¿Qué artículos para el hogar contienen mercurio?

El mercurio como contaminante ambiental es una amenaza mayor para la mayoría de las personas que las gotas de metal conocidas en los termómetros. No solo la exposición es más común, sino que ciertos microorganismos en el medio ambiente la convierten en una forma aún más tóxica llamada metilmercurio, que luego se mueve hacia arriba en la cadena alimentaria, acumulándose en el camino. Desafortunadamente para nosotros, en una de las pocas desventajas de la posición, estamos en la cima de prácticamente todas las cadenas alimentarias en la Tierra.

Pero esas gotas plateadas en los termómetros también siguen siendo tóxicas, y el hecho de que el mercurio elemental sea un líquido a temperatura ambiente lo hace tan inusual y tan útil que se encuentra en una variedad de productos comunes. La gente ha estado fascinada por el mercurio durante milenios, y aunque a veces sobreestimaron sus beneficios, un emperador chino murió después de beber una poción teñida de mercurio que se suponía que lo haría inmortal, tiene propósitos prácticos.

El mercurio elemental fue recientemente común en interruptores de luz, baterías y aparatos electrónicos como calefactores, secadoras y lavadoras, pero las regulaciones y los esfuerzos voluntarios ayudaron a sacar esos productos de los estantes. Sin embargo, muchas personas aún los poseen, así como artículos antiguos que contienen mercurio y que potencialmente podrían derramarlo como vapor.

El mercurio sigue siendo una parte clave de algunas tecnologías modernas, incluidas las pantallas LCD y las luces fluorescentes. Las computadoras portátiles, los televisores LCD y las bombillas fluorescentes compactas son seguras siempre que estén intactas, pero si se agrietan o se rompen, pueden liberar vapor tóxico de mercurio. Vea el gráfico de arriba para obtener más artículos para el hogar que contienen mercurio; revise esta lista de la EPA o esta base de datos para obtener aún más.

Luces fluorescentes

La EPA recomienda el uso de bombillas CFL, ya que son más eficientes energéticamente que las incandescentes tradicionales, ya que usan aproximadamente un 75 por ciento menos de electricidad y duran hasta 10 veces más. Ellos y otras luces fluorescentes funcionan disparando electricidad a un tubo de vidrio lleno de vapor de mercurio, que pronto brilla con luz fosforescente. Sin embargo, ese vapor también los convierte en posibles riesgos para la salud si se rompen o cuando finalmente se queman.

No aspire ni barra las bombillas fluorescentes rotas con una escoba, que agita el vapor de mercurio, que luego se puede respirar. La EPA recomienda limpiar la habitación, abrir las ventanas y dejar que salga al aire durante al menos 15 minutos. Haga clic aquí para obtener las instrucciones de limpieza completas de la EPA.

Ya sea que una bombilla fluorescente se rompa o muera, tendrá que eliminar un contaminante tóxico. Según la EPA, se desechan más de 670 millones de bombillas fluorescentes cada año, la mayoría de las cuales se tiran con la basura de la ciudad. Cuando se rompen inevitablemente, liberan mercurio que puede terminar en la cadena alimentaria.

Los requisitos de reciclaje y eliminación varían según los gobiernos locales, pero la EPA le permite buscar por región y estado los lugares cercanos para descartar de manera segura las luces fluorescentes rotas o muertas. Consulte su guía general sobre el reciclaje de bombillas que contienen mercurio para obtener más información, o esta guía en PDF del programa federal Energy Star. Un sitio no gubernamental que la EPA también recomienda es Earth911, que le permite buscar por producto que desea reciclar y por ciudad o código postal.

Sin embargo, a pesar de la molestia y los peligros de una limpieza, la EPA también señala que las CFL ahorran más mercurio del que contienen, gracias a los efectos de su eficiencia energética sobre el consumo de electricidad y las emisiones de las centrales eléctricas.

Pantallas LCD

Al igual que las luces fluorescentes, las pantallas de cristal líquido energizan eléctricamente el vapor de mercurio para generar luz visible. Eso significa que los televisores LCD, las pantallas de las computadoras portátiles y otras pantallas retroiluminadas tienen el metal pesado y deben tratarse con cuidado cuando se rompen o se queman.

Tome precauciones similares al limpiar una pantalla LCD rota como lo haría con una luz fluorescente. Intente no tocar nada directamente ni respirar ningún humo, y deseche el mercurio de la manera más segura posible. Muchos fabricantes de computadoras, fabricantes de televisores y minoristas de productos electrónicos ofrecen programas de devolución o patrocinan eventos de reciclaje. Consulte esta guía de la EPA para reciclar o donar computadoras y otros dispositivos electrónicos, así como Earth911.

Electrodomésticos viejos

El mercurio elemental representa un peligro mucho menor de lo que solía ser gracias a los esfuerzos realizados en los años 80 y 90 para reducir su presencia en aparatos electrónicos. Se usaba con frecuencia en "interruptores de inclinación" en televisores, termostatos, calentadores y las tapas de las lavadoras: al inclinar un tubo, el mercurio se desliza hacia ambos lados, cortando el circuito en un extremo y abriéndolo por el otro. Aunque estos electrodomésticos ya no se venden, muchas personas aún pueden tenerlos y deben consultar la página de ciclismo electrónico de la EPA o Earth911 para obtener información sobre la eliminación segura.

Las pilas

Las baterías fueron la mayor fuente individual de demanda interna de mercurio en la década de 1980, pero en 1993 los fabricantes estadounidenses comenzaron a vender baterías alcalinas sin mercurio, y en 1996 se convirtió en el estándar nacional. Sin embargo, ciertos tipos de baterías, como las baterías de "pila de botón" utilizadas en relojes, audífonos, marcapasos, juguetes y otros dispositivos pequeños, todavía contienen mercurio como revestimiento protector alrededor de la celda de la batería. Es raro que este mercurio escape durante el uso normal, pero podría filtrarse con el tiempo si se desecha de manera incorrecta. Intente revisar esta lista de programas estatales de reciclaje de la EPA para encontrar información local.

Termómetros y barómetros

La fuente por excelencia de esas cuentas metálicas engañosamente atractivas, los termómetros y barómetros de mercurio aprovechan la tendencia del metal líquido a expandirse y condensarse junto con las condiciones atmosféricas. Los instrumentos de vidrio pueden romperse fácilmente y soltar gotas resbaladizas de mercurio elemental, lo que requiere un esfuerzo de limpieza difícil. Si bien el mercurio líquido es tóxico, el peligro principal es el vapor que libera a medida que se evapora. Haga clic aquí para obtener la guía de la EPA para limpiar un derrame de mercurio líquido. Al igual que con cualquier desecho peligroso, siempre es una buena idea consultar con el departamento de salud local, la autoridad de desechos de la ciudad o el departamento de bomberos sobre cómo desechar el mercurio.

Más información

  • Para obtener una lista completa de artículos que contienen mercurio, incluidos productos de consumo, médicos, farmacéuticos, eléctricos, químicos, de fabricación y construcción, consulte la "Tabla de productos de la EPA que pueden contener mercurio y las opciones de gestión recomendadas".
  • Para leer sobre lo que puede hacer la intoxicación por mercurio, consulte las páginas de la EPA sobre exposición humana y efectos sobre la salud, o la página de los CDC sobre intoxicación por mercurio elemental
  • Eche un vistazo a la página de derrames, eliminación y limpieza del sitio de la EPA para obtener ayuda para abordar un derrame de mercurio o deshacerse de un producto viejo de manera segura.
  • Descubra cómo la contaminación por mercurio afecta la salud de los ecosistemas en la página de efectos ambientales de la EPA y su descripción general de las emisiones de las centrales eléctricas.
  • Consulte las leyes y regulaciones de EE. UU. Sobre el mercurio, o los últimos desarrollos de investigación de la EPA. Para ver los planes futuros de la EPA, consulte su "Hoja de ruta para el mercurio".

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