¿Puede una picadura de garrapata hacerte vegetariano?

¿Te gustaría un lado de la anafilaxia con tu hamburguesa? ¿Qué tal náuseas, calambres estomacales, indigestión, vómitos, diarrea, congestión, estornudos, dolores de cabeza o asma?

Tal es la posibilidad si ha sido mordido por una garrapata Lone Star porque una sola mordida puede causar una "reacción alérgica alfa-gal", según un estudio de 2012 presentado en la Reunión Científica Anual del Colegio Americano de Alergia, Asma e Inmunología. (ACAAI)

Alpha-gal es un carbohidrato de azúcar que se encuentra en las carnes rojas como la carne de res, cerdo y cordero.

Después de una picadura de garrapata, se producen anticuerpos contra alfa-gal en la saliva de la garrapata en la sangre de la persona. Dado que el alfa-gal también se encuentra en la carne, una vez mordido, el sistema inmunitario de una persona puede desencadenar la liberación de histamina en respuesta a la presencia de la sustancia, causando una reacción alérgica que varía de leve a grave. Algunas personas también tienen una respuesta alérgica a los productos lácteos.

"Los niveles sanguíneos de anticuerpos para alfa-gal en el cuerpo humano pueden aumentar después de una sola picadura de la garrapata Lone Star", dijo el alergólogo Stanley Fineman, MD, presidente de ACAAI. "Esto puede provocar síntomas alérgicos que generalmente se retrasan después de la ingestión de carne y pueden presentarse como ronchas leves, pero también pueden ser una reacción grave y potencialmente mortal conocida como anafilaxia".

Según el estudio, las tasas positivas de alfa-gal son 32 por ciento más altas en las regiones central y meridional de los Estados Unidos, que es el territorio de la garrapata Lone Star. Pero los investigadores también encontraron tasas positivas sorprendentemente altas en las regiones centro-norte y oeste del país, lugares donde no reside la garrapata Lone Star.

"Estos hallazgos sugieren que otras especies de garrapatas, o posiblemente factores humanos, pueden desempeñar un papel en las reacciones alérgicas al alfa-gal", dijo Fineman. "Los pacientes con reacciones alérgicas tardías después de comer carnes deben ver a un alergólogo para determinar si es una alergia alfa-gal. El mejor tratamiento es evitar estrictamente la carne".

Volverse más común

Hubo solo unos pocos casos conocidos de alergia hace aproximadamente una década cuando se identificó por primera vez, según el Dr. Scott Commins, alergólogo y profesor asociado de medicina en la Universidad de Carolina del Norte, Chapel Hill, quien fue uno de los primeros médicos para identificar la alergia en pacientes con picaduras de garrapatas.

Los números han aumentado considerablemente desde entonces.

"Confiamos en que el número supera los 5.000 [casos], y eso es solo en los EE. UU.", Dijo Commins a NPR. Incluso hay casos en otras partes del mundo, como Suecia, Alemania y Australia, que probablemente estén asociados con otras especies de garrapatas.

Commins dice que a medida que la garrapata Lone Star se ha movido más allá del sudeste, ha habido casos de alergias a la carne alfa gal más al norte, incluidos Maine, Minnesota y Nueva York.

"El rango de la garrapata se está expandiendo", dice Commins, quien mencionó que la conciencia sobre la alergia también se está extendiendo. "Tenemos un análisis de sangre, y se corre la voz".

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en noviembre de 2012 y se ha actualizado con nueva información.

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