¿Qué causa los huracanes?

Los huracanes son algo más que tormentas eléctricas con esteroides: son turbas furiosas de tormentas eléctricas con esteroides, construidas a partir de muchas tormentas más pequeñas que se unen en los trópicos cada verano. Estos pozos meteorológicos de mosh son impulsivos y violentos, pero hay un método para su locura: ayudan a controlar el clima de la Tierra transportando calor alrededor del planeta, sacándolo de los trópicos hacia los polos.

Últimamente, sin embargo, su carga de trabajo se ha ido descontrolando, con temperaturas globales de la superficie del mar que alcanzan niveles récord. El Centro Nacional de Datos Climáticos de EE. UU. Informó a mediados de julio que 2010 está en camino de superar los dos años más cálidos registrados, 1998 y 2005, y que junio de 2010 fue el junio más cálido desde 1880. Y aunque los huracanes son solo masas de agua sin sentido y viento, los ciclones con exceso de trabajo parecen estar eliminando cada vez más su agresión contra la civilización humana, incluido uno de sus objetivos favoritos: los Estados Unidos.

La formación de huracanes es una colisión de influencias globales, y cualquier tormenta tropical es impredecible incluso una vez que está completamente desarrollada, lo que obliga a los pronosticadores a emitir solo un "cono de incertidumbre" sobre su próximo camino. Pero las tormentas tropicales en general se vuelven mucho más constantes con el tiempo, persiguiendo las mismas partes del mundo año tras año. Y aunque la tecnología de seguimiento del clima redujo el número de víctimas mortales de muchas de esas regiones en el siglo XX, el daño a la propiedad [PDF] siguió aumentando junto con las densidades de población costera. Combinado con la pérdida gradual de los humedales costeros que una vez se amortiguó contra los ciclones, esto significa que el huracán promedio hoy es mucho más destructivo que hace 100 años. Agregue los efectos esperados del calentamiento global, y las perspectivas son aún peores.

Estados Unidos no es el único o incluso el país más propenso a los ciclones en la Tierra, sino una serie de países grandes recientemente a través de la populosa y rica Costa del Golfo, además del temor a futuros golpes en centros de la costa este como Miami, Nueva York o DC: ha llamado la atención sobre los riesgos del país. El derrame de petróleo del Golfo también ha agregado otra arruga a la temporada de huracanes en el Atlántico de 2010, que ya se pronostica como una de las peores en años debido a las temperaturas oceánicas récord y la aparición de La Niña.

Incluso con grandes mejoras en el pronóstico y la preparación para huracanes durante el siglo pasado, los ciclones recientes como el huracán Katrina en 2005 y el tifón Morakot en 2009 han sido trágicos recordatorios de cuán devastadora puede ser una tormenta esperada y cuánta vigilancia se necesita para ser realmente Listo para uno. Dado que comprender y apreciar a la Madre Naturaleza a menudo es un paso clave para sobrevivir a ella, Site ofrece la siguiente visión de cómo se forman los huracanes, cuándo se forman, a dónde van, por qué son peligrosos, cómo se ven afectados por el cambio climático y qué puedes hacer para estar a salvo.

¿Cómo se forman los huracanes?

Los huracanes son enormes motores térmicos que funcionan con agua tibia, capaces de producir aproximadamente 200 veces la capacidad de generación eléctrica del mundo entero con solo lluvia y formación de nubes. Su fuente de energía es el sol, que calienta el agua de mar tropical toda la primavera para que los motores se desarrollen y aceleren a principios del verano.

Los ciclones emergentes se clasifican por su velocidad del viento y su grado de organización, lo que les da a los pronosticadores una forma de clasificar las amenazas que plantean. La formación de ciclones tropicales generalmente se divide en los siguientes cuatro pasos:

  • Perturbación tropical: un sistema de tormenta tropical o subtropical poco organizado que se mantiene durante al menos 24 horas. Incluso el huracán más grande fue una vez una humilde perturbación.
  • Depresión tropical: una perturbación tropical que se ha convertido en un ciclón y ha desarrollado un circuito cerrado de circulación. Las depresiones tropicales tienen una velocidad máxima sostenida del viento de 38 mph.
  • Tormenta tropical: una depresión tropical con tormentas más concentradas cerca de su centro y con lluvia externa formando bandas distintas. Las tormentas tropicales tienen velocidades máximas de viento sostenidas entre 39 y 73 mph.
  • Huracán / tifón: una tormenta tropical que ha alcanzado la mayoría de edad, con una rotación de nubes fuerte y potente y velocidades máximas sostenidas del viento de 74 mph o más. Conocidos como "huracanes" en el Atlántico y "tifones" en el Pacífico, los principales ciclones tropicales se clasifican por su fuerza, de categoría 1 a categoría 5.

El nacimiento de un ciclón tropical comienza cuando el agua superficial cálida se evapora, sube, se enfría y vuelve a caer como lluvia. Esto crea una tormenta eléctrica, el componente básico de los huracanes, y es esta actividad de tormenta eléctrica la que libera el calor almacenado del agua de mar para que pueda alimentar el ciclón en crecimiento. El agua debe tener al menos 80 grados Fahrenheit y 150 pies de profundidad, pero también debe estar al menos a 300 millas del ecuador para obtener la cantidad correcta de efecto del efecto Coriolis.

Una vez que se bombea suficiente calor del mar al cielo, todavía se necesita una perturbación exterior para que todo gire. Uno de los desencadenantes más comunes en el Atlántico es algo que se llama una "ola oriental africana", producida por las diferencias de temperatura entre el desierto del Sahara y el golfo de Guinea. Estas olas viajan hacia el oeste a lo largo de un camino de agua tibia conocido como "Callejón de huracanes" (en la foto), a menudo agitando un ciclón en el camino. De hecho, el 60 por ciento de todas las tormentas tropicales del Atlántico comienzan con tales olas del oeste de África, al igual que el 85 por ciento de los principales huracanes de la cuenca, según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

Para cuando un ciclón tropical se convierte en huracán, la mayor parte de la tormenta se ha organizado en bandas de lluvia, que son franjas de nubes horizontales que aspiran el vapor de agua caliente y lo envían al cielo, donde se enfría y se condensa en lluvia (vea la ilustración a continuación). ) Pero un poco de aire frío se envía hacia el interior de la tormenta a la presión atmosférica más baja, donde se hunde y puede crear una zona aparentemente tranquila y libre de nubes conocida como "ojo". El ojo está separado de las bandas de lluvia en espiral alrededor de él por la "pared del ojo", donde los vientos de la tormenta son más fuertes.

¿Cuándo se forman los huracanes?

Los ciclones tropicales son típicamente un fenómeno de verano, ya que no pueden existir sin mucha agua de mar caliente y calentada por el sol. La temporada de huracanes en el Atlántico se extiende oficialmente desde el 1 de junio hasta el 30 de noviembre, pero los ciclones de la región no siempre siguen las reglas, a veces llegan temprano y a veces ignoran el toque de queda. La última fecha en que se registró una tormenta tropical en el Atlántico es el 30 de diciembre, lo que ha sucedido dos veces: el huracán Alice en 1954 y el huracán Zeta en 2005.

Dado que el Océano Pacífico es más grande y más cálido que el Atlántico, su temporada de tifones suele ser más larga e intensa. Algunas áreas son tan activas que no tienen "estaciones" oficiales, con ciclones que brotan prácticamente durante todo el año. Aún así, la mayoría de las regiones ven pocos tifones en invierno, y la gran mayoría se desarrolla entre mayo y diciembre.

Tanto en las cuencas del Atlántico como del Pacífico, la formación de ciclones se acelera a fines del verano, llegando a su punto máximo alrededor de agosto o septiembre. El pico promedio de la temporada de huracanes en el Atlántico es el 10 de septiembre, y muchas de las peores tormentas en la historia de los Estados Unidos han ocurrido dentro de las dos semanas posteriores a esa fecha.

¿A dónde van los huracanes?

Siete cuencas oceánicas en todo el mundo albergan ciclones tropicales, seis de los cuales se encuentran en los océanos Pacífico e Índico y solo dos de los cuales afectan directamente a los Estados Unidos (ver mapa). Uno, frente a la costa del oeste de México, presenta poco riesgo para el suelo de los EE. UU., Aparte de los raros enfrentamientos con Hawai. El otro llena gran parte del Atlántico Norte y es responsable de casi todos los huracanes que azotan a los Estados Unidos.

Las siete cuencas tienen al menos un gran factor de riesgo en común: mucha agua de mar tibia hacia el noroeste o suroeste, un problema ya que las tormentas tropicales se alimentan de agua tibia, viajan hacia el oeste y les gusta alejarse del ecuador. Pero la geografía sola no hace que una región sea susceptible; También juegan un papel una amplia gama de otros temas como las corrientes de viento, la profundidad del agua y la geología costera. Las costas este y golfo de los EE. UU. Enfrentan un alto riesgo porque están a una distancia ideal del ecuador, y muchas de sus grandes ciudades portuarias son patos para grandes marejadas ciclónicas. Agregue la explosión anual de olas del este de África, y gran parte de la mitad oriental de los Estados Unidos se encuentra atrapada en medio de una concurrida carretera de huracanes durante seis meses cada año.

¿Por qué son peligrosos los huracanes?

Los vientos huracanados pueden arrancar techos, volar ventanas y aplanar edificios, y son conocidos por fabricar armas mortales con escombros al azar. Pero las tormentas también provocan una serie de otros desastres, algunos de los cuales son incluso peores que su viento. Las tormentas costeras matan a más estadounidenses que cualquier otro efecto de los huracanes, y dejaron una marca indeleble en la memoria colectiva de la nación al inundar gran parte de Nueva Orleans después del huracán Katrina. Las fuertes lluvias son otro asesino, especialmente en las zonas montañosas de Asia y América Central, donde las lluvias pueden provocar deslaves masivos y sumideros. Y el final de la cola de un huracán a menudo genera tornados, que presentan vientos aún más fuertes que el huracán mismo.

El huracán más mortal en la historia de los Estados Unidos fue una tormenta sin nombre que emboscó a Galveston, Texas, el 8 de septiembre de 1900, matando a 8, 000 personas. Pero si bien los avances en la predicción y preparación de huracanes han reducido el número de muertes de estadounidenses desde entonces, cualquier ciclón dado ahora es capaz de causar más devastación que en el pasado. Esto se debe principalmente al aumento de la densidad de población a lo largo de las costas del mundo, especialmente en los países en desarrollo. Sin embargo, las naciones ricas tampoco son inmunes a la aglomeración costera: solo en los Estados Unidos, unos 160 millones de personas, más de la mitad de la población total, ahora están concentrados en solo 673 condados frente al mar [PDF], un 46 por ciento más que en 1970. Otro Se espera que 7, 1 millones se unan a ellos para 2015, un aumento del 5 por ciento en menos de cinco años.

Para empeorar las cosas, muchas de esas costas también están mucho más cerca del océano de lo que solían estar, ya que la construcción de represas, el desarrollo y la contaminación han ayudado a eliminar franjas de pantanos costeros que normalmente suavizarían el golpe de un huracán antes de que toque tierra. Sin ese amortiguador, las mareas de tormenta pueden ser más severas, y las ráfagas de viento también pueden ser más fuertes sin nada que frene la tormenta antes de tocar tierra.

¿Qué pasa con el calentamiento global?

No solo algunas ciudades costeras están subiendo la apuesta a medida que acumulan más personas, sino que los humanos en general también pueden estar apilando la cubierta a favor de los huracanes. Los científicos ahora coinciden ampliamente en que el aumento de las temperaturas de la superficie del mar debido al cambio climático provocado por el hombre aumentará el poder de los huracanes, pero se mantienen nublados en detalles como cuándo o por cuánto. Un estudio publicado en Nature Geoscience a principios de este año predice que "el calentamiento del invernadero causará que la intensidad promedio mundial de los ciclones tropicales se desplace hacia tormentas más fuertes", con una intensidad que aumentará del 2 al 11 por ciento para 2100. También se espera que la precipitación de los huracanes crezca alrededor de 20 por ciento dentro de 70 millas del centro de una tormenta.

El calentamiento global puede fortalecer las tormentas individuales, pero los modelos climáticos también sugieren que debería reducir el número total de ellas. El estudio de Nature Geoscience pronostica una caída mundial en la frecuencia de huracanes de 6 a 34 por ciento en los próximos 90 años, y Thomas Knutson, científico investigador del Laboratorio de Dinámica de Fluidos Geofísicos de NOAA, resume el problema en un informe reciente para el GFDL: "Antropogénico" El calentamiento durante el próximo siglo con mayor probabilidad provocará aumentos fraccionales sustanciales en el número de huracanes muy intensos en algunas cuencas, a pesar de una probable disminución (o poco cambio) en el número global de tormentas tropicales ".

En cuanto a si algo de esto está sucediendo todavía, el jurado aún está fuera. La actividad de huracanes en el Atlántico ha aumentado desde la década de 1970, pero hay demasiadas variables para vincular científicamente cualquier tormenta con el calentamiento global (aunque Katrina, en la foto, a menudo se ve como un candidato líder). Eso no significa que no estén relacionados; la situación es demasiado compleja para probar o refutar una conexión todavía. Pero como Knutson señala en el informe de GFDL, probablemente sea solo cuestión de tiempo. "Es prematuro concluir que la actividad humana, y particularmente el calentamiento del invernadero, ya ha tenido un impacto detectable en la actividad de huracanes en el Atlántico", escribe. "Sin embargo, la actividad humana puede haber causado cambios sustanciales que están por debajo del 'umbral de detección' o que aún no se han modelado correctamente".

Lo que puedes hacer para estar seguro

Evitar el atractivo de las propiedades junto al mar es la forma más fácil de mantenerse a salvo de los huracanes, pero, por supuesto, hay millones de personas que no pueden o no vivirán en otro lugar. Para ellos, así como para cualquiera que haya elegido la playa equivocada para unas vacaciones de fines de verano, todavía hay muchas otras formas de prepararse antes de tocar tierra:

  • Escuche los informes meteorológicos si vive cerca del océano. Sin embargo, igualmente importante es actuar sobre ellos. Evacúe si le dicen que lo haga o si vive en una casa móvil, en un edificio alto o en una llanura aluvial. Si se enfrenta a una tormenta, quédese adentro cerca del centro de la casa y no se acerque a ventanas o puertas.
  • Los obturadores de tormenta son la mejor opción para proteger las ventanas, pero en caso de apuro, también puede abordarlos. Use madera contrachapada marina de 5/8 de pulgada, corte para adaptarse a la forma de la ventana y asegúrese de que sea segura. Sin embargo, no se moleste en tapar sus ventanas, ni siquiera la cinta adhesiva puede detener un huracán.
  • Los ciclones fuertes son conocidos por arrancar los techos, por lo que si espera uno grande, es posible que desee asegurar el techo al marco de su casa con correas o clips. Si tiene tiempo, también es aconsejable asegurarse de que los árboles cercanos estén podados y saludables, ya que proporcionan a los huracanes un arsenal de proyectiles mortales.
  • Aparte del huracán en sí, también debe prepararse para las posibles consecuencias. Apague todos los tanques de propano, así como otras utilidades, si se le indica que lo haga. Ponga su refrigerador en su posición más fría y mantenga sus puertas cerradas, porque querrá que sus alimentos se mantengan bien el mayor tiempo posible si se va la luz. Y asegure un suministro de agua limpia después del huracán almacenándolo en jarras, bañeras y otros recipientes grandes antes de que llegue la tormenta.
  • No dejes que el ojo del huracán te engañe: asegúrate de que la tormenta haya terminado antes de salir. Incluso cuando haya pasado, tenga cuidado al examinar el daño. Tenga cuidado con las líneas eléctricas caídas, los escombros peligrosos y los árboles que caen, y no se pasee por las aguas de inundación a menos que sea absolutamente necesario.

Para obtener más consejos, consulte la guía de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias sobre la preparación para huracanes.

Créditos de imagen

Ojo del huracán Wilma, 2005: Laboratorio de ciencia y análisis de imágenes de la NASA

Huracán Bonnie, 1998: Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA.

Temperaturas de la superficie del mar en "Hurricane Alley", 2003: NASA GSFC

Sección transversal del huracán: Servicio Meteorológico Nacional de NOAA

Mapa de cuencas de ciclones tropicales: NOAA NWS

Barco a tierra después del huracán Iván, 2004: ZUMA Press

Agua de mar superficial: Observatorio de la Tierra de la NASA

Huracán Katrina, 2005: Programa de visualización ambiental de NOAA

Señal de evacuación de huracanes: Comisión Federal de Comunicaciones

Árbol caído después del huracán Frances, 2004: ZUMA Press

Perro varado en Nueva Orleans inundada, 2005: ZUMA Press

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