, incluidos los ciervos mula, berrendo, perros de la pradera y aves. El heno de cardo ruso en realidad salvó al ganado del hambre durante el Dust Bowl de la década de 1930 cuando no había otro alimento disponible.

El cardo ruso es hermoso en flor antes de que se seque y se caiga. (Foto: miheco [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Pero hay un inconveniente. Las tumbas nunca han dejado de extenderse. Casi todos los estados de los EE. UU. Ahora albergan cardo ruso, así como varias especies más nuevas de plantas rodadoras que llegaron como inmigrantes de todo el mundo.

La actual sequía en el oeste ha sido una bendición particular para estos invasores ubicuos, lanzando una reciente explosión de esferas espinosas que ruedan a través de las mesas y a través de cañones y pueblos, e incluso creando una nueva especie híbrida gigante que actualmente se extiende por California.

Hoy en día, las plantas rodadoras no solo son una molestia agrícola y un peligro de incendio, sino que, como informa CNN, los acumulamientos masivos ahora a menudo entierran casas, bloquean carreteras y entradas de vehículos, e incluso barrican a las personas dentro de sus hogares, como se ve en estos videos:

En la víspera de Año Nuevo, los soldados estatales en el estado de Washington pasaron 10 horas sacando a los automovilistas de una planta rodadora que se apilaba entre 20 y 30 pies de altura en la carretera. Llamaron al desastre "tudongeddon".

#tumblegeddon Después de 10 horas de cierre de la SR 240 anoche en la víspera de Año Nuevo, se abrió alrededor de las 0430 gracias a @WSDOT_East. Todavía tenemos un auto abandonado atrapado en las rodadoras que se encontró a la luz del día, por suerte no había nadie en él. pic.twitter.com/df7XbnqafE

- Trooper C. Thorson (@ wspd3pio) 1 de enero de 2020

"La visibilidad era mala, lo que hizo que los autos se desaceleren", dijo el patrullero de la Patrulla Estatal de Washington Chris Thorson a USA Today. "Cuando se detuvieron, las plantas rodadoras se apilaron tan rápido que se envolvieron por completo en minutos. Es una especie de extraña mezcla de clima y circunstancias, no sé cómo explicarlo realmente. Es extraño. Es tan extraño porque no suceda. Por lo general, el 99 por ciento de las veces, puede conducir a través de plantas rodadoras ".

Todavía estamos trabajando para despejar el camino con @WSDOT_East. No estamos seguros de cuándo se abrirá la carretera. Tumbleweeds se apilan 20-30 pies en lugares. SC pic.twitter.com/zFbA3luscg

- Trooper C. Thorson (@ wspd3pio) 1 de enero de 2020

Emblemas americanos

Las tumbas ya eran una detestada plaga agrícola y una amenaza de incendio a fines del siglo XIX, pero eso no impidió que se inmortalizaran en las películas occidentales del siglo XX como roamers robustos, símbolos de nuestra reverencia nacional por el individualismo resistente, los espacios abiertos y divagando libertad fronteriza.

Dos westerns fueron nombrados por estos desordenados arbustos solitarios: una película muda de 1925 llamada "Tumbleweeds" y una película de Audie Murphy de 1953 llamada "Tumbleweed". Una película de 1935 de Gene Autry titulada "Tumbling Tumbleweeds" también presentó una canción exitosa del mismo nombre.

Escuche una versión posterior del vaquero cantante Roy Rogers y los Hijos de los Pioneros en este video:

Tumbleweeds continúa inspirando todo, desde títulos de libros y películas hasta nombres de restaurantes, negocios y bandas, un testimonio de su fuerza mítica grabada por primera vez en la psique estadounidense a través del poder de las pantallas grandes (y pequeñas).

Echa un vistazo a esta película y montaje de televisión de icónicas escenas de plantas rodadoras del Columbus Museum of Art:

Tumbleweed derribo

La guerra contra el cardo ruso y otras especies de plantas rodadoras se remonta casi al momento de su llegada accidental. Las opciones de manejo probadas y verdaderas incluyen la aplicación de pesticidas y cortar las plantas jóvenes o arrancarlas antes de que las semillas tengan la oportunidad de desarrollarse. Pero estos métodos a menudo son caros y requieren mucho tiempo.

En respuesta, los científicos comenzaron a probar varias opciones biológicas, como los insectos asesinos que pueden eliminar las plantas rodadoras de forma natural y más eficiente. Además, el Servicio de Investigación Agrícola de los Estados Unidos anunció recientemente el descubrimiento de dos patógenos fúngicos prometedores que infectan y matan las plantas rodadoras. No es sorprendente que los hongos se descubrieran en plantas de cardo ruso infectadas que crecen en las estepas euroasiáticas, el hogar original de las plantas rodadoras.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se escribió en julio de 2016.

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