Sí, puedes oler el miedo, y es contagioso

Casas embrujadas, películas de terror y paisajes espeluznantes abundan en esta época del año. El miedo está en el aire. ¿Puede usted olerlo? Si bien eso puede sonar como una perspectiva ridícula, no lo es. La ciencia lo dice así.

Es posible que haya escuchado que algunos animales, como las abejas y los perros, pueden oler el miedo. Esa afirmación es algo cierta y algo engañosa, según la Penn State University. El miedo en sí no tiene olor, pero las feromonas producidas cuando un animal tiene miedo.

Las feromonas son sustancias químicas emitidas por todos los animales en los fluidos corporales, como el sudor y la orina, que envían señales a otros animales de la misma especie. Pueden indicar territorio, agresión o interés en la reproducción. Pero no olemos estos aromas de la misma manera que oleríamos una tarta de manzana recién horneada o un fuego ardiendo en la chimenea. Los detectamos a través de nuestro sistema olfativo principal, pero las feromonas se registran a través de nuestros sistemas olfativos accesorios. PSU explica:

La comunicación en este sistema comienza en el órgano vomeronasal, que se encuentra por encima del paladar blando de la boca, en el piso de la cavidad nasal. Las moléculas de olor altamente específicas detectadas por este órgano se transmiten al bulbo olfativo accesorio donde se recolectan y procesan. Los nervios tanto del accesorio como de los bulbos olfativos principales se proyectan hacia el sistema límbico, la parte del cerebro que se ocupa de la percepción y la respuesta emocional.

PSU también señala que los olores se procesan e interpretan en el sistema límbico, y allí, un órgano llamado amígdala es responsable de percibir y responder al miedo. Por lo tanto, tiene sentido que un animal pueda "oler el miedo".

Mientras que algunos científicos cuestionan si las feromonas humanas realmente existen, otros señalan estudios como este de 2012, que encontraron que los humanos pueden comunicar estados emocionales a través de señales químicas.

El miedo como contagio social.

Cuando tenemos miedo, nuestros químicos de miedo se transportan por el aire, posiblemente haciendo que los que nos rodean también se sientan asustados. (Foto: Antonio Guillem / Shutterstock)

No solo podemos comunicar miedo, sino que la sensación de miedo es contagiosa, según un estudio publicado en 2009. Para determinar esto, un equipo de investigadores grabó almohadillas absorbentes en las axilas de 20 personas a punto de saltar en paracaídas por primera vez. Mientras transpiraban, las almohadillas absorbieron el sudor antes y durante el salto. A modo de comparación, los científicos también recolectaron muestras de sudor de las mismas 20 personas (11 hombres y nueve mujeres) mientras corrían en una cinta de correr.

Luego, el equipo pidió a dos grupos de voluntarios que olfatearan el sudor (archivarlo en trabajos que nunca quisiera). Un grupo recibió el sudor del miedo y el otro el sudor de la cinta. Mientras los voluntarios hacían su trabajo sucio, un escáner cerebral monitoreó su respuesta. Mostró que los centros de miedo del cerebro se activaron cuando los voluntarios olfatearon el sudor del paracaidismo a pesar de que los voluntarios dijeron que no podían distinguir la diferencia entre las muestras.

En una presentación de la conferencia, la autora del estudio Lilianne Mujica-Parodi escribió: "Aquí demostramos la primera evidencia directa de una feromona de alarma humana ... nuestros hallazgos indican que puede haber un componente biológico oculto en la dinámica social humana, en el que el estrés emocional es, literalmente, 'contagioso' ".

En otro estudio, la psicóloga Denise Chen le pidió a un grupo de voluntarios que olieran el sudor de los participantes del estudio que habían visto un clip de película divertido o aterrador. Más de la mitad de ellos identificaron correctamente qué muestra era sudor de miedo a pesar de que dijeron que no podían oler ninguna diferencia. El estudio demuestra "un efecto inmediato de los químicos en el aire sobre el estado de ánimo humano", según los autores.

Pero no permita que todo esto cree la impresión de que los humanos son súper olfateadores como perros, elefantes o ratas. Los autores del estudio de 2009 señalaron que el comportamiento es otro factor importante en la ecuación de contagio emocional. En otras palabras, las personas perciben e imitan comportamientos sociales, por lo que si ves a alguien que está claramente asustado, puedes asustarte como una reacción instintiva, no necesariamente química.

Artículos Relacionados