¿Qué es una supernova?

Bromeamos que la muerte y los impuestos son las únicas cosas ciertas en la vida. Si bien es posible que no tengan que pagar impuestos, las estrellas eventualmente mueren, y algunas estrellas salen con una explosión cósmica. La explosión que ocurre cuando una estrella muere se conoce como supernova.

Los científicos creen que al estudiar las supernovas, podemos aprender sobre nuestro universo, su expansión y otros aspectos. Al igual que muchas cosas en el espacio, las supernovas son fascinantes, complejas y no se entienden completamente.

¿Qué hace que una estrella sea una estrella?

Cuando se habla de supernovas, es importante definir qué es una estrella: es una inmensa masa de gases de hidrógeno y helio unidos por la gravedad. Las estrellas son alimentadas por reacciones de fusión nuclear. Cuando una estrella quema todo su combustible, muere.

¿Qué estrellas se convierten en supernovas?

Ilustración artística de la supernova 1993J, una estrella en explosión en la galaxia M81. La supernova se originó en un sistema de doble estrella en el que un miembro era una estrella masiva que explotó después de desviar la mayor parte de su envoltura de hidrógeno a su estrella compañera, que se ve en el centro. (Foto: NASA, ESA y G. Bacon (STScI) / Wikimedia Commons)

No todas las estrellas se convierten en supernovas. Resulta que la masa de una estrella determina su destino. La línea entre las estrellas que explotarán y las que no lo harán se llama Límite Chandrasekhar. Según PBS, "el límite de Chandrasekhar ahora se acepta que es aproximadamente 1, 4 veces la masa del sol; cualquier enana blanca con menos de esta masa seguirá siendo una enana blanca para siempre, mientras que una estrella que exceda esta masa está destinada a poner fin a su vida en la más violenta de las explosiones: una supernova ".

Entonces, nuestro propio sol no explotará en una supernova sino que se convertirá en un gigante rojo. Se tragará la Tierra en este proceso y eventualmente se convertirá en una enana blanca.

Solo las estrellas con una masa mucho mayor que nuestro sol experimentarán el espectacular destino de las supernovas. Sin embargo, algunas estrellas con masa aún mayor podrían explotar en supernovas antes de convertirse posiblemente en agujeros negros de masa estelar. Estos agujeros negros de masa estelar podrían, a su vez, transformarse en el fenómeno conocido como agujeros negros supermasivos.

¿Hay diferentes tipos de supernovas?

Ilustración artística de una explosión de supernova tipo IA. Se cree que las supernovas tipo IA son el resultado de la explosión de una estrella pequeña y densa, una enana blanca, dentro de un sistema binario. (Foto: ESO / Wikimedia Commons)

Hay dos formas principales en que se puede formar una supernova, determinando en qué tipo de supernovas se convertirá la estrella. También hay subcategorías de supernovas, y eso se basa en sus curvas de luz.

El primer tipo de supernova, llamada supernova Tipo IA, se crea cuando una enana blanca en un sistema estelar binario atrae la materia de su compañero. Las estrellas enanas blancas son extremadamente densas por naturaleza, lo que explica cómo pueden extraer materia de su estrella compañera. Cuando la masa de la enana blanca excede la masa del Límite Chandrasekhar, la estrella explota en una reacción nuclear creando una supernova Tipo Ia.

Una supernova de tipo II o supernova de colapso del núcleo ocurre durante la muerte de una estrella masiva. Debido a la gigantesca masa de la estrella, su núcleo finalmente excede el límite de Chandrasekhar y no puede resistir su propia gravedad y, por lo tanto, la estrella se derrumba sobre sí misma. Estas supernovas de tipo II a menudo se convierten en estrellas de neutrones.

¿Cuánto dura una supernova?

La duración del evento de supernova depende de varios factores, incluido si se trata de una supernova de Tipo IA o Tipo II.

En el video de arriba, Fraser Cain de Universe Today explica que toma "unos pocos millones de años para que la estrella muera, menos de un cuarto de segundo para que su núcleo colapse, unas pocas horas para que la onda expansiva llegue a la superficie de la estrella. estrella, unos meses para alegrarse y luego solo unos años para desvanecerse ".

Una imagen compuesta de Cassiopeia A de los telescopios espaciales Hubble y Spitzer. Casiopea A es el remanente de una supernova. (Foto: NASA / JPL-Caltech / Wikimedia Commons)

Después del evento de supernova, los restos de la reacción llamados "SNR" todavía están presentes en el espacio. Los remanentes se clasifican como remanentes similares a cangrejos, remanentes similares a conchas o remanentes compuestos. Podemos verlos visualizados en imágenes compuestas creadas a partir de telescopios. Cassiopeia A (arriba) es un excelente ejemplo de un remanente en forma de concha.

¿Con qué frecuencia ocurren las supernovas?

Los científicos estiman que una supernova ocurre en la Vía Láctea aproximadamente una vez cada 50 años. Es bueno que nuestra galaxia sea un lugar bastante grande, ya que una explosión de supernova cerca de la Tierra sería catastrófica.

¿Puedes ver supernovas a simple vista?

Esta imagen combina datos de cuatro telescopios espaciales para crear una vista de múltiples longitudes de onda de todo lo que queda de RCW 86, el ejemplo documentado más antiguo de una supernova. (Foto: NASA / CXC / SAO y ESA; NASA / JPL-Caltech)

Sí, pero tienes que tener suerte. La supernova más antigua documentada, RCW 86 (arriba), se vio en 185 DC Según la NASA, sus restos están a unos 8, 000 años luz de distancia.

En 1604, Johannes Kepler observó una breve, inexplicable, brillante luz en el cielo. Kepler planteó la hipótesis de que era una nueva estrella. Sin embargo, los científicos luego determinaron que este evento fue en realidad la muerte de una estrella.

Más recientemente, Supernova 1987A fue testigo en febrero de 1987. Era visible a simple vista en el hemisferio sur.

Hoy en día, los científicos pueden estudiar estos restos de supernova gracias al telescopio espacial Hubble, el telescopio espacial Spitzer y el observatorio de rayos X Chandra.

Los científicos y los astrónomos aficionados pueden descubrir supernovas por igual. Un proyecto reciente entre Zooniverse, BBC Stargazing Live y astrónomos esperanzados en todas partes condujo al descubrimiento de cinco supernovas previamente indocumentadas.

Quién sabe, también podrías seguir los pasos de Kepler.

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