Seawater Greenhouse lleva la agricultura a los entornos más hostiles del mundo

Refiriéndose a una vieja frase proverbial: cuando la vida te da un clima cálido y castigador y no tienes ni una gota de agua fresca para el riego, ¿por qué no hacer ...

OK, literalmente no hay nada que puedas hacer, o crecer, en este caso particular, con esas cosas. No limonada, ni ensalada de tomate, ni un batido de plátano y fresa. Nada

Sin embargo, el diseñador de iluminación teatral británico convertido en inventor Charlie Paton ha ideado una solución agrícola que permite a algunas de las comunidades más áridas y afectadas por la sequía en el mundo cultivar y cosechar con éxito aprovechando las dos cosas que las regiones costeras resecas tienen. en espadas: sol y agua salada. Como resultado, los residentes de lugares privados de agua dulce como Somalilandia, Omán, Abu Dabi y el sur de Australia seco se están descubriendo que realmente pueden cultivar limones, y hacer una deliciosa limonada, junto con una variedad de otros cultivos que de otra manera serían imposibles. crecer en ambientes hostiles donde la inseguridad del agua es un problema apremiante.

Girando en torno a una tecnología desarrollada y puesta a prueba por primera vez en las Islas Canarias de España a principios de la década de 1990, la compañía de Paton, Seawater Greenhouse, se especializa precisamente en eso: invernaderos alimentados por energía solar donde los cultivos se cultivan con agua salina, que en circunstancias normales es un asesino de plantas (excepto para manglares que filtran sal y algunas otras plantas, la mayoría de las cuales no son aptas para el consumo humano).

La tecnología de dos pasos es bastante sencilla. "La idea es tan simple que es bastante insultante", le dice Paton a Wired UK en un perfil del último esfuerzo de Seawater Greenhouse en Somalilandia, una región autónoma de Somalia que alberga a 4 millones de residentes que han luchado durante mucho tiempo contra la sequía y la hambruna. "La gente dice: 'Si eso va a funcionar, alguien lo habría hecho antes'".

(Ilustración: Wikimedia Commons)

(Ilustración: Wikimedia Commons)

Primero, el agua de mar se bombea a la instalación del invernadero donde se usa para enfriar y humedecer el aire caliente del desierto que ingresa al área de crecimiento de la estructura usando ventiladores antes de pasar por un proceso de evaporación que destila agua salada usando calor solar, transformándola en agua dulce. Voila! Un proceso de desalinización integrado de costo relativamente bajo, ideal para áreas donde los esfuerzos agrícolas, grandes o pequeños, de otro modo no serían un iniciador.

Algunas tuercas y tornillos más, también discutidos en el siguiente video, sobre el proceso:

La innovación utiliza el poder de enfriamiento y humidificación del vapor de agua producido por la evaporación del agua salada. Mediante el uso de técnicas de modelado y simulación desarrolladas en colaboración con nuestros socios de la Universidad de Aston, podemos procesar datos climáticos locales para predecir el rendimiento del invernadero e informar el diseño. El efecto combinado de reducir la temperatura y aumentar la humedad, junto con proporcionar un entorno protegido para los cultivos, da como resultado una reducción de hasta el 90 por ciento en la evapotranspiración. Esto reduce en gran medida los requisitos de riego, que pueden proporcionarse mediante la desalinización, y mejora las condiciones de crecimiento.

Hablando con The Guardian, Paton, un graduado de la Escuela Central de Arte y Diseño de Londres, explica cómo se le ocurrió la idea por primera vez durante su luna de miel en Marruecos (no muy lejos de las Islas Canarias) en la década de 1980:

Estaba en un autobús y había estado lloviendo afuera. La gente se llevaba ropa húmeda y húmeda, y la condensación corría por las ventanas. Comencé a pensar en usar el calor para producir agua, específicamente en países cálidos y áridos como el que estaba sentado. Sabía que usar el agua de mar era la respuesta, porque es abundante, pero en general es venenosa para las plantas, e incluso al destilarla, Las plantas necesitan más agua de la que podríamos proporcionar fácilmente. El truco consistía en resolver no solo cómo crear agua, sino cómo crear un ambiente donde las plantas no necesiten casi tanto, pero crezcan mejor; la respuesta fue usar agua de mar para enfriar y humedecer el clima.

Cultivos con sol y agua salada Down Under

La operación de cerca de 62 acres de Seawater Greenhouse en Somalilandia, ubicada cerca de la ciudad portuaria de Berbera en el Golfo de Adén, puede ser el primer proyecto de este tipo en el lamentablemente inseguro Cuerno de África. Pero como se mencionó, el Invernadero de agua de mar ha estado transformando el agua salada en agua dulce para fines agrícolas en otras regiones áridas desde hace algún tiempo. Con cada nuevo proyecto, la compañía ha mejorado y ampliado su proyecto piloto original en las Islas Canarias.

En 2000, Paton trabajó junto al ingeniero industrial Dr. Philip Davies de la Universidad de Aston en Birmingham, Inglaterra, para desarrollar un invernadero "más ligero, más fuerte y más simple" que se puso a prueba en la isla Al-Aryam en Abu Dhabi. Cuatro años más tarde, Paton y su equipo colaboraron con investigadores de la Universidad Sultan Qaboos para pilotar otro invernadero cerca de la capital omaní de Muscat que "mostró el potencial de la tecnología en ambientes desérticos extremos".

En 2010, Seawater Greenhouse se embarcó en su primer proyecto a escala comercial fuera de Port Augusta, una pequeña ciudad portuaria en el golfo de Spencer en el árido sur de Australia. Originalmente de 21, 500 pies cuadrados, la operación de Port Augusta ha crecido a casi 50 acres bajo los auspicios de la operación de agricultura sostenible con sede en Adelaida Sundrop Farms. (El proyecto masivo, que funciona con una granja solar considerable, fue inicialmente una empresa conjunta entre las dos compañías, aunque Saltwater Greenhouse luego se retiró dejando a Sundrop Farms en control total). Como señaló Wired, el invernadero de Port Augusta ahora suministra 15 de Los mercados de tomate en Australia. Eso no es pequeño, um, tomates.

Sundrop Farms, una operación masiva de invernadero en el sur de Australia, ahora se opera independientemente de Seawater Greenhouse. (Foto: Wikimedia Commons)

Creando un 'Cuerno' de abundancia

Poco después de que se completara el proyecto australiano de gran presupuesto, que ocupaba los titulares, se imploró a Seawater Greenhouse que llevara el concepto al Cuerno de África, con mucho, el entorno más desafiante hasta ahora, tanto en términos climáticos como de las realidades económicas y políticas de la región.

Como Paton le explica a Wired, inicialmente rechazó la idea, que lleva tres años en desarrollo.

"Era demasiado caro", dice, y señala que muchos de los elementos que hicieron que el invernadero australiano fuera tan exitoso serían difíciles, si no imposibles, de implementar en África. "Pero luego volví al tablero de dibujo y me di cuenta de que podía hacerlo, si lo hacía realmente simple y lo volví a lo básico".

A pesar de la logística desalentadora, es bueno que Paton haya regresado a la mesa de dibujo, ya que Somalia y el invernadero son el proyecto más revolucionario de su compañía hasta el momento. A principios de este año, la operación produjo su primera cosecha: lechuga, pepinos y, sí, tomates. Los ensayos de cultivos futuros se ampliarán para incluir zanahorias, cebollas y frijoles.

"Este nuevo invernadero de agua de mar no es un invernadero típico, sino un sistema de red de sombra que retiene los elementos centrales de enfriamiento por evaporación desarrollados a partir de proyectos anteriores", explica la compañía. "Los avances en nuestras técnicas de modelado de invernaderos nos han permitido simplificar el diseño y reducir drásticamente su costo sin sacrificar el rendimiento".

'Un enfoque restaurativo de la agricultura'

Un elemento presente en los primeros invernaderos desarrollados por Paton y el equipo de la Universidad de Aston son los ventiladores, empleados para empujar el vapor de agua a través del interior de la estructura. Para reducir los costos en el invernadero de circuito cerrado de Somalilandia, los vientos dominantes del desierto, no los fanáticos, hacen todo el esfuerzo.

Por cable, por cada litro de agua de mar bombeada a través del sistema, el 30 por ciento se convierte en agua dulce apta para cultivos. Hay planes para recolectar y vender la sal que queda del proceso de evaporación en los mercados de Somalilandia y Etiopía. Normalmente, la salmuera resultante de la desalinización se bombea de vuelta al mar, un método acuático que interrumpe la vida y plantea serias preocupaciones ecológicas.

"Somalilandia se encuentra en el centro de una de las regiones con mayor inseguridad alimentaria del mundo", señala el sitio web de la compañía. "Con este último proyecto mostraremos que la sequía no tiene por qué conducir a la hambruna y, a través de la ampliación posterior, mejorar la autosuficiencia de la región, así como proporcionar medios de vida resistentes a la sequía a los pequeños agricultores".

La última parte, que proporciona un medio de vida a los agricultores locales, todavía está en proceso, ya que el equipo de Seawater Greenhouse contempla la forma más efectiva de abastecer a los mercados locales con productos cosechados en el invernadero naciente. La compañía planea erigir un centro de capacitación en el sitio para agricultores locales, con la idea de que, gracias al diseño modular del invernadero, eventualmente podrán atender sus propias parcelas individuales. "Una pequeña granja familiar tiene la ventaja adicional de permitir el empleo de mujeres, que a menudo son las mejores horticultores pero están en desventaja económica en la región", explica el sitio web del proyecto.

Representación conceptual del proyecto Somalilandia de Seawater Greenhouse. (Foto: Invernadero de agua de mar)

"Estoy seguro de que la producción, la calidad y la rentabilidad aumentarán a medida que se adquiera experiencia", dijo Paton a Wired. "Por esa razón, mi enfoque principal, ahora que tenemos un sitio completamente funcional, es organizar la ampliación y la capacitación en paralelo".

El mes pasado, Seawater Greenhouse fue nombrado finalista regional para Shell Springboard 2018, una competencia que otorga fondos a empresas con bajas emisiones de carbono en el Reino Unido. Y a pesar de ser una fiesta de operaciones con fines de lucro financiada por InnovateUK, la compañía busca el apoyo financiero del gran público en general, señalando los complejos desafíos que conlleva el lanzamiento de un esfuerzo que es el primero del mundo en varios aspectos: el Cuerno de África primer invernadero refrigerado y operado por agua de mar, la primera planta desaladora de energía solar de la región y la primera inversión extranjera directa en Somalilandia por una empresa del Reino Unido.

"La escasez de agua es una crisis global que está empeorando dramáticamente", dijo Charlie Paton a BusinessGreen. "También lo es la degradación de la tierra. Esto representa un modelo escalable que podría llevarse a cualquier lugar donde haya agua dulce limitada o nula".

Artículos Relacionados