Tienes 17 expresiones faciales diferentes para mostrar felicidad (y esa es razón para sonreír)

En el estudio inicial de las expresiones emocionales, los investigadores creían que los humanos solo tenían seis emociones básicas: ira, asco, miedo, felicidad, tristeza y sorpresa. Investigadores posteriores creyeron que podría haber hasta siete u ocho. Cada emoción fue calzada en una de esas categorías.

Eso no tenía mucho sentido para Aleix Martínez, un científico cognitivo y profesor de ingeniería eléctrica e informática en la Universidad Estatal de Ohio.

"Siempre pensé que era muy extraño por muchas razones", le dice Martínez a Site. "Primero, era un número pequeño. Pero más importante, ¿por qué tantas emociones negativas y solo una expresión feliz? Tendemos a ser más felices que enojados o disgustados".

Después de un estudio reciente que involucró a más de 7 millones de imágenes en línea y 30 países, Martínez descubrió que en realidad hay 35 expresiones diferentes que se reconocen en todas las culturas. De estos, 17 de ellos transmiten felicidad.

"Fue tranquilizador para mí que somos una sociedad y un mundo más felices de lo que pensábamos", dice Martínez. "Casi la mitad de las expresiones que identificamos eran positivas".

Estudiando millones de caras

Para determinar cuántas expresiones se traducen en las culturas, Martínez primero tuvo que comenzar con una lista de posibles sentimientos. Él y su equipo identificaron 821 palabras asociadas con las emociones, como ira, frustración, amor y felicidad. Tenían estas palabras traducidas al español, chino mandarín, farsi y ruso por traductores profesionales. Luego, las palabras se usaron para extraer la web en buscadores populares en 30 países.

El proceso resultó en aproximadamente 7.2 millones de imágenes de caras que reflejaban esas emociones específicas. Cada imagen fue codificada por un algoritmo de computadora usando una medida llamada unidades de acción (AU) que representan la actividad muscular que desencadena cambios en la apariencia facial. Se clasificaron en categorías de emociones que abarcaban todas las culturas estudiadas.

Debido a que el rostro humano es capaz de configurarse a sí mismo de 16, 384 formas únicas, Martínez pensó que obtendrían al menos 100 o más expresiones que fueran iguales en todas las culturas. Se sorprendió cuando encontraron solo 35.

"Estábamos conmocionados", dice. "Pensé que habría mucho, mucho más".

El estudio fue publicado en la revista IEEE Transactions on Affective Computing.

¿Por qué tanta felicidad?

Los humanos tienen la capacidad de transmitir tantas emociones diferentes, pero es fascinante, dice Martínez, que tenemos un arco iris de formas de expresar felicidad mientras que solo hay una forma, por ejemplo, de mostrar asco.

"La explicación más probable es si encuentro algo realmente desagradable o si haces algo y me parece moralmente desagradable, una expresión es suficiente para transmitir mi disgusto", dice.

Sin embargo, la felicidad viene en muchas formas y tamaños, desde un ligero placer hasta una euforia extrema. Y la cara de una persona puede mostrar la diferencia simplemente con una sonrisa más amplia, ojos más brillantes o más arrugas alrededor de los labios o los ojos.

El estudio también encontró que usamos tres expresiones para mostrar miedo, cuatro para expresar sorpresa y cinco para expresar tristeza y enojo.

Martínez aún no tiene nombres para las 17 expresiones diferentes de felicidad, pero está trabajando en ello. La buena noticia, dice, es que definitivamente tenemos más que esas ocho emociones básicas.

"Pensar que los humanos solo son capaces de ocho emociones es absurdo", dice, en una declaración sobre su investigación. "Somos criaturas complejas. ¿Qué pasa con las diferentes formas de alegría? Experimentamos el mundo en un nivel mucho más profundo que solo ocho emociones".

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