¿Qué causa una ola de calor?

Por más que lo intentes, hay pocas maneras de escapar de una ola de calor. Solo hay tantos ventiladores que puedes encender y tanto helado que puedes devorar antes de que las altas temperaturas te alcancen.

Es especialmente difícil porque las olas de calor pueden cubrir un área geográfica amplia, pero, de nuevo, las olas de calor son relativas, por lo que es posible que pueda encontrar algo de alivio si viaja lo suficientemente lejos.

Por supuesto, si todo el mundo está experimentando una ola de calor, bueno, no hay mucho que puedas hacer.

La ciencia de una ola de calor.

A pesar de todo el sufrimiento que causan, las olas de calor son cosas muy simples. De hecho, según el Servicio Meteorológico Nacional de EE. UU., El promedio de 10 años de muertes relacionadas con el calor entre 2005 y 2014 fue de 124, más que todos los demás desastres relacionados con el clima combinados.

Además de lo que los causa, no hay una definición establecida de una ola de calor. En general, una ola de calor ocurre cuando hay varios días o semanas de temperaturas más altas de lo normal para un área durante una época específica del año. Después de todo, una semana de 95 grados Fahrenheit (35 grados Celsius) días de julio en Maine sería algo a tener en cuenta, pero ¿las mismas temperaturas en una semana en Texas? No tanto. Dicho esto, las olas de calor también pueden ocurrir en Texas, si las temperaturas altas y bajas exceden lo que es habitual para el estado durante un período de tiempo particular.

Las olas de calor se producen donde se desarrolla un sistema de alta presión de nivel medio sobre un área. Este sistema de alta presión forma una "tapa" sobre el área afectada, atrapando el calor que de otro modo se elevaría al aire para enfriarse antes de circular de regreso a la superficie. Esto reduce la posibilidad de que se forme precipitación, y el resultado es solo una acumulación continua de calor.

La alta presión en las capas medias de la atmósfera actúa como una 'tapa', permitiendo que el calor se acumule en la superficie de la Tierra. (Foto: Servicio Meteorológico Nacional de EE. UU. / Wikimedia Commons)

Estos sistemas de alta presión son más lentos para cambiar durante el verano. Esto significa que el calor puede persistir una y otra vez, y por qué las temperaturas pueden no enfriarse lo suficiente por la noche para ofrecer una sensación de alivio.

Mover un sistema de alta presión depende de fuertes corrientes de aire que los alientan a moverse. La ola de calor de EE. UU. De 2012, durante la cual se rompieron más de 8, 000 récords de temperatura cálida, se mantuvo en el centro del país porque los vientos que normalmente tiran de estos sistemas hacia el este fueron débiles a fines de junio y principios de julio. La ola de calor global de 2018 es una cadena de olas de calor que ocurre en todo el mundo, que persiste en algunas áreas durante meses debido a una variedad de factores, incluida una corriente de chorro debilitada, que quizás sea la más culpable.

¿Podemos culpar al cambio climático de las olas de calor más calientes y frecuentes?

La ola de calor de 2018 en Japón se ha cobrado más de 60 vidas. El gobierno ha declarado que la ola de calor es un desastre natural. (Foto: Martin Bureau / AFP / Getty Images)

No, pero también si.

El clima es una cosa complicada y desordenada. La actividad humana, la órbita de los planetas y las corrientes oceánicas pueden jugar un papel en nuestro clima. Como señala Slate, estamos viendo una tendencia hacia un clima más cálido, pero el litoral oriental tuvo una primavera bastante fría. Por lo tanto, probablemente pasará un tiempo hasta que podamos decir con certeza que el cambio climático es responsable de ciertos fenómenos climáticos. Es más exacto decir que el cambio climático aumenta el riesgo de mal tiempo en lugar de decir que causa un clima extremo.

Con la aparente excepción de las olas de calor.

"Las olas de calor son fáciles", dijo a Welate Michael Wehner, científico senior del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley. "En casi todo el mundo ... el cambio climático ha aumentado la severidad de las olas de calor".

La ciencia respalda la posición de Wehner. Un estudio publicado en Nature Climate Change concluyó que el cambio climático causado por los gases de efecto invernadero producidos por el hombre superaría la variabilidad natural como la principal causa de las olas de calor en el oeste de los EE. UU. A fines de la década de 2020, a solo 10 años de distancia, y a mediados de la década de 2030 en La Región de los Grandes Lagos.

Aquí es donde entra en juego la interconexión de todo. ¿Recuerdas la corriente de chorro debilitada mencionada en relación con la ola de calor de 2018? Esa corriente es impulsada por el aire frío que desciende hacia el sur desde el Ártico y el aire cálido que se eleva hacia el norte desde el ecuador. Cuanto mayor es la diferencia en sus respectivas temperaturas, más potente es la corriente en chorro. Cuando la diferencia entre las dos fuerzas del aire es mínima, la corriente en chorro se mueve menos. Cuando se mueve menos, hay menos presión o presión en los sistemas de presión, como los que se encuentran sobre Inglaterra y el norte de Europa, para moverlos.

¿Y por qué hay menos diferencia entre las dos fuerzas del aire? El Ártico se está calentando dos veces más rápido que el resto del planeta, por lo que ya hay un suministro constante de aire más cálido en el Ártico.

Entonces quizás sea hora de ir a comprar otra pinta de helado.

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