¿Qué significa 'biodegradable'?

Todos queremos dejar una marca más clara en el planeta, por lo que cuando vemos productos anunciados como "biodegradables", es natural suponer que son una opción más ecológica. Después de todo, ¿quién no querría que un producto se degradara nuevamente en el planeta del que proviene? Pero gracias al sistema de recolección de basura en los Estados Unidos, en el que el 55 por ciento de toda nuestra basura termina en vertederos, "biodegradable" podría ser algo malo, según un nuevo estudio publicado en la revista Environmental Science & Technology.

Los detalles

A medida que los desechos de alimentos, los recortes de jardín, el papel y otros bienes supuestamente "biodegradables" se descomponen en vertederos privados de oxígeno, liberan dos potentes gases de efecto invernadero: metano y dióxido de carbono. Si bien el dióxido de carbono no escapa (generalmente permanece bajo tierra y se almacena en el vertedero), el metano se escapa a la atmósfera, exacerbando el calentamiento global. De hecho, los vertederos son la tercera fuente más grande de emisiones de metano hechas por el hombre en los EE. UU.

Un tercio de la basura que tiramos va a los vertederos que recogen ese metano y lo convierten en energía, y los autores querían saber si la basura en esos vertederos se degradaba lo suficientemente lentamente como para que el gas se convirtiera en energía, mitigando sus efectos del calentamiento global., dice James W. Levis, un candidato a doctorado en el departamento de ingeniería civil, de construcción y ambiental de la Universidad Estatal de Carolina del Norte. "Y lo que nuestro estudio muestra es que no", dice.

Utilizando modelos informáticos, los investigadores estudiaron cómo se descompondrían diversos materiales en diferentes condiciones de vertedero. Específicamente, analizaron el desperdicio de alimentos, los desechos sólidos estándar, el papel de periódico, el papel de oficina y un nuevo polímero plástico biodegradable llamado PHBO que generalmente se crea a partir de azúcares o almidones de plantas (este tipo de plástico es diferente de los plásticos a base de maíz y está fabricado por Proctor & Gamble, que proporcionó fondos para el estudio) para ver cuánto gas metano genera cada uno a medida que se descompone.

En el vertedero promedio, el plástico biodegradable generaba la mayor cantidad de metano, seguido de papel de oficina, desperdicio de alimentos, periódico y otras formas de desperdicio sólido. La eficiencia de recolección de todo el metano producido (la cantidad de metano recolectado que se convirtió en energía utilizable) no superó el 57 por ciento. Debido a que los artículos se descompusieron a diferentes velocidades (el desperdicio de alimentos se degrada más rápido que los plásticos biodegradables, que se degradan más rápido que el papel de oficina y el papel de periódico), liberaron metano a diferentes velocidades y tiempos, lo que dificulta la captura de todo el metano.

Lo que significa

La palabra "biodegradable" puede sonar ecológica, pero el hecho de que algunos productos liberen gases de efecto invernadero si se descomponen en un vertedero podría hacer que sea algo malo. "Si algo se quedara en un vertedero y nunca se degradara, eso sería óptimo desde el punto de vista de los gases de efecto invernadero", dice Levis. Algunos vertederos intentan recolectar el metano que se libera, pero es más fácil decirlo que hacerlo. "Se necesita un par de años para obtener la recolección de gas", dice Levis. Pueden pasar 16 años antes de que los sistemas recolecten todo el gas que se genera.

"Podría utilizar los resultados de este estudio como un buen argumento para el crecimiento de la infraestructura de compostaje", agrega Levis. En los montones de compost, donde hay mucho oxígeno, el desperdicio de alimentos, el papel e incluso los plásticos biodegradables no generan metano. Sin embargo, muy pocas ciudades ofrecen compostaje municipal. "Y el reciclaje tiene muchos beneficios de gases de efecto invernadero", agrega.

La línea de fondo

No compre en el bombo biodegradable. "La definición de la Comisión Federal de Comercio de lo que es biodegradable es muy vaga", dice. Entonces, aunque algunos productos biodegradables pueden ser ideales para las condiciones de un vertedero privado de oxígeno, donde se degradan lo suficientemente lentamente como para que los sistemas de recolección de gas metano los conviertan en energía, otros no lo son, y no hay forma de que un consumidor sepa la diferencia .

La mejor solución es observar sus propios hábitos personales de eliminación de residuos y reducir, reutilizar y reciclar antes de optar por artículos supuestamente verdes y biodegradables. Y si su ciudad no ofrece compostaje municipal, comience una pila de compost en su patio trasero. Deje que el oxígeno y las bacterias saludables conviertan sus restos de comida y desechos de jardín en fertilizante rico en nutrientes que puede esparcir en su césped. Y si terminas con plásticos biodegradables, Levis dice que puedes cortarlos en tiras antes de agregarlos a tu pila para que se descompongan más rápido.

Historia de Emily Main. Este artículo se reproduce con permiso de Rodale.com.

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