Sí, los murciélagos realmente comen muchos mosquitos

Los murciélagos son buenos vecinos, en gran parte debido a su enorme apetito por los insectos que nos molestan. Los productores de maíz estadounidenses ahorran alrededor de $ 1 mil millones cada año, por ejemplo, gracias al control de plagas gratuito y no tóxico proporcionado por los murciélagos que comen las polillas de la lombriz de maíz.

Además de sus beneficios agrícolas, los murciélagos son especialmente queridos por aprovecharse de algunos de los insectos más despreciados y peligrosos del planeta: los mosquitos. Este servicio es una de las principales razones por las que muchas personas instalan casas de murciélagos en el patio trasero, especialmente en medio de la creciente amenaza de enfermedades transmitidas por mosquitos como la malaria, el dengue, el chikungunya, el Nilo Occidental y el Zika.

Sin embargo, aunque es de conocimiento común que muchos murciélagos se deleitan con los mosquitos, la ciencia detrás de ese conocimiento es sorprendentemente confusa. Un estudio comúnmente citado sugiere que un solo murciélago puede comer 10 mosquitos por minuto, por ejemplo, pero esos experimentos se realizaron en recintos cerrados, por lo que no representan condiciones naturales. En la naturaleza, un pequeño murciélago marrón (en la foto de arriba) puede comer cientos de moscas del tamaño de un mosquito por noche, pero ¿cuántas de esas moscas resultan ser mosquitos reales?

Para descubrirlo, un equipo de investigadores hizo el trabajo sucio para el resto de nosotros. Visitaron colonias de murciélagos salvajes, recolectaron excrementos de murciélago, también conocido como guano, y buscaron signos de ADN de mosquito. Su estudio, publicado en el Journal of Mammalogy, incluyó 12 perchas de pequeños murciélagos marrones (Myotis lucifugus) y 10 de grandes murciélagos marrones (Eptesicus fuscus), ubicados en bosques y tierras de cultivo en todo Wisconsin. Dado que ambas especies ocupan grandes extensiones de América del Norte, los hallazgos probablemente sean relevantes más allá del área de estudio.

Después de recolectar suficiente guano, los investigadores examinaron sus muestras utilizando un método molecular recientemente mejorado para detectar ADN de artrópodos. Encontraron ADN de mosquito en el 100 por ciento de los pequeños sitios de descanso de murciélagos marrones, y en el 72 por ciento de las muestras individuales de esos sitios. Para los grandes murciélagos marrones, el ADN del mosquito apareció en el 60 por ciento de los sitios y en un tercio de todas las muestras.

Los murciélagos marrones grandes y pequeños están muy extendidos en América del Norte, y ambas especies parecen comer muchos mosquitos. (Foto: Scott Heron / Flickr)

El ADN también reveló qué tipo de mosquitos comen los murciélagos. Los pequeños murciélagos marrones, por ejemplo, se alimentaron de nueve especies de mosquitos que se sabe que albergan el virus del Nilo Occidental, una enfermedad transmitida por insectos que puede amenazar tanto a los humanos como a las aves.

Se necesitará más investigación para aclarar cómo esto afecta a los humanos, señalan los autores del estudio, pero estos hallazgos sugieren que sería prudente seguir investigando. "Nuestros resultados muestran que los murciélagos comen más tipos de mosquitos, y lo hacen con más frecuencia de lo que los estudios han demostrado en el pasado", dice la autora principal Amy Wray, estudiante de doctorado en ecología forestal y de vida silvestre en la Universidad de Wisconsin-Madison, en una declaración. "Si bien este estudio no nos dice si los murciélagos realmente suprimen las poblaciones de mosquitos, sí crea un caso sólido para reevaluar su potencial para el control de mosquitos a través de investigaciones adicionales".

Los pequeños murciélagos marrones son cazadores de mosquitos especialmente prolíficos, posiblemente debido a sus marcos más pequeños y ágiles. Los grandes murciélagos marrones no son encorvados, pero pueden preferir presas más carnosas que son más fáciles de atrapar y ofrecen más calorías para alimentar sus cuerpos más grandes.

"Los mosquitos solo constituyen parte de una dieta más grande que incluye muchos otros componentes", dice Wray. "En futuros estudios, esperamos explorar las interacciones de alimentación entre murciélagos y mosquitos, particularmente para diferentes especies de murciélagos en diferentes regiones".

Este tipo de investigación es cada vez más urgente, argumentan Wray y sus colegas, en medio del crecimiento de amenazas existenciales como el síndrome de nariz blanca. "Los murciélagos continúan disminuyendo a nivel mundial debido a la pérdida de hábitat, las turbinas eólicas y, en América del Norte, el síndrome de nariz blanca", dice el coautor Zach Peery, profesor de ecología forestal y de vida silvestre en UW-Madison. "Por lo tanto, es fundamental que su papel potencial como agentes de control de mosquitos y, por lo tanto, su importancia como objetivo para la conservación, sea reexaminado a fondo".

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