¿Qué demonios es el graupel?

El clima invernal es algo que todos reconocemos. La nieve es fácil. Podemos luchar con la diferencia entre aguanieve y granizo, pero básicamente sabíamos que el hielo que llueve desde el cielo puede dañar nuestros autos.

¿Pero sabrías graupel si te arrojara en un frío día de invierno? ¿Has oído hablar de graupel antes ahora?

Este tipo de precipitación del clima invernal es una mezcla de nieve y granizo. De hecho, a menudo se le llama granizo suave, entre otros nombres, incluidos gránulos de nieve, nieve de tapioca, nieve rimada y bolas de hielo.

La nieve rimada es en realidad un nombre bastante sólido para graupel, a pesar de que es mucho menos divertido decirlo. El nombre ayuda a explicar cómo se forma el graupel.

Cuando las condiciones atmosféricas son correctas, los cristales de nieve pueden entrar en contacto con gotas de agua súper enfriadas llamadas escarcha. Y por "súper enfriado", nos referimos a que las gotas aún están en forma líquida a menos 40 grados Fahrenheit o Celsius (son lo mismo). Sin embargo, una vez que las gotas hacen contacto con los cristales, comienzan a congelarse. El resultado es que el cristal de nieve ahora está rimeado, de ahí el nombre nieve rimada. A medida que continúa el proceso de congelación, la forma original del cristal de nieve se pierde en su nueva naturaleza congelada.

El resultado es graupel.

Desde la izquierda, puede ver la formación de graupel en este cristal de nieve en particular. (Fotos: LiWei / Wikimedia Commons)

¿Cómo saber si se trata de graupel o aguanieve? Aguanieve es definitivamente más resistente que el graupel; rebota cuando golpea una superficie. Graupel simplemente aterrizará en la superficie, como la nieve, o se romperá con bastante facilidad si lo toca, según el World Atlas. Además, su proceso de formación también es diferente, con aguanieve como resultado del derretimiento de la nieve y luego congelación nuevamente antes de tocar el suelo.

Graupel tampoco te hará daño, ni nada por el estilo, ya que cae. Se siente más como si estuvieras siendo arrojado de una manera muy tentativa con algo no muy blando y no muy duro. Es una sensación extraña, pero extrañamente agradable.

Sin embargo, puede convertirse en un peligro cuando se trata de avalanchas. Gracias a su naturaleza más densa y tamaños más grandes que la nieve regular, el graupel puede contribuir a la formación de avalanchas de losas, según un estudio de avalanchas de 1966 realizado por la Universidad de Washington. O bien, el graupel funciona como una "capa lubricante" que fomenta las avalanchas, o se convierte en la "capa de losa densa y cohesiva" que, cuando se vuelve de 20 a 30 centímetros de espesor, se prepara para una avalancha de losa.

Entonces, a menos que esté cerca de áreas propensas a avalanchas, no es probable que el graupel cause demasiados problemas que de otro modo no experimentaría durante una nevada regular.

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