¿Qué es el gran parche de basura del Océano Pacífico?

No toda la basura termina en el basurero. Un río, una alcantarilla o una playa tampoco pueden atrapar todo lo que la lluvia arrastra. De hecho, el vertedero más grande de la Tierra no está en tierra.

El Gran Parche de Basura del Pacífico se extiende a través de una franja del Océano Pacífico Norte, formando un patio de basura flotante nebuloso en alta mar. Es el cartel de un problema mundial: el plástico que comienza en manos humanas pero termina en el océano, a menudo dentro del estómago de los animales o alrededor de sus cuellos. Estos desechos marinos han salido a la luz pública, gracias a la creciente cobertura mediática y a las expediciones de científicos y exploradores con la esperanza de ver la contaminación plástica en acción.

¿De qué está hecho?

En tierra firme, los escombros son abundantes y relativamente fáciles de eliminar. En el medio del océano, muchas de las partículas son tan pequeñas que no se pueden extraer simplemente. (Foto: Programa del ecosistema de arrecifes de coral PIFSC de NOAA)

El Gran Parche de Basura del Pacífico a veces se ha descrito como una "isla de basura", pero eso es un error, según Holly Bamford, ex directora del Programa de Desechos Marinos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) de EE. UU. Si las cosas fueran tan simples.

"Podríamos salir y recoger una isla", dijo Bamford a Site en 2009. "Si se tratara de una gran masa, haría que nuestros trabajos fueran mucho más fáciles".

En cambio, es como una galaxia de basura, poblada por millones de islas de basura más pequeñas que pueden estar ocultas bajo el agua o extenderse a lo largo de muchas millas, como explica este video de NOAA:

Un estudio publicado en Nature, utilizando datos de encuestas de embarcaciones y aeronaves, encontró que 79, 000 toneladas de plástico están flotando en un área que abarca 1.6 millones de kilómetros cuadrados (aproximadamente 618, 000 millas cuadradas). Anteriormente, los investigadores creían que el área era de cuatro a 16 veces más pequeña.

Recientes viajes oceánicos han confirmado que el parche de basura cubre un área enorme y, a pesar de la falta de cohesión, es relativamente denso en algunos lugares. Los investigadores han recolectado hasta 750, 000 piezas de microplástico de un solo kilómetro cuadrado, por ejemplo, y después de realizar el primer estudio aéreo extenso, una serie de vuelos de baja velocidad y baja altitud utilizando múltiples técnicas de imágenes, la fundación Ocean Cleanup informó "más se registraron escombros de lo que se espera encontrar en el corazón de la zona de acumulación ". (The Ocean Cleanup es una creación de Boyan Slat, un inventor holandés que se le ocurrió la idea cuando era adolescente. Después de años de desarrollo y pruebas, su primer sistema se lanzó a mediados de 2018).

El estudio más reciente en la revista Nature revela cuán difícil será limpiarlo. Los investigadores que utilizaron drones submarinos tomaron muestras del agua frente a la costa de California. Las concentraciones más altas de microplásticos fueron entre 600 y 2, 000 pies hacia abajo, no en la superficie. Y eso significa problemas para la cadena alimentaria.

"Incluso si no te importan los cangrejos y las larvas, son el alimento de las cosas que te importan: atún, aves marinas, ballenas y tortugas se alimentan de ellas o se alimentan de las cosas que se alimentan de ellas", dijo Anela. Choy, profesor de la Institución Scripps de Oceanografía de la Universidad de California, San Diego y uno de los autores del artículo, dijo a USA Today.

Si bien todavía hay mucho que no entendemos sobre el parche de basura, sí sabemos que la mayoría está hecho de plástico. Y ahí es donde comienzan los problemas.

A diferencia de la mayoría de la basura, el plástico no suele ser biodegradable, es decir, la mayoría de los microbios que descomponen otras sustancias no reconocen el plástico como alimento, por lo que flota allí para siempre. La luz solar eventualmente "fotodegrada" los enlaces en los polímeros plásticos, reduciéndolos a piezas cada vez más pequeñas, pero eso empeora las cosas. El plástico todavía nunca desaparece; simplemente se vuelve microscópico y puede ser comido por pequeños organismos marinos, entrando en la cadena alimentaria.

Alrededor del 80 por ciento de los escombros en el Gran Parche de Basura del Pacífico proviene de la tierra, gran parte de la cual son bolsas de plástico, botellas y otros productos de consumo. Según las estimaciones de la ONU, las redes de pesca de flotación libre constituyen otro 10 por ciento de toda la basura marina, o alrededor de 705, 000 toneladas. El resto proviene en gran parte de navegantes recreativos, plataformas petrolíferas en alta mar y grandes buques de carga, que arrojan alrededor de 10, 000 contenedores de acero al mar cada año, llenos de cosas como guantes de hockey, monitores de computadora, pellets de resina y LEGO. Pero a pesar de tanta diversidad, y mucho metal, vidrio y caucho en el parche de basura, la mayoría del material sigue siendo plástico, ya que la mayoría de los demás se hunde o se biodegrada antes de llegar allí.

¿Cómo se forma?

Las corrientes oceánicas conspiran para recoger escombros en una 'zona de convergencia' del Pacífico norte. (Mapa: Programa de desechos marinos de NOAA)

La Tierra tiene cinco o seis giros oceánicos principales (enormes espirales de agua de mar formadas por corrientes en colisión), pero uno de los más grandes es el giro subtropical del Pacífico Norte, que ocupa la mayor parte del espacio entre Japón y California. La parte superior de este giro, a unos cientos de kilómetros al norte de Hawai, es donde el agua tibia del Pacífico Sur choca contra aguas más frías del norte. Conocida como la Zona de Convergencia Subtropical del Pacífico Norte, aquí también se acumula la basura.

Bamford se refiere a la zona de convergencia como una "supercarretera de basura" porque transporta basura plástica a lo largo de un corredor este-oeste que une dos remolinos giratorios conocidos como el Parche de Basura del Este y el Parche de Basura del Oeste.

Aunque el parche del Pacífico fue el primer fenómeno conocido de este tipo, desde entonces se han encontrado más en otros océanos, incluido el Atlántico. Y eso no debería sorprender: según un estudio de 2015, alrededor de 8 millones de toneladas métricas de plástico ahora ingresan al océano durante un año típico, principalmente provenientes de personas que viven a menos de 50 kilómetros (30 millas) de una costa, pero también de aún más tierra adentro.

"Ocho millones de toneladas métricas equivalen a encontrar cinco bolsas de supermercado llenas de plástico en cada pie de costa en los 192 países que examinamos", dijo en ese momento la autora del estudio y la investigadora de la Universidad de Georgia, Jenna Jambeck.

Los escombros pueden tardar varios años en llegar a un parche de basura, dependiendo de su origen. El plástico se puede lavar desde el interior de los continentes hasta el mar a través de alcantarillas, arroyos y ríos, o simplemente se puede lavar de la costa. De cualquier manera, puede ser un viaje de seis o siete años antes de que esté en el parche de basura. Por otro lado, las redes de pesca y los contenedores de envío a menudo caen directamente con el resto de la basura. Uno de los derrames de escombros más famosos se produjo en 1992, cuando 28, 000 patos de goma cayeron por la borda en el Pacífico. Hasta el día de hoy, los patos siguen apareciendo en las playas de todo el mundo.

¿Cuál es el problema?

Los desechos plásticos duraderos amenazan la salud del océano de varias maneras, que incluyen:

Una tortuga marina enredada en un sedal recibe asistencia. (Foto: Sea Turtle Inc. a través de NOAA)

Enredo: El creciente número de redes de pesca de plástico abandonadas es uno de los mayores peligros de los desechos marinos, dice Bamford. Las redes son famosas por enredar delfines, focas, tortugas marinas y otros animales en un fenómeno conocido como "pesca fantasma", que a menudo los ahoga. Ahora que más pescadores de países en desarrollo utilizan redes de plástico por su bajo costo y alta durabilidad, muchas redes perdidas o abandonadas pueden continuar pescando por su cuenta durante meses o años. Uno de los tipos más controvertidos son las redes de enmalle colocadas en el fondo, que son flotadas por flotadores y ancladas al fondo del mar, a veces se extienden por miles de pies.

Prácticamente cualquier vida marina puede estar en peligro por el plástico, pero las tortugas marinas parecen especialmente susceptibles. Además de enredarse con redes de pesca, a menudo tragan bolsas de plástico, confundiéndolas con medusas, su presa principal. También pueden quedar atrapados en una variedad de otros objetos, como esta tortuga mordedora que creció constreñida por un anillo de plástico alrededor de su cuerpo.

Una pareja de albatros de Laysan practica su baile de apareamiento. Eliminar los desechos marinos ayuda a evitar que estos animales ingieran escombros, lo que eventualmente los matará. El plástico no ofrece ningún valor nutricional y llena sus estómagos, por lo que mueren de hambre.

Pequeños desechos superficiales: los gránulos de resina plástica son otra pieza común de desechos marinos; Los pequeños gránulos de uso industrial se envían a granel a todo el mundo, se funden en los sitios de fabricación y se transforman en plásticos comerciales. Al ser tan pequeños y abundantes, pueden perderse fácilmente en el camino, lavando la cuenca con otros plásticos y hacia el mar. Tienden a flotar allí y eventualmente se degradan, pero eso lleva muchos años. Mientras tanto, causan estragos en las aves marinas como el albatros de cola corta.

Los padres del albatros dejan a sus polluelos en tierra en las islas del Pacífico para ir a buscar alimentos en la superficie del océano, a saber, huevos de pescado ricos en proteínas. Estos son pequeños puntos que se balancean justo debajo de la superficie y, desafortunadamente, se parecen a los gránulos de resina. Los albatros bien intencionados recogen estos gránulos, junto con otra basura flotante como encendedores de cigarrillos, y vuelven a alimentar el plástico no digerible a sus polluelos, que eventualmente mueren de hambre o órganos rotos. Los pollitos de albatros en descomposición se encuentran frecuentemente con el estómago lleno de desechos plásticos, una imagen que es difícil de ver pero imposible de ignorar.

La luz del sol descompone los plásticos y filtra las toxinas al agua de mar. (Foto: VICHAILAO / Shutterstock)

Fotodegradación: a medida que la luz solar descompone los escombros flotantes, el agua superficial se espesa con pedazos de plástico suspendidos. Esto es malo por un par de razones. Primero, dice Bamford, es la "toxicidad inherente" del plástico: a menudo contiene colorantes y químicos como el bisfenol-A, que los estudios han relacionado con varios problemas ambientales y de salud, y estos pueden filtrarse al agua de mar. También se ha demostrado que el plástico absorbe contaminantes orgánicos preexistentes como los PCB del agua de mar circundante, que puede ingresar a la cadena alimentaria, junto con BPA y otras toxinas inherentes, si la vida marina ingiere accidentalmente los pedazos de plástico.

¿Qué podemos hacer?

La basura plástica puede llegar al océano desde casi cualquier lugar, incluso a cientos de kilómetros tierra adentro, pero el reciclaje es especialmente importante cerca de la costa. (Foto: Tomar foto / Shutterstock)

El descubridor del parche de basura del Pacífico, el capitán Charles Moore, dijo una vez que un esfuerzo de limpieza "llevaría a la bancarrota a cualquier país y mataría a la vida silvestre en las redes a medida que avanza".

"Él hace un buen punto allí", dice Bamford. "Es muy difícil."

Aún así, NOAA realiza sobrevuelos para estudiar el parche de basura, y los equipos de investigación han navegado allí para recolectar escombros y muestras de agua. Los científicos de la Institución Scripps de Oceanografía realizaron una conferencia de prensa después de regresar de un viaje de tres semanas en 2009, describiendo la cantidad de basura como "impactante". Encontraron artículos grandes y pequeños, así como una vasta neblina submarina de escamas de plástico fotodegradables, y continúan estudiando cómo interactúa el microplástico con un entorno marino.

Otro estudio publicado en 2014 estimó que los océanos de la Tierra ahora contienen 5, 25 billones de piezas de plástico en general, según datos de 24 viajes de recolección de basura durante un período de seis años. Eso es mucho, pero todavía no ha desanimado a todos a intentar limpiarlo, incluida la fundación Ocean Cleanup, cuya investigación es parte de un plan de remediación a largo plazo. (La prueba inicial de Ocean Cleanup está en curso, con algunos problemas, pero la fundación planea enviar más sistemas con despliegue a gran escala para 2020).

En última instancia, incluso los defensores de proyectos de limpieza ambiciosos reconocen que un mayor reciclaje de plástico, y un uso más amplio de materiales biodegradables, sigue siendo la mejor esperanza para controlar el plástico del océano. La prevención es más barata y fácil, pero como señala Bamford, los viejos hábitos pueden ser difíciles de romper.

"Necesitamos cerrar los grifos en la fuente. Necesitamos educar a las personas sobre la disposición adecuada de las cosas que no se rompen, como los plásticos", dice. "Las oportunidades de reciclaje tienen que aumentar, pero, ya sabes, algunas personas compran tres botellas de agua al día. Como sociedad, tenemos que mejorar en la reutilización de lo que compramos".

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en junio de 2009.

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