¿Qué es la microcistina?

Durante el fin de semana, los funcionarios de la ciudad de Toledo, Ohio, pidieron a los residentes atendidos por el sistema municipal de agua que se abstuvieran de usar el agua del grifo. Se le dijo a hasta 500, 000 personas en la cuarta ciudad más grande del estado que no bebieran el agua ni la usaran para lavarse los dientes, cocinar o dársela a sus mascotas. Se instó a los niños y aquellos con sistemas inmunes débiles a no bañarse en el agua.

Todo gracias a una toxina pequeña pero potente llamada microcistina.

Las microcistinas son hepatotoxinas (toxinas hepáticas) producidas por las cianobacterias. Las cianobacterias también se conocen como algas verdeazuladas, y emiten sus matices distintivos en las aguas superficiales cuando las condiciones son favorables para el crecimiento de las floraciones de algas, según la EPA. Cuando se liberan, las toxinas pueden persistir durante semanas o meses. Si bien el hígado es el blanco favorito de las microcistinas, la piel, los ojos y la garganta también pueden sufrir.

Las algas verdeazuladas se encuentran entre los organismos más antiguos del planeta, y pueden multiplicarse rápidamente en agua con altos niveles de nutrientes, principalmente una abundancia de fósforo, especialmente cuando el agua es cálida y el clima es templado.

El área de los Grandes Lagos, el sistema de agua dulce más grande del mundo, ha sido particularmente afectado por las floraciones de algas. El lago Erie (la fuente del agua de Toledo) sufrió importantes floraciones entre los años 1960 y 1980, alimentados por desechos urbanos e industriales. Aunque los lagos obtuvieron un poco de alivio de las floraciones en los años siguientes, los últimos 10 años han visto un aumento constante, generalmente atribuido a la escorrentía agrícola de fertilizantes comerciales. Los últimos tres años han sido notablemente malos. Los expertos dicen que el retorno se debe en gran medida a los cambios en las prácticas agrícolas, incluidas las granjas más grandes y los nuevos métodos de fertilización. El resultado de esas tendencias es el fósforo que se dirige hacia los lagos.

El lago Erie también se ha vuelto más susceptible a las floraciones de algas debido a las especies invasoras y al cambio climático. "Las lluvias torrenciales en primavera y principios de verano, un momento crítico para la formación de floración de algas, hacen que más fósforo ingrese al lago a través de la escorrentía agrícola", señala The Guardian. "Las temperaturas más altas hacen que las flores se propaguen".

Dos especies invasoras, los mejillones cebra y quagga, exacerban el problema debido a su disgusto por los microcistis. "Se alimentan selectivamente de otras especies de fitoplancton, eliminando a los competidores para que los microcistis puedan prosperar", dice Colleen Mouw, investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison. "A medida que los mejillones se digieren, liberan fosfato y amoníaco en el agua, y estos nutrientes le dan a los microquistes un impulso adicional".

Afortunadamente, el envenenamiento por la toxina no se puede transmitir de persona (o animal) a persona. No se han reportado muertes humanas por ingestión de microcistinas; pero los perros, la vida silvestre y el ganado han muerto después de la exposición.

El Departamento de Salud Pública de Iowa señala que la toxina puede afectar a las personas de varias maneras:

  • La microcistina en la piel puede producir sarpullido, urticaria o ampollas en la piel (especialmente en los labios y debajo de los trajes de baño).
  • La ingestión de agua que contiene microcistina puede causar síntomas gastrointestinales como dolor de estómago, náuseas, vómitos, diarrea, dolores de cabeza intensos y fiebre.
  • La inhalación de gotas de agua que contienen microcistina puede causar irritación en los ojos y la nariz, tos y dolor de garganta, dolor en el pecho, síntomas similares al asma o reacciones alérgicas.
  • La exposición a una gran cantidad de microcistina puede causar daño hepático.
Los síntomas pueden presentarse en tan solo unas pocas horas o días, pero generalmente los síntomas tardan alrededor de una semana en aparecer. El único tratamiento es abordar los síntomas.

Esto es lo que debe hacer si cree que puede haber estado expuesto al nadar, tragar o respirar en el agua donde existe una floración de algas azul-verde:

  • Lavar con agua y jabón después del contacto.
  • Evita beber alcohol.
  • No use acetaminofeno.
  • Informe a su médico si tiene algún síntoma.

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