Todo lo que necesitas saber sobre la órbita de la Tierra y el cambio climático.

La ciencia del clima es un negocio complicado, y comprender hasta qué punto el cambio climático es hecho por el hombre también requiere una comprensión de los poderosos ciclos naturales de la Tierra. Uno de esos ciclos naturales involucra la órbita de la Tierra y su complicada danza con el sol.

Lo primero que debe saber sobre la órbita de la Tierra y su efecto sobre el cambio climático es que las fases orbitales ocurren durante decenas de miles de años, por lo que las únicas tendencias climáticas que los patrones orbitales podrían ayudar a explicar son las de largo plazo.

Aun así, observar los ciclos orbitales de la Tierra puede ofrecer una perspectiva invaluable sobre lo que está sucediendo a corto plazo. Lo más notable es que te sorprenderá saber que la tendencia actual de calentamiento de la Tierra está ocurriendo a pesar de una fase orbital relativamente fría. Por lo tanto, es posible apreciar mejor el alto grado en que el calentamiento antropogénico debe tener lugar en contraste.

No es tan simple como podría pensar

Muchas personas podrían sorprenderse al saber que la órbita de la Tierra alrededor del sol es mucho más complicada que los simples diagramas estudiados en las aulas de ciencias de la infancia. Por ejemplo, hay al menos tres formas principales en que la órbita de la Tierra varía a lo largo de milenios: su excentricidad, su oblicuidad y su precesión. La ubicación de la Tierra dentro de cada uno de estos ciclos tiene un efecto significativo en la cantidad de radiación solar y, por lo tanto, en el calor, al que se expone el planeta.

Echa un vistazo a este video educativo imperdible para una presentación visual sobre la complicada órbita de la Tierra:

Excentricidad orbital de la tierra

La órbita de la Tierra alrededor del sol es más un óvalo en lugar de un círculo. El grado de elipse orbital de un planeta se conoce como su excentricidad. Esta imagen muestra una órbita con una excentricidad de 0.5. (Foto: NASA)

A diferencia de lo que se muestra en muchos diagramas del sistema solar, la órbita de la Tierra alrededor del sol es elíptica, no perfectamente circular. El grado de elipse orbital de un planeta se conoce como su excentricidad. Lo que esto significa es que hay épocas del año en que el planeta está más cerca del sol que en otros momentos. Obviamente, cuando el planeta está más cerca del sol, recibe más radiación solar.

El punto en el que la Tierra pasa más cerca del sol se llama perihelio, y el punto más alejado del sol se llama afelio.

Resulta que la forma de la excentricidad orbital de la Tierra varía con el tiempo de ser casi circular (baja excentricidad de 0.0034) y levemente elíptica (alta excentricidad de 0.058). Se necesitan aproximadamente 100, 000 años para que la Tierra experimente un ciclo completo. En períodos de alta excentricidad, la exposición a la radiación en la Tierra puede fluctuar más salvajemente entre los períodos de perihelio y afelio. Esas fluctuaciones son también mucho más leves en tiempos de baja excentricidad. Actualmente, la excentricidad orbital de la Tierra es de aproximadamente 0.0167, lo que significa que su órbita está más cerca de ser más circular.

Oblicuidad axial de la tierra

El ángulo de inclinación de la Tierra varía. Estas variaciones axiales se denominan oblicuidad de un planeta. (Foto: NASA)

La mayoría de la gente sabe que las estaciones del planeta son causadas por la inclinación del eje de la Tierra. Por ejemplo, cuando es verano en el hemisferio norte e invierno en el hemisferio sur, el Polo Norte de la Tierra se inclina hacia el sol. Las estaciones también se invierten cuando el Polo Sur se inclina más hacia el sol.

Sin embargo, lo que mucha gente no se da cuenta es que el ángulo en el que la Tierra se inclina varía de acuerdo con un ciclo de 40, 000 años. Estas variaciones axiales se denominan oblicuidad de un planeta.

Para la Tierra, la inclinación del eje varía entre 22.1 y 24.5 grados. Cuando la inclinación es mayor, las estaciones también pueden ser más severas. Actualmente, la oblicuidad axial de la Tierra es de aproximadamente 23, 5 grados, aproximadamente en la mitad del ciclo, y está en una fase decreciente.

La precesión de la tierra

Quizás la más complicada de las variaciones orbitales de la Tierra es la de la precesión. Básicamente, debido a que la Tierra se tambalea sobre su eje, la estación particular que ocurre cuando la Tierra está en perihelio o afelio varía con el tiempo. Esto puede crear una profunda diferencia en la severidad de las estaciones, dependiendo de si vives en el hemisferio norte o sur. Por ejemplo, si es verano en el hemisferio norte cuando la Tierra está en perihelio, es probable que ese verano sea más extremo. En comparación, cuando el hemisferio norte experimenta el verano en afelio, el contraste estacional será menos severo. La siguiente imagen puede ayudar a visualizar cómo funciona esto:

(Foto: GregBenson [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Este ciclo fluctúa aproximadamente entre 21 y 26, 000 años. Actualmente, el solsticio de verano en el hemisferio norte ocurre cerca del afelio, por lo que el hemisferio sur debería experimentar contrastes estacionales más extremos que el hemisferio norte, siendo todos los demás factores iguales.

¿Qué tiene que ver el cambio climático con él?

En pocas palabras, mientras más radiación solar bombardee la Tierra en un momento dado, más cálido debería ser el planeta. Por lo tanto, el lugar de la Tierra en cada uno de estos ciclos debería tener un efecto medible en las tendencias climáticas a largo plazo, y lo hace. Pero eso no es todo. Otro factor tiene que ver con qué hemisferio está recibiendo el mayor bombardeo. Esto se debe a que la tierra se calienta más rápido que los océanos, y el hemisferio norte está cubierto por más tierra y menos océano que el hemisferio sur.

También se ha demostrado que los cambios entre los períodos glaciales e interglaciales en la Tierra están más relacionados con la severidad de los veranos en el hemisferio norte. Cuando los veranos son suaves, queda suficiente nieve y hielo durante toda la temporada, manteniendo una capa glacial. Sin embargo, cuando los veranos son demasiado calurosos, se derrite más hielo en verano que el que se puede reponer en invierno.

Dado todo esto, podríamos imaginar una "tormenta orbital perfecta" para el calentamiento global: cuando la órbita de la Tierra está en su excentricidad más alta, la oblicuidad axial de la Tierra está en su mayor grado, y el hemisferio norte está en perihelio en el solsticio de verano.

Pero eso no es lo que vemos hoy. En cambio, el hemisferio norte de la Tierra actualmente experimenta su verano en afelio, la oblicuidad del planeta se encuentra actualmente en la fase decreciente de su ciclo, y la órbita de la Tierra está bastante cerca de su fase más baja de excentricidad. En otras palabras, la posición actual de la órbita de la Tierra debería dar lugar a temperaturas más frías, pero en cambio la temperatura promedio del planeta está en aumento.

Conclusión

La lección inmediata de todo esto es que debe haber más en la temperatura promedio de la Tierra de lo que se puede explicar a través de las fases orbitales. Pero también se esconde una lección secundaria: el calentamiento global antropogénico, que los científicos del clima creen abrumadoramente que es el principal culpable de nuestra tendencia actual al calentamiento, es al menos lo suficientemente poderoso a corto plazo para contrarrestar una fase orbital relativamente fría. Es un hecho que al menos debería hacernos una pausa para considerar el profundo efecto que los humanos pueden tener sobre el clima, incluso en un contexto de los ciclos naturales de la Tierra.

Artículos Relacionados