¿Son los pesticidas alimenticios dañinos para los humanos?

Los agricultores usan pesticidas para evitar que las plagas arruinen sus frutas y verduras. El objetivo es dañar solo la plaga objetivo, incluidos los insectos, roedores, malezas, bacterias, moho y hongos, pero los pesticidas también pueden dañar el medio ambiente y las personas que están expuestas a ellos.

En un mundo ideal, no querríamos ningún pesticida en nuestros cuerpos, pero son parte de nuestra cadena alimentaria. Aquí hay un vistazo de por qué los medimos y qué sabemos sobre el daño que pueden causar.

Establecer límites de residuos de pesticidas

Según la Ley de Protección de la Calidad de los Alimentos (FQPA), la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. Se asegura de que todos los pesticidas utilizados en los alimentos cumplan con estrictos estándares de seguridad. La EPA establece límites para la cantidad de pesticidas que pueden permanecer en los alimentos. La EPA determina esos límites teniendo en cuenta una serie de factores, incluido el nivel de toxicidad de cada plaguicida, la cantidad que se aplica y con qué frecuencia, así como la cantidad de alimentos que es probable que coma una persona.

Este límite máximo de residuos legales se denomina "tolerancia". Al establecer una tolerancia, la EPA debe hacer un hallazgo de seguridad de que el pesticida se puede usar con "certeza razonable de que no hay daño". El nivel se aplica a los alimentos cultivados en los EE. UU., Así como a los alimentos importados.

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos mantiene una base de datos nacional que rastrea los residuos de pesticidas en los alimentos. De las más de 10, 000 muestras de pesticidas en el Programa de Datos de Pesticidas (PDP) más reciente de 2015, el 85 por ciento tenía residuos de pesticidas detectables. Menos del 1 por ciento de las muestras tenían residuos que excedían los límites establecidos por la EPA.

Pero según el sitio web de la EPA, "detectable" no es tan malo como parece:

Sin embargo, es importante tener en cuenta que solo porque se detecte un residuo de pesticida en una fruta o verdura, eso no significa que no sea seguro. Cantidades muy pequeñas de pesticidas que pueden permanecer en las frutas, vegetales, granos y otros alimentos disminuyen considerablemente a medida que los cultivos se cosechan, transportan, exponen a la luz, lavan, preparan y cocinan. La presencia de un residuo de pesticida detectable (sic) no significa que el residuo esté en un nivel inseguro. El Programa de Datos de Pesticidas (PDP) del USDA detecta residuos a niveles muy inferiores a los que se consideran riesgos para la salud.

¿Cuál es el peligro específico?

Los agricultores rocían pesticidas para proteger sus cultivos de insectos y malezas, bacterias y moho. (Foto: Alohaflaminggo / Shutterstock)

Los pesticidas son peligrosos por diseño. Su trabajo, después de todo, es eliminar los organismos vivos, por lo que no sorprende que puedan causar riesgos para la salud de las personas en algunos casos. Los riesgos para la salud dependen no solo de la toxicidad de los ingredientes de un pesticida, sino también de cuánto está expuesto a ellos. Además, algunas personas, como los niños, las mujeres embarazadas, las personas enfermas y los ancianos pueden ser más sensibles a los efectos de los pesticidas que otras, señala el Centro Nacional de Información sobre Pesticidas, un proyecto de la Universidad Estatal de Oregón y la EPA.

Muchos estudios analizan a las personas que entran en contacto directo con los pesticidas porque los aplican como profesión o porque están expuestos a ellos en sus hogares, trabajos o escuelas. La ingestión de pequeñas cantidades de pesticidas en los alimentos puede ser motivo de preocupación, pero a menudo los estudios no diferencian claramente entre el contacto directo, la exposición limitada y la ingestión.

Sin embargo, varios estudios han examinado el vínculo entre los pesticidas y varios problemas de salud, que incluyen:

Cáncer: numerosos estudios han investigado los vínculos entre los pesticidas y los tipos de cáncer. La investigación ha encontrado vínculos entre alguna exposición a pesticidas y leucemia infantil, cáncer cerebral y linfoma, así como asociaciones con cáncer de seno. Los estudios han investigado los vínculos entre los pesticidas y la próstata, el páncreas y el cáncer de hígado, así como un mayor riesgo de melanoma.

Problemas del desarrollo neurológico: se ha investigado la exposición a pesticidas prenatalmente y en niños como fuente de problemas de comportamiento, retrasos en el desarrollo neurológico y habilidades motoras deterioradas.

Interrupción hormonal: algunos químicos en los pesticidas pueden alterar químicos como los estrógenos, la tiroides y los andrógenos, lo que puede afectar la reproducción y la fertilidad.

Neurológico: los agricultores expuestos a ciertos pesticidas tienen un 70 por ciento más de riesgo de desarrollar la enfermedad de Parkinson.

Problemas de la piel, los ojos y los pulmones: al igual que otros productos químicos, los pesticidas pueden causar irritación en algunas personas, dependiendo de cuánto estén expuestos.

¿Deberías preocuparte?

Una de las mejores maneras de limpiar los productos es enjuagarlos en un colador con agua corriente. (Foto: Thomas Klee / Shutterstock)

Cada año, el Grupo de Trabajo Ambiental ofrece la Docena Sucia, una lista de las frutas y verduras cultivadas de manera convencional que tienen el mayor residuo de pesticidas. Más recientemente, las fresas encabezaron la lista y casi todas las muestras de fresas, espinacas, duraznos, nectarinas, cerezas y manzanas dieron positivo por residuos de al menos un pesticida.

EWG recomienda que los compradores compren versiones orgánicas de estos alimentos siempre que sea posible para minimizar la cantidad de pesticidas que consumen. Pero volverse orgánico no significa ir sin pesticidas, según una investigación de 2011 realizada por dos científicos de alimentos de la Universidad de California, Davis. Del estudio, publicado en el Journal of Toxicology, "Si bien los productos convencionales tenían entre 2.9 y 4.8 veces más probabilidades de contener residuos de pesticidas detectables que los productos orgánicos, las muestras de productos orgánicos frecuentemente contenían residuos. De hecho, los datos de PDP indicaron que 23 por ciento de las muestras de alimentos orgánicos dieron positivo por residuos de pesticidas ".

Entonces, ¿cuál es la solución? Lave sus frutas y verduras con agua corriente y use un cepillo para verduras para ayudar a eliminar cualquier residuo. Sin embargo, eso puede no ayudar con las frutas cerosas o de piel suave, según el Centro Nacional de Información sobre Pesticidas. Si el producto se trató con cera, los residuos pueden quedar atrapados debajo de la cera. No se ha demostrado que los lavados de frutas y verduras sean más efectivos que el agua corriente. De hecho, los residuos de detergente pueden adherirse a la fruta. Pelar sus productos ayuda a eliminar los pesticidas en la piel.

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