¿Qué es la sinestesia y cómo es tenerla?

Sé que el número cuatro es amarillo, pero tengo un amigo que insiste en que el cuatro es rojo.

También dice que cuatro tiene una personalidad maternal, pero mis cuatro no tienen personalidad, ninguno de mis números sí. Pero todos mis números tienen colores, al igual que mis letras, días y meses.

Mi amigo y yo tenemos sinestesia, una condición perceptiva en la que la estimulación de un sentido desencadena una experiencia automática e involuntaria en otro sentido.

La sinestesia puede ocurrir entre casi cualquier combinación de sentidos o vías cognitivas

Esta es una vista de meses de synesthete / (Foto: Kelley [CC BY 2.0] / Wikimedia Commons)

Los sinestésicos, o las personas que tienen sinestesia, pueden ver sonidos, saborear palabras o sentir una sensación en la piel cuando huelen ciertos aromas. También pueden ver conceptos abstractos como el tiempo proyectado en el espacio que los rodea, como la imagen de la derecha.

Muchos sinestésicos experimentan más de una forma de la condición. Por ejemplo, mi amigo y yo tenemos sinestesia de color grafema: los números y las letras desencadenan una experiencia de color, a pesar de que mi experiencia difiere de la suya.

Debido a que sus números tienen personalidades, también tiene una forma de sinestesia conocida como personificación lingüística ordinal.

Los científicos solían pensar que la sinestesia era bastante rara, pero ahora piensan que hasta el 4% de la población tiene alguna forma de la afección.

¿Cómo es?

A pesar de que su nombre no aparece en ninguna parte de la foto, el nombre de este ex presidente probablemente apareció en su cabeza. (Foto: Pete Souza, La Casa Blanca / Wikimedia Commons)

David Eagleman, neurocientífico y director del Laboratorio de Percepción y Acción del Baylor College of Medicine, no es un sinestésico, pero a menudo usa esta analogía para explicar el fenómeno.

Cuando vea la foto de arriba, probablemente piense "Presidente Barack Obama" a pesar de que esas palabras no están escritas en ninguna parte de la imagen. Tu cerebro hace esa conexión automática e involuntariamente, al igual que mi cerebro hace una conexión entre el número cuatro y el color amarillo.

"No es lo mismo que una alucinación", explica Eagleman en el documental "Red Mondays and Gemstone Jalapenos". "En realidad no está interfiriendo con su capacidad de ver, así que de la misma manera, podrías imaginar una calabaza naranja gigante sentada frente a ti, pero eso no te impide ver a través de eso y más allá de eso".

La sinestesia es un fenómeno sensorial que no está relacionado con la memoria, por lo que si no eres un sinestésico, podrías aprender a asociar un color con cierto número, por ejemplo, pero tu cerebro no respondería de la misma manera que lo haría un sinestésico.

Los sinestésicos de color grafema asocian ciertos colores con números específicos. (Foto: Edward M. Hubbard [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Por ejemplo, alguien sin sinestesia de color grafema tendría más dificultades para elegir los dos negros de los cinco negros en la imagen de la derecha.

Sin embargo, si sus números tienen colores, verá el triángulo de dos casi al instante.

Pero esta tarea puede ser aún más fácil para algunos sinestésicos de color grafema.

Daniel Smilek, profesor de psicología en la Universidad de Waterloo, ha identificado dos grupos de sinestésicos entre aquellos que asocian colores con letras y números. Hay proyectores, aquellos cuyos colores llenan la letra impresa frente a ellos, y asociados que ven los colores en su mente, como yo.

¿Qué pasa con las personas que pueden escuchar videos mudos?

La sinestesia no solo se aplica a personas que asocian ciertos colores con imágenes. Algunas personas tienen la capacidad de escuchar sonidos en videos cuando en realidad no se reproduce ningún sonido.

El psicólogo Chris Fassnidge llama a este fenómeno "respuesta auditiva visualmente evocada" (vEAR). Si bien técnicamente no es sinestesia, Fassnidge cree que es una nueva forma que merece más estudio. "Algunas personas lo describen como un zumbido en la cabeza", dijo Fassnidge a Vox. "Para otras personas, es como un ruido blanco. Y luego otras personas dicen que varía según lo que estén viendo".

Un estudio de 2008 en Current Biology sugiere que vEAR es bastante común, ya que afecta del 20 al 30 por ciento de las personas, y muchas personas pueden no darse cuenta de que están asociando sonidos débiles con imágenes.

"Muchas personas no se dan cuenta de que tienen esto hasta que empiezas a probarlo en el laboratorio", dijo Fassnidge. "Tal vez debido a que ocurren con tanta frecuencia que no eres consciente del sonido mental hasta que te alejas. todo lo demas."

¿Qué lo causa?

Alrededor del 40 por ciento de los sinestésicos tienen un pariente de primer grado con sinestesia, y muchos sinestésicos recuerdan haber tenido sinestesia siempre que puedan recordar.

"Definitivamente estaba jugando con él cuando tenía 5 o 6 años porque recuerdo haber allanado el gabinete de discos de mis padres, buscando discos que me gustaran escuchar para los colores", dijo Sean Day, un sinestésico que asocia los colores con ambos sonidos. y gustos

Un estudio de 2018 en Proceedings of the National Academy of Sciences realizado por científicos del Instituto Max Planck de Psicolingüística y la Universidad de Cambridge analizó muestras de ADN de varias familias que tienen múltiples generaciones de sinestésicos. Llegaron a la conclusión de que si bien las familias diferían en las variaciones de ADN, había una característica común: había una mejora de los genes involucrados en la migración celular y la axonogénesis, un proceso que permite que las células cerebrales se conecten con sus parejas correctas.

"Esta investigación revela cómo la variación genética puede modificar nuestras experiencias sensoriales, potencialmente a través de una conectividad alterada en el cerebro", afirmó el profesor Simon Baron-Cohen en el estudio. "La sinestesia es un claro ejemplo de neurodiversidad que debemos respetar y celebrar".

Otros expertos creen que todos pueden nacer con la capacidad de experimentar sinestesia.

Daphne Maurer, psicóloga de la Universidad McMaster, ha especulado que todos podemos nacer con las conexiones neuronales que permiten la sinestesia, pero que la mayoría de nosotros perdemos esas conexiones a medida que crecemos.

Eagleman reconoce que puede haber correspondencias sinestésicas en los cerebros de los no sinestésicos, pero que las personas no son conscientes de ellos hasta que se burlan de ellos.

¿Cuál de estas formas se llama Booba y cuál se llama Kiki? (Ilustración dibujada por Andrew Dunn [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Señala algo llamado efecto bouba / kiki como ejemplo. Cuando se les pide elegir cuál de las dos formas de la derecha se llama "bouba" y cuál es "kiki", la mayoría de las personas elige kiki para la forma angular y bouba para la redondeada.

La investigación también muestra que es probable que las personas digan que los tonos más fuertes son más brillantes que los suaves y que los líquidos más oscuros huelen más fuerte que los más claros.

En su libro, "El miércoles es azul índigo", Eagleman dice que estos ejemplos prueban que estas analogías son en realidad "relaciones preexistentes".

"De esta manera, las asociaciones sinestésicas que nuestros antepasados ​​establecieron hace mucho tiempo se convirtieron en expresiones más abstractas que conocemos hoy, y es por eso que las metáforas tienen sentido", escribe.

Sin embargo, la sinestesia difiere de estos ejemplos en que la experiencia sensorial desencadenada es automática e ignorante, lo que la hace diferente del pensamiento metafórico.

"Es un fenómeno genuino, y las personas que lo tienen están experimentando el mundo de manera diferente", dijo Eagleman.

¿Cómo se prueba?

Los sinestésicos han aumentado la activación en las áreas visuales del cerebro en respuesta al sonido. (Foto: Edward M. Hubbard / Wikimedia Commons)

La consistencia es una de las mejores formas de evaluar la sinestesia.

"Si me dices que tu letra 'J' es un tono muy particular de azul claro ... puedo probarte eso y que identifiques exactamente el tono que mejor se adapta", dijo Eagleman. "Si solo estás siendo poético o metafórico o estás inventando algo, entonces no puedes capturar esos colores nuevamente. Pero si eres realmente sinestésico, podrás elegir exactamente esos colores años después".

Los investigadores están adoptando este enfoque para observar los cerebros de los sinestésicos. Utilizando la tomografía por emisión de positrones y la resonancia magnética funcional, han descubierto que las personas que informan haber visto colores en la música, por ejemplo, han aumentado la activación en las áreas visuales del cerebro en respuesta al sonido.

En la imagen de arriba, por ejemplo, están las regiones del cerebro que se cree que se activan de forma cruzada en la sinestesia de color grafema.

Los pros y los contras

Algunos sinestésicos dicen que su condición puede ser incómoda a veces. Por ejemplo, ver palabras impresas en el color incorrecto puede ser extraño, o ciertos nombres pueden tener mal sabor para un sinestésico. Otros informan haber sufrido una sobrecarga sensorial o sentirse avergonzados a una edad temprana cuando describen experiencias que no sabían que eran atípicas.

Sin embargo, la mayoría de los sinestésicos piensan en sus habilidades como un regalo y no quieren perderlas.

"Has experimentado olores extremadamente desagradables", señala Day. "¿Quieres perder permanentemente tu sentido del olfato?"

Para el autor, así es como se ven los números. (Foto: Laura Moss / Batería de sinestesia)

También puede haber algunos beneficios de ser un sinestésico, como la capacidad de discernir colores similares y memorizar fácilmente la información. Por ejemplo, puede que no recuerde un dígito en un número de teléfono, pero tendré una impresión de verde y, por lo tanto, sabré que el número misterioso es seis. (Algunos de mis números se muestran arriba, como se muestra en la batería de sinestesia).

En 2005, Daniel Tammet estableció el récord europeo de memorización pi al memorizar 22.514 dígitos en cinco horas. Atribuyó la hazaña a su habilidad para ver números con color, textura y sonido.

También hay evidencia de que la sinestesia puede mejorar la creatividad. Un estudio de 2004 en la Universidad de California hizo que un grupo de estudiantes tomara las Pruebas Torrance de Pensamiento Creativo. Los sinestésicos que tomaron la prueba obtuvieron más del doble en todas las categorías.

En algunos casos, la condición neurológica incluso ha llevado a oportunidades laborales únicas. Algunos fabricantes de automóviles, por ejemplo, están contratando sinestésicos para ayudar a los diseñadores a crear automóviles que sean más agradables para los conductores potenciales.

Y los sinestésicos hacen buena compañía. La lista de sinestésicos conocidos es larga e incluye a Vladimir Nabokov, Vincent Van Gogh, Marilyn Monroe, Billy Joel y Mary J. Blige.

El músico Pharrell Williams asocia la música con los colores y dice que no puede imaginar la vida sin este "regalo".

"Si me lo quitaron de repente, no estoy seguro de poder hacer música", dijo a Psychology Today. "No podría seguir el ritmo. No tendría una medida que entender".

Si crees que puedes ser un sinestésico, puedes tomar la batería de sinestesia creada por el laboratorio de Eagleman. Para un enfoque diferente, puede mirar What Color is Your Name, un sitio creado por un sinesteto de color grafema llamado Bernadette que comenzó el proyecto para ayudar a explicar cómo responde su cerebro cuando se entera del nombre de alguien.

También puede obtener más información sobre la sinestesia y la investigación de Eagleman en el siguiente video.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en octubre de 2014.

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