¿Qué son los alimentos ultraprocesados ​​y estás comiendo demasiados?

Técnicamente, muchos de los alimentos saludables que comemos se procesan, pero no de la manera que piensas. Es una cuestión de semántica. Por ejemplo, si tiene un frasco Mason lleno de frijoles secos orgánicos, tiene alimentos procesados ​​en su despensa. Las verduras congeladas se procesan, incluso si recogiste las verduras de tu jardín, las escaldaste y las pusiste en el congelador. En el momento en que los blanqueaste, los procesaste. La mantequilla de maní solo con maní, la avena cortada en acero y el aceite de oliva virgen extra orgánico se procesan hasta cierto punto, pero la mayoría de las personas consideran que estos alimentos son parte de una dieta saludable.

Cuando decimos que no debemos comer alimentos procesados, lo que realmente queremos decir es alimentos ultraprocesados. Hay una diferencia, y los estudios dicen que los estadounidenses están comiendo muchos más alimentos ultraprocesados ​​de lo que deberíamos, lo que lleva a un consumo de azúcar excesivo (y a menudo no realizado) con algunas consecuencias desafortunadas para la salud.

¿Qué son los alimentos ultraprocesados?

Los aditivos en los alimentos procesados ​​no parecen mucho, pero son importantes. (Foto: Africa Studio / Shutterstock.com)

En un análisis reciente de más de 230, 000 productos, los investigadores encontraron que más del 70% de ellos estaban clasificados como ultraprocesados. Entre los 25 principales fabricantes por volumen de ventas, el 86% de los productos se clasificaron como ultraprocesados.

Los alimentos ultraprocesados, según un estudio publicado en la revista médica BMJ Open, son "formulaciones industriales que, además de la sal, el azúcar, los aceites y las grasas, incluyen sustancias no utilizadas en preparaciones culinarias, en particular aditivos utilizados para imitar cualidades sensoriales de forma mínima alimentos procesados ​​y sus preparaciones culinarias ".

Echemos un vistazo práctico a lo que eso significa. Mantengo pan plano de naan integral en mi congelador porque completa las comidas rápidas y saludables.

Si hiciera naan en casa, lo haría con ingredientes como harina, levadura, leche, mantequilla y sal. Pero normalmente compro naan en el supermercado, y aunque la marca que compro contiene casi los mismos ingredientes que una versión casera, también incluye el aditivo dextrosa, un tipo de azúcar. Es una compensación que vale la pena para mí, pero es algo que conozco, y ese es un punto importante.

Azúcar en alimentos procesados ​​versus alimentos ultraprocesados

Lasaña congelada generalmente tiene mucho más azúcar por porción que la casera. (Foto: mikiledray / Shutterstock)

Los investigadores descubrieron que aquellos que consumen una dieta rica en alimentos ultraprocesados ​​obtienen muchos conservantes adicionales en su dieta, además de un exceso de azúcar. En los alimentos ultraprocesados, el azúcar representa el 21.1% de las calorías, en promedio. En los alimentos procesados, el azúcar representa solo el 2.4% de las calorías, en promedio. Tenga en cuenta que las pautas dietéticas del USDA dicen que el azúcar debe constituir solo el 10% de sus calorías diarias.

Si comiéramos alimentos ultraprocesados ​​solo ocasionalmente, no sería un problema tan grande. Sin embargo, los investigadores encontraron que casi el 58% de las calorías que los estadounidenses consumen son de alimentos ultraprocesados.

Si está comiendo una dieta estadounidense promedio, es probable que esté comiendo demasiados alimentos ultraprocesados ​​y esos alimentos agreguen más azúcar de lo que esperaría. No espera, por ejemplo, que una lasaña congelada contenga dos cucharaditas de azúcar por porción. Tampoco esperaría que una porción de compota de compota de manzana contenga seis cucharaditas de azúcar cuando la compota de manzana casera no necesita azúcares añadidos para ser dulce y deliciosa.

Si está buscando disminuir el azúcar en su dieta, disminuir los alimentos ultraprocesados ​​que come, incluso los que normalmente no asociaría con el azúcar, puede ayudarlo a lograr su objetivo.

Riesgos de salud

¿Aumento de peso inexplicable? Puede estar relacionado con la cantidad de alimentos procesados ​​que está comiendo. (Foto: altafulla / Shutterstock)

En un estudio realizado en Francia, los investigadores encontraron que las personas que aumentaron su ingesta diaria de alimentos ultraprocesados ​​en un 10% enfrentaron un riesgo 14% mayor de muerte prematura. Para la investigación, 44.551 adultos franceses mayores de 45 años ofrecieron información sobre su dieta, salud y actividad física durante dos años. Los alimentos ultraprocesados ​​representaron aproximadamente el 14% del peso del total de alimentos consumidos y aproximadamente el 29% de la ingesta total de calorías.

El consumo de alimentos ultraprocesados ​​se asoció con una edad más joven, menores ingresos, menor nivel educativo, vivir solo, un índice de masa corporal más alto y un nivel de actividad más bajo. El estudio fue publicado en JAMA Internal Medicine.

Los mismos autores publicaron un estudio en la revista BMJ que encontró que las personas que aumentaron su ingesta diaria de alimentos ultraprocesados ​​en un 10% aumentaron su riesgo de desarrollar cáncer general en un 12% y cáncer de mama en un 11%. Si bien el estudio no identificó la razón exacta por la cual los alimentos ultraprocesados ​​causan un mayor riesgo de cáncer, los investigadores tenían varias teorías.

Una teoría es que los alimentos contienen altos niveles de sal, azúcar y grasa. Esos ingredientes se han relacionado con la obesidad, lo que también puede conducir a un mayor riesgo de cáncer. Una segunda teoría es que algunos alimentos ultraprocesados ​​contienen ciertos aditivos que tienen propiedades cancerígenas. Por ejemplo, el dióxido de titanio se usa como agente blanqueador o en envases de alimentos para mejorar la textura de los alimentos. Los estudios han demostrado que el aditivo podría causar lesiones en el colon o inflamación gastrointestinal.

Además, otra teoría es que las altas temperaturas utilizadas para procesar los alimentos pueden crear contaminantes recién formados. Finalmente, el BPA (bisfenol A) se usa comúnmente en el envasado de alimentos y puede filtrarse en los alimentos.

Curiosamente, un estudio realizado por investigadores de los Institutos Nacionales de Salud y publicado en la revista Cell Metabolism, encontró que comer una dieta compuesta de alimentos ultraprocesados ​​hace que las personas coman en exceso y, por lo tanto, aumenten de peso. Los investigadores descubrieron que los voluntarios en una dieta ultraprocesada comían alrededor de 508 calorías más cada día y terminaron ganando un promedio de dos libras en dos semanas. Los participantes del estudio que comieron alimentos enteros o mínimamente procesados ​​perdieron alrededor de dos libras durante ese mismo período.

Si bien se necesitan más estudios para conocer las razones exactas por las que los alimentos ultraprocesados ​​pueden tener un impacto tan grande en la salud, es seguro decir que las consecuencias de comerlos superan los beneficios.

Nota del editor: este archivo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en marzo de 2016.

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