¿Qué son los árboles de lava y cómo se forman?

Las islas de Hawai están llenas de todo tipo de maravillas volcánicas, desde las calderas humeantes de los volcanes activos hasta los tubos de lava ígnea forjados por antiguas erupciones. Sin embargo, una característica volcánica de la que quizás no haya oído hablar es una extraña formación geológica conocida como árbol de lava (en la foto de arriba).

Estas extrañas columnas se forman cuando una avalancha de lava fundida se abre paso a través de un bosque. En lugar de derribar todos los árboles a su paso, el contacto repentino de la lava con el tronco del árbol permite que una fina capa de lava se enfríe a su alrededor. Después de que pasa la avalancha inicial de lava y baja la "marea", queda la lava semi-enfriada que se ha acumulado alrededor de los troncos de los árboles condenados.

En la foto a continuación, capturada el 7 de enero de 1983, durante una erupción en Pu'u Kahaualea, se puede ver exactamente cómo se forma uno de estos "bosques" de árboles de lava.

Como señala el Servicio Geológico de EE. UU., "La parte superior bulbosa de cada árbol de lava marca el alto nivel del flujo de lava a medida que se extendía a través de los árboles. A medida que la erupción de la fisura disminuía, el flujo continuó extendiéndose lateralmente; su superficie disminuyó, dejando pilares de lava que se había enfriado contra los troncos de los árboles ".

A veces, el esqueleto carbonizado del árbol puede permanecer en pie dentro de su yeso ígneo durante muchos años (y en casos extremadamente raros, se sabe que los árboles sobreviven y continúan creciendo). Sin embargo, el escenario más común es aquel en el que el árbol se incendia y se quema por completo durante o poco después de la oleada inicial de lava. Cuando esto sucede, se produce un tronco vaciado, como este:

Si desea ver estas extrañas formaciones fósiles en persona, generalmente se encuentran a lo largo de las laderas de los volcanes de escudo basáltico que son propensos a los flujos de lava líquida. Hay un parque estatal que puede visitar para presenciar algunos ejemplos realmente espectaculares: el Monumento estatal Lava Trees.

Ubicados en la Isla Grande, al sureste de la ciudad de Pāhoa, los moldes ígneos se formaron en 1790 después de que un flujo de lava atravesara un bosque. En los siglos transcurridos desde entonces, ha surgido un nuevo bosque, pero los ominosos e imponentes árboles de lava siguen en pie como un recordatorio de la fascinante pero volátil historia natural de la isla.

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