¿Qué causa los tornados?

Los estadounidenses conocen tornados como nadie más. Estados Unidos tiene un promedio de 1, 200 tornados al año, más que cualquier otro país en la Tierra, y su intensidad es infame: lo peor puede ser una milla de ancho, rotar a 300 mph y arar a 70 mph.

Sin embargo, a pesar de ser una práctica objetivo para estos simulacros de poder atmosférico, el mito de los tornados de Estados Unidos todavía está envuelto en misterio y malentendidos. Eso es comprensible, teniendo en cuenta la naturaleza sigilosa de los tornados: las apariciones repentinas, el comportamiento errático y la breve vida útil los convierten en temas difíciles de estudiar, pero la ciencia, sin embargo, ha aprendido mucho en las últimas décadas.

Los tornados pueden ocurrir en cualquier época del año, pero libran una guerra total contra los Estados Unidos durante la primavera y el verano. Con otra temporada de tornados ya en aumento, a continuación hay una guía sobre cómo funcionan los tornados, cuándo y dónde esperarlos, y lo que puede hacer para sobrevivir.

Como funcionan los tornados

Un mesociclón a menudo es identificable por una nube de pared giratoria, como en esta tormenta sobre Texas. (Foto: NOAA)

Los tornados producen los vientos más fuertes en la Tierra, pero deben toda su energía a las nubes caóticas que los producen. Las tormentas eléctricas son comunes en todo el mundo (puede haber entre 700 y 2.000 en cualquier momento), pero solo una fracción de ellas se vuelve lo suficientemente severa como para formar un tornado. Sin embargo, todos funcionan de la misma manera: el sol calienta el vapor de agua hasta que se eleva, se enfría y se condensa en enormes nubes de cumulonimbos, que se colapsan gradualmente sobre sí mismas y provocan lluvia, granizo y rayos. Una tormenta eléctrica sola es una fuerza violenta, pero bajo ciertas condiciones, las cosas pueden empeorar mucho.

Antes de que se forme una tormenta, los vientos comienzan a cambiar rápidamente de velocidad y dirección. Si algunas ráfagas se redirigen mientras se elevan y aceleran, pueden colaborar con masas de aire en colisión para ayudar a desencadenar un vórtice horizontal invisible en lo alto de las nubes. A medida que el aire ascendente sigue alimentando el crecimiento de la tormenta, estas "corrientes ascendentes" también inclinan el vórtice hasta que esté vertical, a veces quedando atrapado por su succión en el proceso. En tormentas fuertes, eso puede provocar un gran trozo de atmósfera más baja y giratoria conocida como "mesociclón" (en la foto de arriba), que puede abarcar varios kilómetros de diámetro. Los mesociclones forman los núcleos de las tormentas eléctricas supercélulas.

El consumo de aire cálido y húmedo de una tormenta eléctrica deja una zona de baja presión extrema debajo de las nubes, creando un efecto de vacío que puede arrastrar la base de la tormenta hasta que desciende una "nube de pared". Si la tormenta es lo suficientemente fuerte y la presión atmosférica es lo suficientemente baja, el mesociclón giratorio también puede extenderse por una nube de embudo concentrada y sobrealimentada conocida como tornado. Los tornados giran violentamente mientras absorben la humedad restante, un último esfuerzo para mantener sus tormentas en marcha, similar a terminar una bebida con una pajita. Cuando esta búsqueda de humedad cálida pone el embudo en contacto con el suelo, puede ser devastador para cualquier cosa o cualquier persona en su camino.

Dónde y cuándo azotan los tornados

Un tornado de cuerda serpentea al suelo. (Foto: Craig ONeal / Flickr)

No es casualidad que EE. UU. Supere regularmente los 1.200 tornados al año: la sección media del país es un pato sentado. La falta de cadenas montañosas de este a oeste en América del Norte permite que enormes masas de aire del Ártico, el Suroeste y el Golfo de México se muevan libremente sobre el continente, lo que hacen vigorosamente en primavera y verano. Las colisiones resultantes sobre las Grandes Llanuras agitan las tormentas homónimas de "Tornado Alley".

Oklahoma sufre la mayor cantidad de tornados de cualquier estado, pero tiene una compañía cercana en Texas y Kansas. Si bien Tornado Alley no tiene límites oficiales, esencialmente se extiende desde los Apalaches hasta las Montañas Rocosas, con un núcleo de alta actividad que se extiende desde Dakota del Sur hasta el centro de Texas. "Dixie Alley" es otra región de los Estados Unidos frecuentada por nubes de embudo, que abraza la costa del Golfo y también impulsada por su salida de aire cálido y húmedo. Florida es el estado más propenso a los tornados fuera de Tornado Alley gracias a sus tormentas de verano casi diarias.

Aunque no hay una verdadera temporada de tornados, los embudos generalmente comienzan a volar a fines de febrero o marzo, se aceleran en abril y alcanzan su punto máximo en mayo. Los tornados destructivos siguen siendo comunes hasta junio y julio, y algunas partes del país incluso experimentan una segunda mini temporada en otoño, generalmente en septiembre.

Como los tornados corren en el aire caliente, generalmente ocurren en la tarde o en la noche, después de horas de exposición al sol ha calentado el aire lo suficiente como para volverse inestable y listo para levantarse. La hora más común para los tornados es a las 5 pm, seguida de las 6 y 7 pm; se forman con menos frecuencia entre las 3 y las 9 a.m.

Cómo sobrevivir a un tornado

Las secuelas de un tornado en Nueva Orleans. (Foto: Mark Gstohl / Flickr)

Las velocidades extremas del viento y la succión hacen de los tornados las amenazas mortales que son, pero los principales riesgos para las personas son casi siempre escombros voladores y edificios caídos. Los tornados pueden convertir cualquier cosa en un misil, a menudo penetrando en las paredes de los edificios mientras lanzan varios proyectiles, y su capacidad para aplanar una ciudad en minutos es bien conocida. Si se emite una advertencia de tornado, lo que significa que se ha visto una nube de embudo cerca, tome refugio de inmediato. (Para obtener más consejos de seguridad, consulte los consejos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades sobre cómo prepararse para un tornado).

Su objetivo principal durante un tornado debe ser evitar la trayectoria de los escombros que caen o caen, lo que causa la mayoría de las muertes relacionadas con los tornados. Si está afuera, eso significa acercarse al suelo, y no esconderse debajo de puentes o pasos elevados, lo que podría colapsar y hacer que los vientos se aceleren. Tampoco trate de escapar de un tornado en su automóvil, según los CDC. Sal y encuentra un lugar abierto y sin árboles que no tenga muchos proyectiles potenciales. Colóquese en una zanja u otra área baja y protéjase la cabeza con un objeto o los brazos.

Si estás dentro, la primera regla es evitar las ventanas, que se rompen bajo la presión de un tornado. Dado que los tornados fuertes pueden aplastar edificios enteros, el mejor lugar para esperar uno es la parte interior de un sótano o bodega. Si no puede meterse bajo tierra, diríjase a una habitación central sin ventanas, pasillo o armario en el piso más bajo posible. Para mayor seguridad, cúbrase debajo de algo resistente, como una mesa pesada o banco de trabajo. Pero piense en lo que hay en el piso sobre usted si está en un edificio de dos pisos: pueden caer objetos pesados ​​como pianos o refrigeradores.

Las casas móviles son objetivos de tornados notorios, ya que los vientos feroces los voltean y destrozan con tanta facilidad. Los CDC y la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias recomiendan abandonar las casas móviles durante una advertencia de tornado, incluso si están atadas. Dirígete al sótano más cercano si puedes alcanzar uno, o simplemente sigue las reglas para protegerte al aire libre.

La amenaza no necesariamente termina cuando un tornado se desvanece. Aún podría formarse más, e incluso si la tormenta ha terminado, el daño puede ser engañosamente peligroso: clavos sueltos, vidrios rotos y líneas eléctricas caídas son solo algunos de los riesgos ocultos entre los escombros. Eche un vistazo a la guía After a Tornado de los CDC para obtener consejos sobre qué hacer a continuación.

Aquí hay un video que muestra varios tornados en acción, con una advertencia para bajar el sonido y silenciar la reacción del camarógrafo:

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en mayo de 2009 y se actualizó con información más reciente.

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