¿Qué pueden enseñarnos 28,000 patitos de goma perdidos en el mar sobre nuestros océanos?

En 1992, una caja de envío que contenía 28, 000 juguetes de baño de plástico se perdió en el mar cuando cayó por la borda en su camino desde Hong Kong a los Estados Unidos. Nadie en ese momento podría haber adivinado que esos mismos juguetes de baño todavía estarían flotando en los océanos del mundo casi 20 años después.

Hoy, esa flotilla de patos plásticos está siendo aclamada por revolucionar nuestra comprensión de las corrientes oceánicas, así como por enseñarnos una o dos cosas sobre la contaminación plástica en el proceso, según The Independent.

Desde ese día legendario en 1992, cuando fueron abandonados sin ceremonias en el mar, los patos amarillos se han movido al otro lado del mundo. Algunos han llegado a las costas de Hawai, Alaska, Sudamérica, Australia y el noroeste del Pacífico; otros han sido encontrados congelados en el hielo ártico. Otros han llegado hasta Escocia y Terranova en el Atlántico.

Los carismáticos patos incluso han sido bautizados con un nombre, "Floatees amigables", por seguidores devotos que han seguido su progreso a lo largo de los años.

"Tengo un sitio web que la gente usa para enviarme fotos de los patos que encuentran en las playas de todo el mundo", dijo Curtis Ebbesmeyer, un oceanógrafo retirado y entusiasta de los flotadores. "Puedo decir rápidamente si son de este lote. He tenido uno del Reino Unido que creo que es genuino. Una mujer me envió una fotografía de Escocia".

Este mapa detalla la extensión de donde los patos han viajado hasta ahora:

Patrones de viaje de los amigos flotantes. (Foto: NordNordWest [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Sin embargo, quizás los Floatees más famosos son los 2, 000 de ellos que aún circulan en las corrientes del Giro del Pacífico Norte, un vórtice de corrientes que se extiende entre Japón, el sudeste de Alaska, Kodiak y las Islas Aleutianas a las que ayudó la difícil situación de los patos. identificar.

"Siempre supimos que este giro existía. Pero hasta que aparecieron los patos, no sabíamos cuánto tiempo se tardó en completar un circuito", dijo Ebbesmeyer. "Fue como saber que un planeta está en el sistema solar pero no poder decir cuánto tiempo tarda en orbitar. Bueno, ahora sabemos exactamente cuánto tiempo lleva: unos tres años".

Hoy, el Giro del Pacífico Norte también alberga lo que se ha llamado el Gran Parche de Basura del Océano Pacífico, una isla masiva de escombros flotantes, en su mayoría de plástico, que el giro gira como una olla gigante de sopa de basura. Aunque los patos de goma han ayudado a crear conciencia sobre el giro, la mayor parte de lo que constituye el parche de basura no es tan lindo. La mayor parte consiste en pequeños fragmentos de plástico y lodos químicos, pero casi todo lo que se descarta que flota puede encontrarse allí.

Parte de la basura llegó allí de la misma manera que lo hicieron los patitos de goma, a través de cajas de envío perdidas. Aunque nadie sabe exactamente cuántos contenedores de envío se pierden en el mar cada año, los oceanógrafos calculan la cifra de varios cientos a 10, 000 al año, una estimación sorprendente, aunque todavía es solo una pequeña parte de un problema global de basura.

"Escuché historias de contenedores perdidos que están llenos de esas grandes bolsas de plástico que usan las tintorerías", dijo Donovan Hohn, autor de un libro llamado "Moby-Duck", que inmortaliza el viaje de los 28, 000 patitos de goma. "También he oído hablar de cajas llenas de cigarrillos que se van por la borda, que por supuesto terminan ingiriendo sus colillas a los animales marinos. De hecho, una de las notas finales de mi libro enumera el contenido del vientre de una ballena muerta: estaba lleno de basura. La contaminación plástica es un problema real ".

Hoy sabemos que hay hasta 11 giros principales en los océanos del mundo, y todos ellos son posibles portales para la basura del mundo. Y si los Friendly Floatees son un ejemplo para algo, es que la basura plástica perdura por mucho tiempo y que es un problema global.

"Los que se están lavando en Alaska después de 19 años todavía están en muy buena forma", agregó Ebbesmeyer, quien todavía sigue a los patos a través del sitio web Alertas de Beachcombers.

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