¿Qué diablos es un tanuki? 8 cosas que no sabías sobre los perros mapache

Originarios del este de Asia, los perros mapache (también conocidos como "tanuki") son animales frecuentemente incomprendidos que sirven como un importante ícono cultural en Japón.

¿Intrigado por su pelaje espeso, ojos suaves y disposición gentil? Hemos preparado un curso intensivo que lo pondrá al día con todo lo que necesita saber sobre estas adorables criaturas.

1. No están relacionados con los mapaches

Los perros mapache están más relacionados con los lobos y los zorros que con el animal enmascarado con el que comparten nombre. (Foto: feathercollector / Shutterstock)

A pesar de su apariencia enmascarada, los perros mapache no están estrechamente relacionados con los mapaches. Más bien, pertenecen a la familia Canidae, junto con lobos y zorros.

El perro mapache (Nyctereutes procyonoides) también es una especie basal, lo que significa que se parece más a la forma ancestral de la familia Canidae. Entonces, si te estás preguntando cómo era tu Fido hace varios millones de años, ¡no busques más que el perro mapache!

De hecho, cuando varios perros mapaches se escaparon a la campiña inglesa, surgieron preguntas sobre dónde encajan estas criaturas en el árbol genealógico. (También es una buena excusa para recordarles a todos que los animales salvajes no son buenas mascotas).

2. ¿Esa piel sintética que llevas puesta? Puede ser piel de perro mapache

La Sociedad Protectora de Animales llamó a 20 minoristas de EE. UU. Por usar pieles de perro mapache y etiquetarlo como piel sintética. (Foto: AD-LA / Wikimedia)

En 2008, la Sociedad Protectora de Animales de los Estados Unidos presentó un reclamo publicitario falso contra al menos 20 minoristas estadounidenses después de descubrir que el 70 por ciento de las prendas de piel sintética que analizaron contenían piel de perro mapache.

Ese no es el único caso. Ha habido múltiples incidentes en los que los minoristas de ropa anunciaron y vendieron mercancías que contenían pieles de perro mapache (también conocido como murmansky) pero etiquetadas falsamente como pieles sintéticas.

Los perros mapache no se consideran en peligro de extinción en este momento, pero según el Zoológico de Atlanta, uno de los dos únicos zoológicos en los EE. UU. Que exhiben los animales, "son un ejemplo de una especie que podría verse amenazada en el futuro debido a actividades insostenibles, "como el comercio de pieles.

3. Toman sus relaciones sociales muy en serio

Los tanuki viven en parejas o en pequeños grupos. (Foto: Zanna Holstova / Shutterstock)

El compañerismo y la familia son importantes para estas criaturas, por lo que generalmente viven en parejas monógamas o en pequeños grupos muy unidos.

Los perros mapache machos, en particular, tienen una reputación excepcional por ser compañeros y padres compasivos. Se les ha observado llevando comida a sus parejas embarazadas, y después de que su pareja da a luz, desempeñan un papel activo e importante en la crianza de los cachorros.

4. Los perros mapaches son los únicos caninos que hibernan en invierno

Los perros mapache son hibernadores comunales que prefieren acurrucarse con una pareja mientras duermen. (Foto: Stanislav Duben / Shutterstock)

Mientras que los lobos, los zorros y otros caninos no tienen problemas para enfrentar los nevados y estériles meses de invierno, los perros mapache que viven en el extremo norte prefieren agacharse. Para hacer esto, acumulan grasa, disminuyen su metabolismo en un 25 por ciento y se instalan dentro de sus madrigueras hasta que llega un clima más cálido.

Lo que es especialmente notable sobre sus hábitos de hibernación es que no lo hacen solos. Otro testimonio de la importancia de las relaciones sociales para estas criaturas: los perros mapache son hibernadores comunitarios que prefieren acurrucarse con sus parejas cuando duermen.

5. Los perros mapache tienen una larga historia en el folklore japonés

Los tanuki se encuentran en todo el folclore japonés como espíritus místicos llamados Bake-danuki. (Foto: Namazu-tron / Wikimedia)

La subespecie del perro mapache nativo de Japón se conoce como el tanuki. Además de ser un animal real, los tanuki también se encuentran en todo el folclore japonés como espíritus místicos que cambian de forma llamados Bake-danuki.

Bake-danuki, que literalmente significa "perro mapache monstruo", pertenece a una clase de espíritus japoneses llamados yōkai. Si bien la mayoría de los yōkai tienen una tendencia a la malevolencia, el bake-danuki ha perdido esta reputación aterradora en los últimos siglos a favor de un estilo de vida más inofensivo y jovial centrado en otorgar a los humanos buena fortuna y prosperidad.

Hoy en día, el peludo y amante de la diversión se representa con una barriga bulbosa, un escroto masivo y una gran cantidad de expresiones faciales tontas. Los artículos que lleva pueden variar, pero es más común verlo agarrando un frasco de sake y un pagaré de facturas impagas.

6. Sí, hay más en esa parte de la historia

Un grabado en madera de 1881 Yoshitoshi de un grupo de tanuki con grandes escrotos. (Foto: Wikimedia)

Lo creas o no, el escroto exagerado del mítico tanuki no tiene nada que ver con la virilidad masculina o la indulgencia sexual excesiva.

El origen de esta característica definitoria se remonta al siglo XIX, cuando los trabajadores del metal envolvieron el oro en piel de tanuki antes de martillarlo en pan de oro. La fuerza de la piel del tanuki era tan grande que, según la leyenda, una pequeña pieza de oro podría ser lo suficientemente delgada como para estirarse sobre ocho esteras de tatami.

Debido a que los términos japoneses para una pequeña bola de oro ("kin no tama") y testículos ("kintama") son muy similares, la imagen de un tanuki con una región testicular gigantesca ahora está asociada con la buena fortuna y el dinero.

7. Las estatuas Bake-danuki son esenciales para cualquier restaurante o bar japonés

Las estatuas Bake-danuki, o tanuki, a menudo se colocan en las entradas de los restaurantes para atraer a los clientes que pagan, pero también se pueden ver en la entrada de los santuarios, como este. (Foto: Jesper Rautell Balle / Wikimedia Commons)

Bake-danuki representa la prosperidad y el crecimiento económico, por lo que no sorprende que las empresas japonesas quieran aprovechar esa buena suerte.

Al igual que el famoso Maneki-neko (comúnmente conocido por los occidentales como el gato afortunado japonés), las estatuas de hornear-danuki se colocan en las entradas de restaurantes y bares para atraer a los visitantes. El significado aproximado de estas estatuas que traen riqueza se traduce como "entra, no seas tacaño".

8. Tanuki fue el tema de una popular película animada para niños.

Una escena de la película animada de 1994 'Pom Poko'. (Imagen: captura de pantalla 'Pom Poko')

En la famosa película animada de 1994 de Studio Ghibli "Pom Poko", una comunidad de tanuki cambiantes y amantes de la diversión se une para evitar que los desarrolladores humanos arrasen el bosque donde viven.

Los tanuki utilizan el sabotaje industrial, las ilusiones mágicas, los actos de terrorismo ecológico y, por supuesto, sus escrotos cómicamente grandes para luchar contra la destrucción de su hábitat.

Cuando llegó el momento de lanzar una versión en inglés de esta clásica película ambiental para niños, los directores hicieron varios cambios para atender a un público más occidental, incluyendo llamar a los animales "mapaches" en lugar de "perros mapaches" o "tanuki". Además, si bien los cameos escrotales abiertos no se consideran escandalosos en la cultura japonesa, los productores de la versión doblada en inglés decidieron referirse a ellos como "bolsas".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en febrero de 2014.

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