¿Son las estufas de pellets una buena opción de calentamiento?

Querida Vanessa

Recientemente, mi hermano compró una estufa de pellets y jura que le está ahorrando dinero y calentando todo el piso inferior de su casa, pero tampoco suele admitir un error. Soy frío y no puedo soportar una casa fría, pero sí quiero ahorrar dinero en calefacción. ¿Puede una estufa de pellets realmente calentar tanta casa y valer la pena?

- Congelación en Frisco, Colo.

Estimado congelamiento,

Si y si.

Quemar pellets de madera puede reemplazar su horno eléctrico, y proporciona tanto calor como desee o pueda permitirse. Y aunque es menos eficiente que un horno eléctrico, es tan o más eficiente que otras fuentes de calor comunes como el petróleo, el gas natural, el propano y el carbón.

Eso fue simple.

Lo que significa que debe haber algo mal. Ciertamente puede ser fácil ser ecológico, pero generalmente no es simple . Las ecuaciones para ser verde tienden a complicarse. Agreguemos otros problemas de calor de pellets a la computación: rentabilidad, contaminación y sostenibilidad.

(Consulte a continuación las cosas que debe tener en cuenta si desea comprar una estufa).

La Administración de Información de Energía de EE. UU. Pone el costo de la calefacción por pellets en un rango entre el carbón y el gas natural, y muy por debajo del petróleo, el propano o la electricidad. Esto significa que, en BTU por dólar, el calentamiento de pellets se considera rentable. El recuento de la EIA no parece incluir el costo eléctrico de operar una estufa de pellets (después de todo, son dispositivos eléctricos), un promedio de $ 10 por mes. El costo inicial de comprar e instalar una unidad es alto, requieren un mantenimiento regular y la creciente demanda y la reducción de la oferta de pellets está aumentando los costos, factores que deben tenerse en cuenta en una fórmula de rentabilidad. ¿Cuánto tiempo llevaría recuperar su inversión? Eso depende de lo que compre, cómo lo use, qué está reemplazando y sus tarifas de servicios públicos locales.

No hay duda de que las estufas de pellets ofrecen grandes mejoras sobre sus antecesores de leña. Son mucho más limpios que las estufas de leña, pero menos que los hornos de gas. La cantidad de partículas (piense en el asma y las alergias y otros problemas respiratorios), los carcinógenos y el monóxido de carbono emitidos al quemar los gránulos es una fracción de eso para quemar madera, incluso con las nuevas estufas de leña certificadas por la EPA. De hecho, la EPA considera que las emisiones de las estufas de pellets son lo suficientemente bajas como para que ni siquiera estén sujetas a certificación.

Los pellets de madera están hechos de aserrín comprimido, corteza y otros restos de madera. También pueden estar hechos de maíz, soja, cáscaras de nuez, huesos de cereza o "desechos" agrícolas, y las estufas varían según lo que se quiera quemar (hay disponibles estufas de leña, maíz y combustible múltiple).

Debido a que los gránulos están hechos de recursos renovables y pueden mantener un poco de masa fuera de los vertederos, generalmente se consideran una buena opción ambiental. Sin embargo, las afirmaciones de que estos gránulos de biomasa son neutros en carbono pueden ser un poco engañosos: no pueden emitir más carbono del que absorbieron durante su vida útil, pero el carbono utilizado para cultivar, transportar, empaquetar y procesar los gránulos debe incluirse en el cálculo. Recuerde también que una estufa de pellets es un aparato eléctrico, por lo que la energía utilizada para conducir la estufa debe agregarse a la huella de carbono del calor de los pellets.

Y aunque los gránulos están hechos de recursos renovables, no hay garantía de que se renueven (es decir, se reemplacen). Se puede plantar un nuevo árbol por cada árbol talado, pero hay una gran brecha entre un árbol adulto que ya estaba absorbiendo CO2 y un árbol que podría plantarse y que eventualmente crecería para absorber tanto CO2.

Y maíz ... no me hagas empezar. La forma en que cultivamos maíz en los Estados Unidos no nos deja con un cultivo renovable y neutral en carbono, sino más bien algo así como extensiones de diabetes monocultiva que eructan con combustibles fósiles. Algunos de estos aspectos negativos se pueden compensar comprando gránulos cuyos ingredientes se originan en el cultivo sostenible de árboles y cultivos. Y, por supuesto, lo local es mejor.

¿Suena extremo? Ni siquiera he comenzado en el aspecto de combustible versus comida.

Incluso con los costos ambientales del transporte, la producción y el embalaje, las estufas de pellets generalmente son una fuente de calor eficiente. Y con un bajo gasto ambiental en comparación con muchas de las otras opciones, son una pieza legítima del rompecabezas de la sostenibilidad. En muchos sentidos, como con el etanol y el biodiesel, el calor de los pellets se reduce a un problema de suministro. En un local, el calor de pellets de escala finita se clasifica bien como una opción eficiente y sostenible. Pero (ahí está de nuevo), vivimos en un mundo de recursos cada vez más reducidos y un consumo en constante expansión, donde los cultivos que podrían ser la base de las energías renovables compiten con nuestras necesidades básicas: alimentos y agua.

Tal como está ahora, en esa escala local y finita, el calor de pellets puede hacer maravillas: desviar los "desechos" de los vertederos, proporcionar calor limpio y bastante eficiente, y ofrecer un método para lograr sistemas de energía sostenibles e independientes.

Lo que no puede hacer es seguir siendo sostenible a gran escala. No en un planeta superpoblado donde a menudo parecemos empeñados en el monocultivo y en envenenarnos fuera de existencia. Hay mucho aserrín para comprimir, cáscaras de nuez y huesos de cereza para quemar, maíz y soja para subsidiar los pellets. Y los fabricantes de pellets son solo uno de un número creciente de empresas que absorben ese aserrín. ¿Quién debería obtener los primeros datos sobre estos recursos de "desperdicio"?

Si fuera por mí, iría a donde nunca fue un desperdicio: de regreso a donde comenzó. Se necesitan 100 años para hacer una pulgada de tierra. Cuando los "desperdicios" agrícolas se queman como combustible, lo que agrega un insulto a las lesiones causadas por el cultivo excesivo, la labranza y la esterilización química de la tierra, finalmente nos aseguramos de que los combustibles de biomasa no sean un combustible del futuro. Sin tierra, sin árboles. Sin tierra, sin maíz. O soja, huesos de cereza, huesos de aceituna, hojas de maíz, tallos ...

Todo se reduce a los biocombustibles: ya sea en forma de gránulos o biodiésel, tienen un papel importante en la lucha contra el calentamiento global. Cultivados, fabricados y distribuidos en equilibrio con lo que un área determinada puede sacrificar de manera sostenible, los biocombustibles son ampliamente preferibles a sus ancestros fósiles. Solo usted puede juzgar si una estufa de pellets es adecuada para usted, pero espero haberlo ayudado a tomar una decisión informada.

¿Moraleja de la historia? Ninguna fuente de combustible nos sacará de este dilema, y ​​casi cualquier cosa que reemplace al carbón y otros combustibles fósiles es una buena opción. Y, lo más importante, cualquier fuente de combustible es sostenible solo en relación con su consumo. El mejor combustible alternativo es el combustible conservado. Entonces, sea cual sea su fuente de calor, póngase unos calcetines gruesos y acogedores y un suéter y ahorre, ahorre, ¡ahorre!

Mantenlo verde

Vanessa

Si decide que una estufa de pellets es adecuada para usted, aquí hay algunas cosas a considerar:

  • Requisitos: La "necesidad" estándar de calefacción se considera 25-30 BTU / h (unidades térmicas británicas por hora) por pie cuadrado, o 5, 000 BTU / h por 200 pies cuadrados. Este es un promedio, así que calcule la cantidad de espacio que desea calentar, qué tan bien está aislado y su clima (temperatura exterior promedio).
  • Energía: las estufas de pellets requieren electricidad y deben conectarse a la red eléctrica, o a un generador de respaldo o batería. No querrá quedar atrapado con la estufa en funcionamiento durante un corte de energía (confía en mí).
  • Costo: hay una amplia gama para las estufas (el mínimo le costará $ 1, 000 instalados, pero eso es optimista). Es posible que necesite una almohadilla para el hogar. En promedio, las personas usan tres toneladas de gránulos durante los meses de invierno, a aproximadamente $ 200 por tonelada. Calcule el costo del mantenimiento anual y, dado que las estufas de pellets tienen muchas piezas móviles y componentes electrónicos vulnerables, planifique las reparaciones.
  • Disponibilidad: hubo una escasez generalizada en 2005, con listas de espera de meses para obtener gránulos (por supuesto, para entonces era primavera). No sé sobre los problemas actuales de suministro, pero sí sé que hay cerca de 1 millón de personas que usan calor de pellets en los Estados Unidos, y la demanda aumenta a medida que aumentan los costos de energía.
  • Almacenamiento: necesitará un espacio seco para almacenar los gránulos. Si quema maíz, también debe asegurarse de que su almacenamiento sea a prueba de insectos y roedores. El espacio se vuelve más importante cuando se considera que los pellets son más baratos por tonelada y las lecciones de la escasez anterior han llevado a las personas a almacenar grandes cantidades.
  • Mantenimiento: las estufas son más prácticas que la mayoría de las fuentes de calor a las que estamos acostumbrados. No es malo, de ninguna manera; solo tenga en cuenta que deberá realizar una cantidad mínima de limpieza y mantenimiento (limpie el intercambiador de calor, el sistema de ventilación, las trampas y el vidrio; vacíe las cenizas y, por supuesto, cargue la tolva).

* Las estufas de pellets son al menos tan eficientes como el calentamiento directo de combustibles fósiles, según la Calculadora de combustible de calefacción de la Administración de información energética y la Guía del consumidor de eficiencia energética y energía renovable del Departamento de energía. Lo juro, los programas gubernamentales obtienen su financiación en función de cuántas palabras pueden caber en un nombre.

* BTU (Unidad Térmica Británica) se utiliza para describir el contenido de energía, en este caso el valor calorífico, de los combustibles.

* Leí una publicación de blog en alguna parte (perdón, sin enlace) de una mujer que se está calentando con maíz . Lo obtiene de una granja orgánica cercana que cultiva los cultivos no modificados genéticamente de manera sostenible. Eso tiene que ser lo mejor posible. ¿Pero cuántos de nosotros tenemos esa opción? Vivo en una ciudad, mi HVAC es funcional (hacer un horno de pellets financieramente extravagante), y nuestros inviernos son relativamente cortos (cada vez más). No hay calor de pellets para mí. Sin embargo, hago funcionar mi auto con biodiesel (¿cómo pasamos de las estufas de pellets de madera al biodiesel? Las mismas fuentes, los mismos problemas de carbono, los mismos problemas de sostenibilidad). La mayoría del biodiesel proviene de cultivos vírgenes, cultivados en la agricultura industrial, con destino al tanque de combustible (sustituya los pellets por biodiesel, especialmente a medida que aumenta la demanda y los "desechos" se vuelven raros). El biodiesel que uso está hecho de aceites de cocina usados, recolectados de restaurantes e instituciones locales, y procesados ​​localmente. El producto de desecho es glicerina (¡jabón!). Mi versión del escenario perfecto de pellets.

(Foto: ritingon / Flickr)

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