¿Qué son los ciclones extratropicales?

Los ciclones tropicales reciben tanta atención que podrías asumir que son el único ciclón en la ciudad. Es cierto que es difícil no concentrarse en ellos, ya que los ciclones tropicales pueden convertirse en huracanes o tifones, dependiendo de dónde viva.

Pero hay otros tipos de ciclones, y los ciclones tropicales pueden convertirse en ciclones diferentes a medida que expira su ciclo de vida. Estas tormentas se llaman ciclones extratropicales, y son diferentes a un ciclón tropical, incluso porque se formarán tan al norte como el Ártico.

Ciclones tropicales versus ciclones extratropicales

Si bien ambos tipos de ciclones son áreas de baja presión, existen algunas diferencias clave entre las tormentas.

Según el Laboratorio Oceanográfico y Meteorológico Atlántico (AOML) de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, los ciclones tropicales requieren varias condiciones específicas para formarse, que incluyen:

  • Aguas oceánicas de alrededor de 80 grados Fahrenheit, a menudo dentro de 300 millas del ecuador
  • Enfriamiento rápido a cierta altura que permite la liberación de calor.
  • Capas húmedas cerca de la troposfera
  • Un sistema preexistente de agua perturbada
  • Bajas cantidades de cizalladura vertical del viento (grandes cantidades interrumpen la formación de tormentas)

Los ciclones extratropicales se forman de manera un poco diferente y tienen diferentes estructuras generales. Como su nombre lo indica, los ciclones extratropicales se forman lejos de las zonas tropicales donde se originan los ciclones tropicales. Tienden a formar:

  • A lo largo de la costa este de los Estados Unidos, al norte de Florida
  • Desde la mitad sur de Chile hacia abajo en América del Sur
  • En las aguas cerca de Inglaterra y Europa continental.
  • Punta del sudeste de Australia

Nor'easters, como este visto yendo hacia el noreste de los Estados Unidos en marzo de 2014, son ciclones extratropicales. (Foto: NOAA / Wikimedia Commons)

Si bien los ciclones tropicales necesitan temperaturas constantes durante la tormenta para mantener su poder, los ciclones extratropicales prosperan con los contrastes de temperatura en la atmósfera, según la AOML. Los ciclones extratropicales son el resultado de la reunión de frentes fríos y cálidos, y las diferencias en temperaturas y presiones de aire crean los movimientos ciclónicos. Dada su estructura, los ciclones extratropicales parecen comas cuando los dos frentes diferentes están bien desarrollados, a diferencia de la forma espiral de los ciclones tropicales y los huracanes.

Cualquiera de estos tipos de ciclones puede convertirse en el otro, aunque es más raro que el extratropical se convierta en un ciclón tropical. Los ciclones tropicales a menudo se vuelven extratropicales una vez que pasan a aguas más frías, y sus fuentes de energía cambian de esa condensación de calor a la diferencia de temperatura entre las masas de aire. La AOML dice que predecir los cambios entre los dos tipos es "uno de los problemas de pronóstico más desafiantes" que enfrentamos.

Ambos tipos de ciclones pueden provocar neblina, tormentas eléctricas, fuertes lluvias y fuertes ráfagas de viento. Sin embargo, dado cómo y dónde se forman los ciclones extratropicales, también pueden producir ventiscas intensas. Nor'easters, por ejemplo, son ciclones extratropicales, particularmente aquellos que experimentan bombogénesis.

Ciclones en el Ártico

El Gran Ciclón Ártico de 2012, visto aquí el 6 de agosto de 2012, comenzó en Siberia y luego se estableció a medio camino entre Alaska y el Polo Norte. (Foto: NASA / Wikimedia Commons)

Los datos sobre los ciclones árticos se remontan al menos a 1948, con satélites que recopilan información sobre ellos desde 1979. Según un estudio de 2014 publicado en el Journal of Climate, los ciclones árticos han aumentado desde 1948, incluso mientras que la actividad de otros ciclones disminuyó entre 1960 y principios 1990s. Tales ciclones son más comunes en invierno que en verano, pero ese estudio también notó un aumento en los ciclones de verano.

Si has oído hablar de los ciclones del Ártico, probablemente se deba al Gran Ciclón del Ártico de 2012, una tormenta particularmente poderosa que se formó sobre el Ártico en agosto de 2012. Mientras que los ciclones de verano tienden a ser más débiles en el Ártico, este fue el verano más fuerte tormenta en el momento y el 13º más fuerte en general (independientemente de la temporada) desde 1979, según un estudio de 2012. Duró 13 días, un tiempo increíblemente largo para un ciclón ártico, que generalmente solo dura unas 40 horas más o menos.

Los ciclones de invierno suelen ser más fuertes que los de verano, ya que las condiciones que resultan en ciclones extratropicales (la reunión de los frentes más fríos del Ártico y los frentes más cálidos del área ecuatorial) están en sus respectivos picos. Sin embargo, el reciente aumento en las tormentas de verano es difícil de precisar. El cambio climático puede ser una razón, ya que cambia los niveles de hielo marino y las temperaturas oceánicas.

Hablando con la NASA en 2012 sobre el Gran Ciclón Ártico, John Walsh, científico jefe de la Universidad de Alaska Fairbanks, explicó el escepticismo de que el cambio climático era el único impulsor.

"La tormenta de la semana pasada fue excepcional, y la ocurrencia de tormentas árticas de extrema intensidad es un tema que merece una investigación más detallada", dijo a la NASA. "Con una cubierta de hielo reducida y superficies marinas más cálidas, la ocurrencia de tormentas más intensas es ciertamente un escenario plausible. La limitación actual es el pequeño tamaño de la muestra de eventos excepcionales, pero eso puede cambiar en el futuro".

Un ciclón extratropical se encuentra sobre el Ártico el 7 de junio de 2018. Es uno de los más fuertes en la región durante el verano en la memoria reciente. (Foto: NOAA)

El futuro puede estar aquí. Otro "gran" ciclón se formó sobre el Ártico en 2018, este a principios de junio. Al igual que el ciclón de 2012, este ha demostrado una fuerza increíble, medida por su presión central de 966 milibares, una unidad de medida de presión no estándar. El ciclón de 2012 alcanzó 963 a 966 milibares.

"Preliminarmente, esta tormenta podría clasificarse en el Top 10 para los ciclones árticos en junio, así como para el verano (junio a agosto) en fuerza", explicó Steven Evalher, meteorólogo de la Universidad de Oklahoma.

Si bien los ciclones en el Ártico pueden no parecer tan importantes como las tormentas en áreas densamente pobladas, estos ciclones árticos provocan cambios en el medio ambiente. Según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo (NSID), los ciclones extratropicales en la región hacen tres cosas.

  1. Extienden el hielo marino, lo que crea espacios entre los témpanos de hielo.
  2. Traen condiciones más frías.
  3. Producen más precipitaciones, que, como señala el NSID, tienen entre un 40 y un 50 por ciento de nieve, incluso en los meses de verano.

Romper el hielo marino, en particular, puede conducir a los escenarios que Walsh describió a la NASA anteriormente, y el ciclón de 2018 podría potencialmente mover una gran cantidad de hielo marino del Ártico fuera de la región, según un científico que habló con Earther. Con menos hielo, los espacios más oscuros del agua abierta absorben más luz solar y esto puede acelerar el proceso de fusión del hielo.

Como escribió el NSID en 2013, mover el hielo marino no es el único factor en juego:

Los patrones tormentosos provocan condiciones frescas y más precipitaciones, lo que tiende a aumentar la extensión del hielo. Sin embargo, los ciclones individuales pueden comenzar a cambiar las reglas, poniendo más énfasis en la ruptura del hielo como un factor en la pérdida de hielo.

En resumen, los ciclones de verano en el Ártico pueden estar ocurriendo con mayor frecuencia, pero las razones y su impacto en el medio ambiente siguen siendo un misterio.

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