¿Qué tan grande es la galaxia más pequeña del universo?

Los científicos de la Universidad de California en Irvine han descubierto una galaxia tan pequeña que apenas califica como galaxia. Considerada "Segue 2", la galaxia enana solo contiene alrededor de 1, 000 estrellas y es la galaxia menos masiva del universo conocido, informa Phys.org.

Para los no iniciados, 1, 000 estrellas pueden parecer mucho, pero para comprender cuán pequeño es Segue 2, debes pensar en términos galácticos. Para ponerlo en perspectiva, nuestra propia galaxia, la Vía Láctea, contiene entre 100 y 400 mil millones de estrellas. La salida de luz de Segue 2, la salida de luz de toda la galaxia, es solo igual a aproximadamente 900 veces la de nuestro propio sol de escaso tamaño.

"Encontrar una galaxia tan pequeña como Segue 2 es como descubrir un elefante más pequeño que un ratón", dijo el cosmólogo James Bullock, coautor del artículo.

El descubrimiento de la diminuta galaxia plantea la pregunta de cuántas estrellas se necesitan para hacer una galaxia en primer lugar. Una calificación clave es observar si el cúmulo estelar está unido gravitacionalmente, y parece que Segue 2 califica. Según los investigadores, las estrellas están unidas por un halo de materia oscura que actúa como un pegamento galáctico, uniendo todo el cúmulo como uno.

"Definitivamente es una galaxia, no un cúmulo estelar", insistió el autor principal, Evan Kirby.

Descubrir una galaxia tan pequeña como Segue 2 es como tratar de sacar el pedazo más pequeño de heno de un pajar. Según Kirby, solo hay un conjunto de telescopios en la Tierra que podría haberlo detectado: los que se encuentran en el Observatorio WM Keck en la cumbre del Mauna Kea de Hawai. De hecho, la entrada de Segue 2 en los libros de registro solo puede mantenerse mientras estos telescopios sigan siendo los más poderosos. El descubrimiento de la galaxia sugiere que podría haber otras galaxias más pequeñas que acechan en la oscuridad, apenas desaparecidas de la vista.

El descubrimiento de Segue 2 no solo es interesante debido a su extrema escasez. La existencia de galaxias enanas como Segue 2 ha sido predicha por los modelos de cómo se formó el universo. La incapacidad de los científicos para encontrarlos, sin embargo, "ha sido un gran enigma, lo que sugiere que quizás nuestra comprensión teórica de la formación de estructuras en el universo fue defectuosa de una manera seria", dijo Bullock.

Encontrar Segue 2 ha aliviado esas preocupaciones, y podría ofrecer pistas sobre el origen de elementos como el hierro y el carbono, claves para la vida en la Tierra, en el universo primitivo. Puede ser una pequeña galaxia, pero su descubrimiento podría tener algunas grandes implicaciones.

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