¿Qué es el metano y por qué debería importarle?

Cada vez que respira, probablemente inhala algunas pequeñas cantidades de metano, uno de los gases más poderosos e importantes del planeta.

El metano, en su núcleo, es bastante simple: es solo una molécula de carbono rodeada por cuatro moléculas de hidrógeno. Aunque no es uno de los gases primarios en nuestra atmósfera, esos serían nitrógeno, oxígeno y argón, es uno de los compuestos orgánicos más abundantes en la Tierra. Pero a pesar de que está en todas partes, nunca se sabe que está allí, ya que el metano es incoloro, inodoro e insípido.

Sin embargo, no dejes que su invisibilidad te engañe. El metano podría tener papeles importantes, tanto buenos como malos, en el futuro de la vida en la Tierra.

Algunos conceptos básicos

El metano es una sustancia natural que se puede producir con el tiempo a través de rutas biológicas, eso es lo que crea el gas natural, del cual el metano es el componente principal, así como también procesos tecnológicos u otros medios sintéticos. Si se produce bajo tierra, puede durar milenios. Una vez en la atmósfera, se descompondrá en nueve a 15 años, ya que está expuesto al oxígeno y al vapor de agua.

Pero mientras está en la atmósfera, es algo bastante potente. El metano no solo es un gas de efecto invernadero como el dióxido de carbono, el principal impulsor del cambio climático inducido por el hombre, sino que sus efectos de atrapamiento de calor son incluso más fuertes que los del CO2.

Los científicos usan una métrica llamada potencial de calentamiento global (GWP) para comparar cómo 1 tonelada de un gas dado atrapa el calor en la Tierra en comparación con 1 tonelada de CO2. Y de acuerdo con el Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC), el metano tiene un PCG de 34 en una escala de tiempo de 100 años, lo que significa que es 34 veces más potente de un gas de efecto invernadero que el CO2 durante un siglo. Pero dado que el metano es tan efímero en el aire, su GWP es aún mayor en una escala de tiempo más corta: más de 20 años, por ejemplo, tiene un enorme GWP de 86.

Y a pesar de que el metano en sí no permanece en la atmósfera durante tanto tiempo como CO2, los efectos a largo plazo de sus aumentos de temperatura a corto plazo pueden ser irreversibles. El derretimiento del hielo marino en el Ártico, por ejemplo, crea un circuito de retroalimentación insidioso.

Según la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA), el metano representa aproximadamente el 10 por ciento de las emisiones de gases de efecto invernadero de actividades humanas como los sistemas de gas natural, los vertederos, la minería del carbón y los sistemas de gestión de estiércol. Pero al mismo tiempo, el metano, especialmente en el gas natural, es una fuente importante de combustible, que produce menos gases de efecto invernadero cuando se quema que el carbón o el petróleo.

El potencial del metano como energía

El metano se quema de un pozo de Bakken Field en Dakota del Norte en 2014. (Foto: Jeff Peischl / NOAA)

El metano se ha convertido rápidamente en una fuente de energía en los últimos años, especialmente en los Estados Unidos. Según la Administración de Información de Energía de EE. UU., Los estadounidenses obtuvieron el 29 por ciento de su energía del gas natural en 2015, mientras que el carbón representó solo el 16 por ciento, una caída considerable de la participación del 50 por ciento en 2008 en el carbón. En 2011, Estados Unidos produjo más gas natural que carbón por primera vez desde 1981.

Aunque sigue siendo un recurso no renovable (y que altera el clima), el gas natural produce menos emisiones peligrosas que el carbón. Según la EPA, el gas natural "produce la mitad de dióxido de carbono, menos de un tercio de óxidos de nitrógeno y 1 por ciento de óxidos de azufre en la planta de energía".

El gas natural también tiene potencial más allá de las centrales eléctricas. Se puede comprimir para alimentar vehículos, y un campo de investigación cada vez mayor apunta a fabricar baterías alimentadas con metano. El metano de los vertederos también puede aprovecharse para generar energía, al igual que el metano emitido por el estiércol en las granjas de cerdos. En los últimos casos, donde el metano se produce por medios biológicos, en realidad es más sostenible que el gas natural y utiliza materiales para generar electricidad que de otro modo se desperdiciarían.

El riesgo de metano para el clima

Además de las luces de la ciudad, esta imagen satelital de la NASA de 2012 muestra una serie de llamaradas de gas en Dakota del Norte. (Foto: NASA)

La combustión de gas natural no solo libera CO2 a la atmósfera, sino que la producción misma de gas natural también es un riesgo climático, ya que el metano a menudo se escapa durante la extracción y el transporte. Esto puede haber estado bajo control por un tiempo, y un estudio de 2012 realizado por la NASA encontró que los gases de efecto invernadero desde la década de 1980 hasta 2005 disminuyeron gradualmente porque se escapaba menos metano durante el proceso de exploración.

Desafortunadamente, los niveles de metano atmosférico han aumentado desde 2007, y algunos científicos dicen que el crecimiento de la fracturación hidráulica, también conocido como fracking, juega un papel clave en ese aumento. (Un estudio reciente de NOAA encontró poca conexión entre la perforación en los EE. UU. Y el aumento de las emisiones de metano, pero aún así señaló que "la fuga de metano debe ser limitada para que haya un beneficio climático en el cambio del carbón al gas natural").

Para reducir la amenaza del metano atmosférico, la administración Obama finalizó su Regla de Reducción de Gas en 2016, una medida diseñada para limitar la ventilación, quema y fuga de gas natural de las operaciones de petróleo y gas en tierras públicas. Se espera que esta regla reduzca esas formas de desperdicio de gas en un 40 por ciento, evitando casi 170, 000 toneladas de emisiones de metano cada año, aproximadamente equivalente a eliminar las emisiones anuales de gases de efecto invernadero de 860, 000 a 890, 000 vehículos.

Sin embargo, después de las elecciones estadounidenses de 2016, la regla parecía ser revocada por un Congreso liderado por los republicanos y el presidente Trump. Aunque el desperdicio de metano ha sido un problema bipartidista, se esperaba ampliamente que el Senado votara para revocar la regla en mayo de 2017, como ya lo hizo la Cámara de Representantes. Sin embargo, en un giro sorpresivo de los acontecimientos, suficientes republicanos del Senado se opusieron a la revocación para que falle la votación, 49-51.

Debido a que la Ley de Revisión del Congreso le da al Congreso 60 días para rechazar las regulaciones de la rama ejecutiva después de su aprobación, la votación del Senado llegó cerca del final de la ventana para derogar la Regla de Reducción de Gas. Pero incluso si esta regulación perdura, los EE. UU. Y los países de todo el mundo aún enfrentan una lucha desalentadora para manejar los peligros del metano atmosférico.

Al igual que el dióxido de carbono, el metano no es un gas malo en sí mismo, pero la humanidad está empujando más a la atmósfera que nunca. Comprender de dónde viene y desarrollar formas de mitigarlo jugará un papel importante en el mantenimiento del clima de la Tierra para el futuro.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en septiembre de 2012.

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