¿Qué es el almacenamiento de carbono?

¿Qué es el almacenamiento de carbono y por qué se menciona con frecuencia como una forma potencial de mitigar el calentamiento global? También conocido como secuestro de carbono, el almacenamiento de carbono es un método complejo para capturar las emisiones de dióxido de carbono y almacenarlas en vetas de carbón, acuíferos, depósitos de petróleo y gas agotados y otros espacios profundos debajo de la superficie de la Tierra. Teóricamente, esto evitaría que esos gases tengan un efecto sobre el clima.

Los gases de dióxido de carbono se capturan en la fuente de producción, como una planta de energía, o directamente del aire. El dióxido de carbono se puede separar de otros gases antes o después de quemar combustible en una planta o instalación industrial. Eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera, una forma de geoingeniería, es sustancialmente más difícil y costoso; Las propuestas incluyen la creación de esponjas gigantes que se montan en el aire como turbinas eólicas cerca de las plantas productoras de dióxido de carbono para capturar los gases.

Métodos de almacenamiento de carbono

La forma más ampliamente admitida de almacenar dióxido de carbono capturado es en formaciones geológicas profundas como campos petroleros, campos de gas, vetas de carbón y acuíferos salinos. Los emisores de dióxido de carbono más comunes, como las plantas de energía, a menudo ya están ubicados por encima de estos 'tanques de almacenamiento' subterráneos naturales, lo que los convierte en una solución atractiva. Además, inyectar dióxido de carbono en estos espacios puede ayudar a las empresas de servicios públicos a recuperar más del valioso petróleo y gas que ya existe en el campo. Los costos de captura y almacenamiento de carbono pueden compensarse con la venta o el uso de estos combustibles. Se observan beneficios similares en las vetas de carbón, donde las bolsas de metano se pueden desplazar con dióxido de carbono. Sin embargo, quemar ese metano produciría más dióxido de carbono.

Si bien el almacenamiento de carbono en formaciones salinas profundas no produce ningún subproducto de valor agregado, el Departamento de Energía de EE. UU., Que actualmente estudia el comportamiento del dióxido de carbono cuando se almacena en formaciones geológicas, señala que tiene otras ventajas. No solo hay suficientes formaciones salinas profundas en los Estados Unidos para almacenar potencialmente más de 12, 000 millones de toneladas de dióxido de carbono, sino que ya son accesibles para la mayoría de las fuentes de emisiones de dióxido de carbono, lo que reduce el costo del transporte de los gases.

Algunas propuestas de almacenamiento de carbono implican inyectar dióxido de carbono en el océano a profundidades de al menos 1, 000 metros debajo de la superficie. El dióxido de carbono se disolvería en el agua o, cuando se inyectara a alta presión a profundidades superiores a 3.000 metros, se acumularía en 'lagos' en el fondo del mar, donde teóricamente podría tomar milenios en disolverse.

El almacenamiento de carbono en minerales también puede ser posible haciendo reaccionar dióxido de carbono con óxidos metálicos como magnesio y cadmio. Este proceso se llama secuestro mineral. Cuando ocurre naturalmente, durante miles de años, este proceso crea piedra caliza superficial; cuando se acelera, convierte el dióxido de carbono en sólidos de carbono estables.

Pros y contras del almacenamiento de carbono

El almacenamiento de carbono evitaría que las emisiones generalizadas de dióxido de carbono continúen causando y exacerbando el cambio climático, y los defensores dicen que es menos costoso que cambiar de combustibles fósiles a formas de energía renovable como la energía solar. Sin embargo, el proceso aumenta la cantidad de energía requerida por las centrales eléctricas, y la mayoría de los expertos están de acuerdo en que el almacenamiento de carbono solo debe usarse como una solución de transición. La captura y el almacenamiento de carbono requerirían una inversión significativa en plantas de energía que queman combustibles fósiles y permitirían que la destrucción ambiental causada por la minería del carbón continúe en el futuro.

Almacenar carbono en el océano tiene sus propios inconvenientes. Como el dióxido de carbono reacciona con el agua, forma ácido carbónico. Esto podría empeorar la acidificación de los océanos, que mata la vida marina, como los corales y las especies comestibles de peces que forman una parte importante del suministro mundial de alimentos. Incluso cuando el dióxido de carbono se bombea a grandes profundidades, puede pasar poco tiempo antes de que se vuelva a liberar a la atmósfera. Los fuertes vientos causados ​​por el cambio climático están mezclando aguas en los océanos, causando que el dióxido de carbono suba a la superficie desde las profundidades del océano.

Los críticos del almacenamiento de carbono también están preocupados por la posibilidad de fugas de dióxido de carbono de los espacios de almacenamiento subterráneos. Las fugas que ocurren naturalmente pueden ser extremadamente destructivas, matando humanos y animales, y si el almacenamiento de carbono se convierte en una solución común, tales fugas podrían aumentar en frecuencia y gravedad. Incluso cuando están equipadas con válvulas antirretorno, las tuberías de inyección de carbono pueden romperse con el tiempo, permitiendo que los gases resurjan.

Una solución a los problemas asociados con el almacenamiento de carbono es encontrar usos para el carbono capturado. La captura y utilización de carbono podría ser más viable económicamente que el almacenamiento, convirtiendo el dióxido de carbono capturado en nuevos productos valiosos como bio-aceites, fertilizantes, productos químicos y combustibles.

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Imagen: Laboratorio Nacional Lawerence Berkeley / Departamento de Energía

Ver también:

• ¿Qué es la captura de carbono?

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