¿Qué nos puede enseñar el tren Turbo olvidado de Canadá sobre la nostalgia y la innovación?

En el verano de 1997, el verano entre mi primer y segundo año de escuela de periodismo, tenía un trabajo trabajando para el departamento de relaciones públicas de Via Rail, la red ferroviaria nacional equivalente a Amtrak de Canadá. Gran parte del trabajo consistió en la agricultura de cubículos peatonales (investigación de antecedentes para comunicados de prensa sobre seguridad ferroviaria, por ejemplo), pero hubo un proyecto de investigación que me obligó a tomar el tren de Toronto a Vancouver, y esa experiencia hubiera valido la pena. todo otro verano de trabajo pesado de oficina.

Ese tren era el canadiense, la ruta emblemática de Via, tan épica y famosa como Orient Express o 20th Century Limited. Es un viaje de cuatro días, de aproximadamente 2.800 millas de longitud, que cruza el vasto y pantanoso vacío del Escudo Canadiense, la amplia pradera y varias cadenas montañosas tan altas e imponentes como cualquiera que alguna vez haya tenido huellas. Sin embargo, más que el paisaje era el simple hecho de un viaje en tren serio. Cuando era un niño criado en automóviles, nunca había conocido algo así. He estado enganchado desde entonces.

Me acordé de ese primer gran viaje hace unas semanas, mientras cruzaba el sur de Ontario en Via Train para hablar sobre la innovación europea. Uno de los ejemplos clave que uso en estas charlas (extraído de mi libro, "The Leap") es la extraordinaria transformación provocada por los trenes de alta velocidad en países como España, que en 1997 todavía tenía una red ferroviaria peor en muchos aspectos que Canadá y ahora tiene posiblemente la mejor y más extensa red de alta velocidad de Europa, si no del mundo.

La red de Via, como la de Amtrak, es una broma anémica infrautilizada, sin fondos suficientes en comparación con la mayoría de los países europeos. La legendaria línea Canadian Pacific a través de mi ciudad natal de Calgary hasta Banff, un complejo construido originalmente para pasajeros ferroviarios, ya no transporta tráfico regular de pasajeros. (Hay un tren boutique muy elegante y muy caro para geeks de trenes europeos y japoneses).

Pero los trenes aún circulan regularmente por el sur de Ontario, y me sorprendió, montándolos nuevamente 15 años después de mi verano como empleado, por lo poco que había cambiado. Había WiFi a bordo, lo cual es algo maravilloso, pero más allá de eso, ni siquiera la cristalería en clase ejecutiva había cambiado desde 1997. Durante más de una generación en Norteamérica, no hemos invertido prácticamente nada en viajes en tren de pasajeros.

Imagine mi sorpresa, entonces, al descubrir que Canadá había introducido el primer tren de alta velocidad de América del Norte y casi se convirtió en un jugador global importante en el juego del tren rápido. De alguna manera me las arreglé para trabajar en comunicaciones para la compañía de trenes de pasajeros de Canadá sin haber oído hablar del Turbo de corta duración, un servicio entre Toronto y Montreal que funcionó desde 1970 hasta 1982, operado por CN (Canadian National, que convirtió su ferrocarril de pasajeros). servicio a través de Via a finales de 1970).

No contaré la historia completa de Turbo porque la mejor manera de aprender sobre esto es leer esta excelente característica en The Walrus Magazine y / o ver el increíble video de 24 minutos que CN produjo para promocionar el tren en 1970 .

Aquí está el video en tres partes:

Parte uno:

La segunda parte:

Parte tres:

Si decide omitir todo el video (y el artículo), la versión corta es que el Turbo estaba condenado al fracaso, ya que gran parte del servicio de trenes de pasajeros de América del Norte todavía lo está, porque estaba compartiendo la vía antigua con los trenes de carga y, por lo tanto, no pudo en realidad usa su velocidad máxima de 170 mph de récord mundial en ese momento para obtener el máximo efecto. En cambio, viajó a una velocidad máxima de solo 95 mph, disminuyendo la velocidad para las curvas en la pista construida para grandes cargas antiguas, e incluso deteniéndose de vez en cuando para dejar pasar la carga.

La línea inaugural Turbo funcionó entre Toronto y Montreal, pero en lugar de reducir los tiempos de viaje a la mitad, simplemente redujo una hora del viaje promedio en automóvil (de cinco a cuatro). Aunque esta es una hora completa más rápida que los trenes Via "rápidos" de hoy, no ganó a suficientes conductores para justificar el costo. El servicio fue desechado, todo el equipo Turbo fue destruido, y la fábrica del fabricante con sede en Montreal se redujo a escombros en 2004. Todos los rastros del antiguo servicio Turbo ahora desaparecieron, por lo que tal vez incluso como ex empleado y geek del tren, Nunca había oído hablar de eso hasta ahora.

El artículo de Walrus habla por sí mismo, pero me gustaría hablar un poco sobre el video, en particular la forma en que captura una especie de optimismo vertiginoso del cielo al límite, un espíritu de acción y logro que simplemente se hace. lamentablemente falta de actitudes norteamericanas hoy hacia los trenes de alta velocidad y muchas otras grandes ideas sostenibles.

Ahora, hay mucho de esto que es simplemente viejo superficialmente impresionante sobre el video. Están los valores de producción de la era espacial, que se completan con voces en off severas y forzadas y clips de carretes de cintas y teletipos de tintineo y extrañas tomas panorámicas de las torres del Ayuntamiento de Toronto. Existe la banda sonora: un recordatorio, si fuera necesario, de que no hay suficiente jazz impulsado por la flauta y el xilófono en el cine documental moderno. Incluso hay una pequeña sección de freakout de 1970 alrededor de las 7:15 de la tercera parte, mientras el narrador canta las alabanzas de la vida nocturna urbana al final del viaje.

Sin embargo, el verdadero punto culminante retro es la sección extendida en la segunda parte sobre los servicios a bordo, que fácilmente se pueden unir en un episodio de "Mad Men". Comienza con fotos de la cafetería ("los hornos de microondas cocinan especialidades de comida caliente en cuestión de segundos") antes de pasar a las muchas seducciones en el "Turbo Club" de primera clase. Hay dos minutos completos en los uniformes de "anfitriona" ("El servicio del Turbo Club está simbolizado por sus azafatas: jóvenes y emocionantes, hechas más por su ropa de moda, diseñadas con un toque de boutique ... ... El conjunto de azafatas tiene un conjunto" practicidad por la que se esfuerzan la mayoría de las mujeres "). Se vierten bebidas, se sirve coq au vin, se fuman cigarrillos alegremente. Observe atentamente a las 4:30 de la segunda parte, y dígame que no es el mismo Don Draper acomodado en una silla giratoria Turbo Club.

Esto me hizo pensar en el verdadero atractivo del retro-futurismo de "Mad Men": esa singular nostalgia de nuestros días por los esplendores de la era espacial que nos prometieron en los años boyantes de la posguerra de los años cincuenta y sesenta. En el momento tecnológico crucial de la era, que ocurrió el año antes de que Turbo llegara a las pistas, Neil Armstrong había hecho su histórico paseo lunar, una hazaña que incluso algunos de los ingenieros encargados de hacer que sucediera había pensado que era imposible cuando JFK los había comprometido a hacerlo. 1961.

Como la voz en off de la película lo pone en la secuencia final, "Turbo es una expresión positiva de esta era acelerada, un símbolo de la capacidad del hombre para emplear tecnología creativa para satisfacer las necesidades de una sociedad móvil".

Contraste esto con la era actual de la retórica, el espíritu dominante de no poder hacer de 2011. Piense en proyectos de alta velocidad abandonados en el medio oeste de EE. UU. Y Florida (y ni siquiera contemplados por el gobierno de la era del automóvil de Canadá). Piense en la forma en que la propuesta de casi cualquier proyecto público ambicioso se convierte casi de inmediato en una cuestión de costos. No hay una misión, un propósito superior, una meta o un bien mayor que justifique gastar más que la cantidad más pequeña posible.

¿Tren de alta velocidad? Loco caro. ¿Energía solar? Estoy bastante seguro de que el carbón sigue siendo marginalmente más barato. ¿Nuevas líneas de LRT y metro? Probablemente podríamos conformarnos con un autobús extra o dos en las horas pico. Después de una generación de disparos para las estrellas, ahora estamos contentos de conducir a la tienda del dólar.

Tal vez es por eso que la estética de "Mad Men" atrae tanto en este momento: porque en la época de Don Draper, se podía soñar en grande. Mirando hacia atrás a través de la sepia, parece casi como si estuvieras obligado a apuntar alto. Podrías innovar, inventar, reinventar (Draper mismo, un impostor en varios frentes, es un símbolo poderoso, si no totalmente admirable de ese espíritu). Tal vez, en otras palabras, no son los almuerzos de cinco martinis y las nubes de humo en el lugar de trabajo y las damas que hacen el trabajo sucio que extrañamos tanto como la sensación, perdida hace mucho tiempo, de que (América del Norte) podría hacer cualquier cosa que creara su fiebre. imaginación para Podríamos vender jabones, humos y carruseles Kodak por camión. Podríamos poner a un tipo en la luna y luego llevarlo por la vía en un tren Turbo más rápido del mundo hasta el desfile de cintas de teletipo. Íbamos a lugares, más rápido que nunca.

En su último libro, "Dark Age Ahead", la gran filósofa urbana Jane Jacobs advirtió sobre el inminente declive para América del Norte, provocado por prioridades atrasadas, infraestructura desmoronada y una caída catastrófica en nuestra voluntad colectiva y experiencia para la innovación, una especie de sociedad -falla de diseño en general. A Jacobs no le preocupaba tanto el caos ambiental, la guerra o el desastre económico. Ya habíamos enfrentado enormes desafíos antes, e inventamos nuestro camino para superarlos. Su mayor preocupación era que simplemente estábamos olvidando cómo hacer las cosas bien, olvidando para qué servían las instituciones públicas y los fondos públicos.

"¿Qué condena perdedores?" ella preguntó. "Los perdedores se enfrentan a sacudidas tan radicales en circunstancias que sus instituciones no pueden adaptarse adecuadamente, se vuelven irrelevantes y se caen". Y una de las razones por las que no nos adaptamos, argumenta, es que olvidamos cómo hacerlo. "La cultura reside principalmente en las cabezas de las personas y en los ejemplos que las personas dan, y por lo tanto está sujeta a la mortalidad natural". Si ni siquiera podemos recordar adecuadamente que alguna vez tuvimos un tren de alta velocidad, si es así, ¿cómo podemos esperar recuperar la energía cultural de la innovación que tan desesperadamente necesitamos para superar los desafíos de nuestra época?

Para volver al futuro 140 caracteres a la vez, sígueme en Twitter: @theturner.

Consejo: me enteré del video de Turbo Train a través de esta publicación en Metafilter, la mejor comunidad web en cualquier lugar.

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