Rastreando el lobo marino secreto de la Columbia Británica

Cuando escuchemos la palabra "lobo", casi todos pensaremos en lobos en un bosque. Quizás en nuestra mente, vemos una manada de lobos persiguiendo a un alce o un bisonte en Yellowstone, o monitoreando una manada de caribú en Alaska, buscando el eslabón más débil. Pero lo que probablemente no pensamos es en un lobo parado en la corriente de un estuario atrapando salmones, o paseando por una playa hurgando en las algas lavadas para comer percebes y otros bocados.

Sin embargo, eso es exactamente lo que sucede entre una población muy específica de lobos que viven en las islas costeras de Columbia Británica. Estos lobos no cazan venados, de hecho, muchos pueden pasar toda su vida sin ver un venado. En cambio, confían en lo que trae la marea. Las huevas de pescado, los crustáceos, las focas y las ballenas lavadas son comidas comunes para estos lobos, que han sido llamados lobos marinos por su dependencia del océano como alimento.

Son completamente únicos y tienen comportamientos que fascinan a los científicos, pero también son muy perseguidos por los humanos. Entre esto y un futuro amenazado por el cambio climático, la perspectiva para estos lobos es tenue en el mejor de los casos.

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Los fotógrafos Paul Nicklen y Cristina Mittermeier recientemente fueron asignados a National Geographic, pasando semanas en el campo agazapados para fotografiar las vidas íntimas de estos lobos secretos. Hablamos con ellos sobre su experiencia, así como sobre lo que la persona promedio puede hacer para ayudar a preservar una población altamente única y poco comprendida.

Los lobos de lluvia costeros viven en las islas exteriores de la costa de Columbia Británica. Los lobos en estas islas viven de una selección muy diversa de alimentos, incluidos venados y quitones en la zona intermareal. (Foto: Paul Nicklen)

MNN: Pasaste semanas en el suelo, esperando avistamientos de una manada de lobos. ¿Cómo fue la primera vez que los viste?

CM y PN : Llegamos a una isla remota en la costa de Columbia Británica, donde sabíamos que habían visto a un par de lobos. Utilizamos nuestro zodiaco (pequeña balsa) para circunnavegar la isla, un viaje que tomó alrededor de 1, 5 horas, hasta que vimos huellas de patas en la arena. El truco para nosotros fue predecir los patrones, senderos y tiempos en que los lobos patrullaban ciertas playas, y tratar de estar allí antes que ellos.

La primera vez que los vimos fue una casualidad total. Aterrizamos el zodiaco en una playa y cuando Paul y Oren subieron un arroyo para ver las cosas, me quedé con el zodiaco y me quedé completamente sorprendido cuando uno de los lobos salió trotando de los arbustos. Una mujer pequeña y esbelta, estaba completamente tranquila y seguía trotando hasta que estaba a solo 30 pies de distancia.

Al mismo tiempo, Paul y Oren doblaron la esquina del arroyo y entraron en la playa abierta. Ahora el lobo estaba entre nosotros. En lugar de entrar en pánico, simplemente se sentó sobre sus ancas, hizo un largo y perezoso estiramiento y luego regresó de la misma manera en que había venido.

Fue una comedia de errores, en la que el lobo jugó su papel y nosotros, como fotógrafos, cometimos errores y cometimos errores y terminamos con solo imágenes mediocres de un encuentro perfectamente encantador.

Tuviste la oportunidad única de ver a los cachorros de lobo salvaje pasar el rato con su familia. ¿Cómo fue presenciar la estructura familiar de los lobos?

Lo que encontramos fue un paquete de cinco cachorros vigilados por una sola hembra adulta, presumiblemente su madre. Cuando los cachorros son jóvenes, todo el paquete ayuda a cuidarlos. Todos los miembros llevan comida a la madre, que tiene que quedarse con los cachorros. En esta ocasión, la manada debe haber salido a cazar y cuando cayó la noche y tuvimos que irnos, todavía no habían regresado.

A la mañana siguiente, cuando regresamos a la playa, los cachorros se habían ido, por lo que presumiblemente la manada regresó y todos se mudaron a otro sitio del den.

Una madre y sus cachorros en la playa es algo raro para cualquiera, y estos fotógrafos se esfuerzan por poder presenciarlo. (Foto: Cristina Mittermeier)

Ustedes dos pasaron semanas en una ciega pequeña, esperando oportunidades para fotografiar a los lobos. ¿Qué haces para quedarte, sabes?

Trabajar a ciegas me dio un nuevo nivel de respeto y admiración por los fotógrafos especializados en vida salvaje. Pasamos un total de 28 días trabajando desde esta ciega, y fue difícil.

Los primeros días fueron divertidos y ocupados cuando seleccionamos el sitio y nos dispusimos lenta y cuidadosamente a construir la persiana. Uno tiene que trabajar despacio y temprano en la mañana para no perturbar las cosas. Pusimos una lona en el suelo para mantenernos secos.

Desafortunadamente, el material se arrugó e hizo ruido cada vez que nos movíamos, por lo que tuvimos que permanecer realmente quietos. Esto significaba rigidez muscular y aburrimiento. Para pasar el tiempo, leemos libros y programamos nuestros refrigerios y comidas.

Supongo que el revestimiento de la astilla fue la oportunidad de pasar mucho tiempo juntos. Te enseña mucho sobre un compañero, cuando tienes que estar atascado en un espacio pequeño y no puedes moverte o hablar durante largos períodos de tiempo. Tengo que decir que disfruto mucho de la compañía de Paul.

Tres cachorros de lobo juegan con un pedazo de algas. (Foto: Cristina Mittermeier)

¿Por qué estos lobos? ¿Qué los distingue tanto de otros lobos como una preocupación adicional por la conservación?

Los lobos de Columbia Británica son muy diferentes de cualquier otro lobo que hayamos encontrado. A diferencia de los lobos grises del interior de Columbia Británica o los lobos de madera mucho más grandes, los lobos de lluvia o los lobos de mar, como se les conoce, son pequeños y delicados.

A diferencia de otros lobos, a estos no les importa nadar entre islas, a veces por largas distancias, pero lo que realmente los distingue es el hecho de que más del 70 por ciento de su dieta es marina. Patrullan la playa durante la marea baja y comen mejillones, almejas y otras especies marinas.

También son muy expertos en la caza de salmón mientras los peces suben por los arroyos del bosque. Lo más impresionante es que pueden cazar focas y leones marinos.

Estos lobos son especialistas en las comidas que están disponibles a lo largo de una costa. (Foto: Paul Nicklen)

¿Cuál es la preocupación más apremiante para el futuro de estos lobos isleños costeros?

Se sabe muy poco sobre ellos y los estudios preliminares de ADN del científico Chris Darimont de la Universidad de Victoria indican que podrían ser una raza distinta o incluso una subespecie.

Para nosotros, el verdadero conductor, sin embargo, es el hecho de que estos fascinantes animales no están protegidos por las leyes provinciales o federales y no solo se permite, sino que se alienta a las personas a matarlos.

Son muy curiosos y su hábito de patrullar la playa los expone al peligro de los tiradores que pueden divisarlos desde los barcos.

Los lobos costeros de la isla están acostumbrados a mojarse los pies para comer. (Foto: Paul Nicklen)

¿Qué puede hacer el lector promedio en este momento para ayudar a proteger a los lobos costeros?

Una de nuestras organizaciones asociadas, Pacific Wild, una pequeña ONG con sede en el corazón de Great Bear Rainforest, está trabajando mucho para que las autoridades sean más conscientes de la importancia ecológica y cultural de estos animales.

La reciente aprobación de un plan para matar 400 lobos en el centro de Columbia Británica hace que sea aún más imperativo alentar la redacción de algunas leyes que ofrecen cierta protección.

Pacific Wild ha reunido casi 200, 000 firmas en una petición al primer ministro de Columbia Británica, Christy Clark, para proteger a los lobos de la lluvia. Apoyar tal petición, oponerse a la matanza desenfrenada de la vida silvestre y educarse sobre los impactos de la caza recreativa de los depredadores del ápice es lo mejor que la gente puede hacer.

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Obtenga más información sobre el trabajo de conservación de Nicklen y Mittermeier en SeaLegacy, una organización sin fines de lucro que trabaja para documentar los frágiles ecosistemas marinos del planeta e inspirar defensa para su protección.

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