Primera abeja 'soldado' descubierta

Los hormigueros y los montículos de termitas a menudo tienen castas de "soldados", cuyo único objetivo en la vida es defender el nido. Eso los distingue de las colmenas y los nidos de avispas, donde cada individuo tiene una variedad de trabajos, incluido el deber de guardia, a lo largo de su vida.

Pero ahora, gracias a un nuevo estudio realizado por investigadores en Brasil y el Reino Unido, tenemos el primer ejemplo conocido de verdaderas abejas soldado. Los científicos estudiaron una especie común de abeja brasileña llamada Tetragonisca angustula, también conocida como "Jatai" en su país natal, y encontraron una "casta de soldados" distinta que parece nacida con el único propósito de la seguridad de la colmena.

"El descubrimiento es significativo en términos de la evolución de las sociedades avanzadas de insectos", explican los investigadores en un comunicado publicado esta semana por la Universidad de Sussex. "Hace tiempo que se conoce a los trabajadores soldados de cuerpo grande en hormigas y termitas, pero esta es la primera evidencia de una abeja soldado, un trabajador diseñado físicamente para la defensa activa del nido".

Mientras que las abejas melíferas suelen pasar solo un día vigilando la colmena antes de pasar a otros trabajos, aproximadamente el 1 por ciento de todas las abejas Jatai nacen como soldados, que son un 30 por ciento más pesadas que otros trabajadores, con patas más grandes y cabezas más pequeñas. También se saltan los deberes tradicionales de las abejas obreras, en cambio pasan hasta tres semanas parados o revoloteando vigilantes fuera de la entrada del nido (ver video a continuación).

Las abejas Jatai no tienen aguijones, quizás una de las razones por las que crían soldados a tiempo completo. Los cuerpos más pesados ​​y las patas más grandes de estos guardias los hacen expertos en luchar contra uno de los principales enemigos de la especie: la "abeja ladrona" Lestrimelitta limao, que puede matar colonias enteras de Jatai, hasta 10, 000 abejas, mientras las ataca por comida.

A los soldados sin aguijón les falta un arma de abejas por excelencia cuando se enfrentan a tales atacantes, pero eso no los disuade. La defensa de la colmena es una misión suicida, en la que un soldado sujeta su cabeza sobre las alas de una abeja ladrona, evitando que vuele. El soldado finalmente muere, pero su cuerpo permanece sujeto al intruso como un ancla, por lo que no puede atacar la colmena (ver el video a continuación).

"Las abejas sin aguijón no están indefensas", dice el coautor del estudio y el investigador de la Universidad de Sussex Francis Ratnieks. "Jatai es una de las abejas más comunes encontradas en Brasil, pero sus sofisticadas defensas la convierten en una de las más sorprendentes".

El estudio, realizado por científicos de la Universidad de Sussex y la Universidad de São Paulo, fue publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

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