Si su refrigerador se muere, ¿debería poner ranas en su leche?

La leche puede salir mal durante cuatro horas en un apagón, incluso si se mantiene en un refrigerador cerrado. Pero en lugar de dejar que un corte de energía nos haga sentir impotentes para almacenar alimentos o vivir nuestras vidas, generalmente podemos encontrar inspiración entre los ataques de vida atemporales que nuestros ancestros transmitieron de épocas más simples.

Algunos son obvios, como quemar velas para encender la luz, quemar madera para calentar y usar algodón para mantenerse fresco. Otros, sin embargo, requieren un salto de fe más largo. Si realmente necesita conservar la leche en un apagón prolongado, por ejemplo, puede probar el viejo truco ruso y finlandés de arrojar una rana viva.

La gente en Rusia y Finlandia hizo esto durante siglos antes de la refrigeración moderna, y la técnica supuestamente sobrevivió hasta el siglo XX en algunas áreas rurales. Sin embargo, las cajas de hielo y los refrigeradores eléctricos eventualmente lo volvieron obsoleto, lo que permitió que se desvaneciera y se viera como un cuento de viejas.

Gracias a la ciencia moderna, ahora sabemos que el método de la rana en la leche funciona, y por qué. Por supuesto, la ciencia también nos ha enseñado sobre las enfermedades zoonóticas, por lo que no es aconsejable conservar la leche con ranas a menos que sea de alguna manera una cuestión de supervivencia. Pero incluso si este truco es demasiado extremo para la mayoría de los cortes de energía, las cosas que aprendemos al estudiarlo podrían terminar proporcionando un gran impulso tanto para los humanos como para las ranas.

Farmacéuticos anfibios

En 2010, investigadores de los Emiratos Árabes Unidos informaron haber encontrado más de 100 sustancias antibióticas en pieles de rana de todo el mundo. Llamados péptidos, estos compuestos constituyen la mayoría de las secreciones de la piel de las ranas, proporcionando una defensa vital contra las bacterias en los hábitats húmedos donde viven las ranas. Pero algunos también pueden proteger a las personas, y no solo de la leche podrida. Una secreción que los investigadores probaron, por ejemplo, podría combatir la superbacteria Iraqibacter resistente a los medicamentos.

"La piel de rana es una excelente fuente potencial de tales agentes antibióticos", dijo el autor principal Michael Conlon en un comunicado sobre el estudio. "Han estado alrededor de 300 millones de años, por lo que han tenido mucho tiempo para aprender a defenderse contra los microbios que causan enfermedades en el medio ambiente. Su propio entorno incluye vías fluviales contaminadas donde las defensas fuertes contra los patógenos son imprescindibles".

Rana temporaria, también conocida como la rana común o rana marrón, habita en Eurasia tan al norte como el Círculo Polar Ártico. (Foto: Shutterstock)

Sin embargo, las diferentes ranas producen péptidos diferentes, y muchas también producen toxinas para repeler a los depredadores. Combinado con su capacidad de propagar patógenos como Salmonella y Micobacterias a los humanos, eso generalmente hace que sea demasiado arriesgado dejar caer una rana al azar en la leche. Sin embargo, una especie con habilidades comprobadas en el tiempo en la conservación de la leche todavía salta por toda una franja de Europa y el noroeste de Asia.

En 2012, investigadores de Rusia, Finlandia y Suecia se centraron en esa especie, Rana temporaria, debido a su uso tradicional como conservante de la leche. Investigaciones anteriores habían identificado 21 antibióticos de esta especie, pero el químico AT Lebedev de la Universidad Estatal de Moscú y sus coautores encontraron 76 más, algunos de los cuales rivalizaron con medicamentos recetados para combatir la Salmonella y el Estafilococo .

"Estos péptidos podrían ser potencialmente útiles para la prevención de cepas bacterianas patógenas y resistentes a los antibióticos", escribieron los investigadores, "mientras que su acción también puede explicar la experiencia tradicional de las poblaciones rurales" que utilizaron la especie para preservar la leche.

Otras especies de ranas probablemente también pueden retrasar el deterioro de la leche, pero aislar sus péptidos para hacer medicinas humanas es una historia diferente. Los científicos han intentado durante años robar los secretos de las secreciones de las ranas, pero los compuestos a menudo son tóxicos para las células humanas y pueden ser destruidos por los químicos en nuestra sangre. Sin embargo, hay esperanza, ya que los investigadores continúan modificando la composición molecular de las sustancias.

La mayoría de los huevos de rana eclosionan en 21 días, pero los recién nacidos deben pasar varias semanas como renacuajos vulnerables. (Foto: Aranya Sen / Flickr)

Engendro de pantano

Si bien esa atención humana a menudo significa problemas para la vida silvestre, los científicos dicen que la búsqueda de antibióticos anfibios es sostenible. "Solo usamos las ranas para obtener la estructura química del antibiótico, y luego lo hacemos en el laboratorio", dice Conlon. "Tenemos mucho cuidado de no dañar a estas delicadas criaturas, y los científicos las devuelven a la naturaleza después de frotar su piel en busca de las preciosas secreciones".

Sin embargo, eso no significa que las ranas salvajes estén a salvo de las personas. Casi un tercio de todas las especies de anfibios conocidas están en peligro de extinción, según la Lista Roja de la UICN, clasificándolas entre los animales en mayor peligro de extinción en la Tierra. Los principales problemas de las ranas incluyen pérdida de hábitat, especies invasoras, enfermedades infecciosas, cambio climático, pesticidas y contaminación, así como la recolección de alimentos y el comercio de mascotas.

Sin embargo, a pesar de este contexto sombrío, una conciencia pública más amplia sobre las secreciones de la piel que luchan contra las enfermedades de las ranas en realidad podría fomentar una mayor conservación. "La investigación también es importante porque subraya la importancia de preservar la biodiversidad", explica Conlon. "Algunas especies de ranas, incluidas las que pueden contener sustancias medicinales potencialmente valiosas, están en peligro en todo el mundo".

Salvar a las ranas adquiriría una nueva urgencia si realmente pueden ayudarnos a combatir las superbacterias, pero hasta entonces, no estaría de más hacer que su propio patio trasero sea más amigable con las ranas. Las ranas comen mosquitos y otras plagas de insectos, por lo que probablemente le devolverán el favor, incluso si nunca agrega uno a un vaso de leche tibia.

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