¿Por qué vemos monstruos en el espejo?

Aquí hay un ejercicio divertido, aunque es posible que no quieras hacerlo solo. Mírate en un espejo por varios minutos y puedes notar que tu cara comienza a distorsionarse. Incluso podría transformarse en algo francamente aterrador.

Ver monstruos en los espejos ha sido durante mucho tiempo un dispositivo eficaz de películas de terror y una gran cantidad de leyendas urbanas. Puede sonar como un montón de chispas supersticiosas, pero la investigación científica ahora dice que ver imágenes alteradas en un espejo es algo real, probablemente debido en parte a un tipo de ilusión óptica llamada "desvanecimiento periférico" o el efecto Troxler.

Haciendo trucos

El descubrimiento de que mirar al espejo lleva a las personas a ver cosas proviene de Giovanni Caputo, de la Universidad de Urbino en Italia. En 2010, publicó un artículo en Percepciones que describe sus hallazgos de investigación de otro mundo. A cincuenta participantes se les pidió que se miraran al espejo durante 10 minutos en un espacio poco iluminado. La mayoría de ellos vieron mucho más de lo que esperaban. Alrededor del 66 por ciento fue testigo de enormes deformaciones de la cara, el 18 por ciento vio un animal como un cerdo o un gato, el 28 por ciento observó a una persona desconocida y el 48 por ciento vio seres monstruosos o fantásticos.

Si te gustan los juegos folclóricos macabros como Bloody Mary cuando eras niño, estos hallazgos pueden ayudarte a explicar algunas cosas. Nadie sabe exactamente cómo comenzó ese elemento básico de la fiesta de pijamas, pero implica mirar en un espejo en una habitación oscura y decir el nombre de Bloody Mary repetidamente hasta que aparezca como un fantasma o bruja detrás de ti. La idea es darles a los participantes el susto de sus vidas.

Esta tarjeta de felicitación de principios del siglo XX muestra a una joven mirándose al espejo para espiar a su futuro esposo con una bruja observando. Los rituales de adivinación como este pueden haber inspirado la leyenda de Bloody Mary. (Foto: Desconocido / Wikimedia Commons)

Ilusiones cerebrales

Una posible explicación para la "ilusión de cara extraña" de Caputo es el efecto Troxler (o desvanecimiento de Troxler). En 1804, el filósofo y médico suizo Ignaz Paul Vital Troxler notó que si alguien miraba a un punto fijo incluso por un corto tiempo, las imágenes periféricas comenzaron a desvanecerse.

Experimente el desvanecimiento periférico por sí mismo mirando el punto rojo en el centro de la imagen a continuación. Notarás que el círculo azul a su alrededor pronto comienza a desaparecer.

Observe el punto rojo el tiempo suficiente y podría experimentar un "desvanecimiento periférico". (Foto: Mysid / Wikimedia Commons)

Troxler explicó el desvanecimiento periférico como neuronas visuales que se adaptan a estímulos sin importancia. Al principio ves todo frente a ti, pero luego tus ojos comienzan a ignorar lo que no es necesario o dentro de su enfoque central. Presumiblemente, esto libera poder de procesamiento y mejora la eficiencia perceptiva.

El desvanecimiento periférico también puede estar en juego en los otros sistemas neuronales de su cuerpo. Piensa en ponerte un reloj. Al principio eres consciente de su peso en tu muñeca y del frío metal contra tu piel, pero en cuestión de minutos la sensación se ha desvanecido. El reloj sigue ahí, pero ya no lo sientes. De la misma manera, puede escuchar pájaros cantando afuera, pero tan pronto como comienza a leer su correo electrónico, los sonidos se escapan de la conciencia.

En el caso de la ilusión de cara extraña, mientras te miras en un espejo, las áreas periféricas de tu cara comienzan a fusionarse o disolverse como objetos en una pintura de Salvador Dali. Su boca puede estirarse hacia un lado, su frente puede fundirse con sus mejillas y sus cejas pueden caer hacia su barbilla.

Vea más ejemplos del efecto Troxler en este video:

Algo más sucede

El desvanecimiento periférico parece explicar el cambio de forma que los sujetos de investigación de Caputo presenciaron en sus propios rostros. ¿Pero qué hay de aquellos que vieron seres fantásticos, animales y personas desconocidas? La teoría no explica completamente estas alucinaciones completas o la sensación de otredad que algunos participantes sintieron al mirarlos cara a cara. Algunos incluso reportaron seres con expresiones malévolas que los llenaron de miedo y ansiedad.

Caputo argumenta que puede estar sucediendo algo más, una forma del "efecto de identidad disociativo". Quizás el cerebro revuelve y luego llena activamente nuevas características faciales (incluso las que dan miedo) de maneras que la ciencia aún no comprende.

Así que la próxima vez que desees una solución al miedo, olvídate de los espeluznantes éxitos de taquilla de Hollywood y de los espantosos y divertidos paseos en casa. Todo lo que necesitas es un espejo y tu propio cerebro.

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