¿Por qué seguimos hablando de Chris McCandless?

En agosto de 1992, los cazadores de alces descubrieron el cuerpo de un joven en un autobús abandonado en el desierto cerca del Parque Nacional Denali de Alaska.

El cuerpo finalmente fue identificado como el de Chris McCandless, un graduado con honores de 24 años de una rica familia de Virginia. Dos años antes, McCandless había cortado los lazos con su familia, donó sus $ 24, 000 en ahorros a la caridad y viajó hacia el oeste.

Su viaje finalmente lo llevó a Alaska, donde caminó solo por el desierto y pasó más de 100 días allí, viviendo de la tierra cazando y buscando comida.

Cuando encontraron su cuerpo semanas después de su muerte, McCandless pesaba 67 libras, y los forenses del estado de Alaska mencionaron el hambre como su causa oficial de muerte.

El escritor Jon Krakauer compartió la trágica historia de McCandless en la edición de enero de 1993 de la revista Outside y más tarde en su libro más vendido, "Into the Wild", que inspiró una película galardonada del mismo nombre.

Para algunas personas, la historia de McCandless es simplemente una historia de advertencia, un recordatorio de la dura realidad de la naturaleza y la incapacidad de la humanidad para domesticarla.

Pero los más apasionados por su viaje tienden a caer en uno de los dos campos: aquellos que lo ven como una figura heroica que se atrevió a vivir una vida libre de las restricciones de la civilización y la cultura de consumo, y aquellos que lo critican por aventurarse sin preparación en el Desierto de Alaska e inspirar a innumerables otros a hacer lo mismo.

Veintitrés años después de su muerte, McCandless todavía tiene gente hablando, debatiendo su causa de muerte, condenando sus elecciones y discutiendo cómo quizás ellos también pueden dejar todo atrás y caminar hacia la naturaleza.

Caminando hacia el autobús donde murió Chris McCandless. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

Peregrinación al 'Autobús Mágico'

El autobús donde murió McCandless fue transportado al bosque cerca de Denali en la década de 1960, y se instalaron literas y una estufa para los trabajadores domésticos que construían una carretera. El proyecto nunca se completó, pero el autobús permanece, y cuando McCandless lo encontró a unas 20 millas de Healy, lo llamó el "Autobús Mágico" y vivió en él durante meses.

Después de su muerte, los padres de Krakauer y McCandless visitaron el autobús en helicóptero, donde sus padres instalaron una placa para conmemorar a su hijo y dejaron un kit de emergencia con una nota que animaba a los visitantes a "llamar a sus padres lo antes posible".

Dentro del autobús, también hay una maleta llena de cuadernos, uno de los cuales contiene un mensaje del propio Krakauer: "Chris - Tu memoria vivirá en tus admiradores. - Jon".

Esos admiradores han transformado el oxidado autobús Fairbanks 142 en un santuario a McCandless. Los cuadernos y las paredes del autobús en sí están llenos de citas y reflexiones garabateadas por "peregrinos McCandless", como los llaman los residentes de la cercana Healy.

Escrito en el interior del Fairbanks 142. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

Más de 100 de estos peregrinos vienen anualmente, según una estimación local, y Diana Saverin escribió sobre el fenómeno en la revista Outside en 2013.

Durante su propia caminata al "Autobús Mágico", Saverin se encontró con un grupo de excursionistas varados a través del río Teklanika, el mismo río que evitó que McCandless regresara a la civilización aproximadamente un mes antes de su muerte, y el mismo río donde 29 años- la vieja Claire Ackermann se ahogó en 2010 durante su intento de llegar al autobús.

Desde entonces, tanto la familia Ackermann como la familia McCandless han presionado para que se instale una pasarela para hacer que cruzar el río sea más seguro, pero a los lugareños les preocupa que tal movimiento solo aliente a más personas a aventurarse en la naturaleza que no están preparados para manejar.

Se ha hablado de trasladar el autobús a un parque donde sería más accesible, o incluso simplemente quemarlo en el suelo.

Si bien esto último puede parecer extremo para un extraño, tal movimiento sería un alivio para algunos habitantes de Alaska. Un soldado le dijo a Saverin que el 75 por ciento de los rescates realizados en el área ocurren en el camino que conduce al autobús.

El dibujo de un viejo autobús donde murió un joven es desconcertante para la mayoría de los habitantes de Alaska.

"Es una especie de cosa interna dentro de ellos que los hace salir a ese autobús", le dijo un policía a Saverin. “No sé lo que es. No entiendo. ¿Qué poseería una persona para seguir las huellas de alguien que murió porque no estaba preparado?

Craig Medred, quien ha escrito numerosos artículos poco comprensivos sobre McCandless en Alaska Dispatch News, un sitio de noticias solo en línea, ha sido tan crítico con los peregrinos como lo ha sido del propio McCandless, señalando la ironía de los "estadounidenses urbanos e involucrados". más separado de la naturaleza que cualquier sociedad de humanos en la historia, adorando al noble narcisista suicida, el vagabundo, ladrón y cazador furtivo Chris McCandless ".

Sin embargo, los peregrinos siguen llegando, y muchos comparten historias conmovedoras y revelaciones de sus viajes en sitios web dedicados a McCandless. Pero para algunos, la búsqueda del autobús termina solo en desilusión.

Cuando Chris Ingram intentó visitar el sitio de la muerte de McCandless en 2010, llegó pocos días después de la muerte de Claire Ackermann y concluyó que el autobús no valía la pena.

"Tuve una gran cantidad de tiempo en el camino para contemplar la historia de Chris, así como mi propia vida", escribió. “Lo salvaje es simplemente eso, salvaje. Inmutable, implacable, no conoce ni le importa su propia vida. Existe por sí solo sin verse afectado por los sueños o las preocupaciones del hombre. Mata a los no preparados y sin darse cuenta ".

Visitantes al 'Magic Bus' en Alaska. (Foto: Paxson Woelber / flickr)

El hombre que hizo famoso a McCandless

Los críticos culpan a Krakauer por el flujo constante de peregrinos al autobús, y acusan al galardonado escritor de romantizar la trágica historia.

"Ha sido glorificado en la muerte porque no estaba preparado", escribe Dermot Cole, columnista del Fairbanks Daily News-Miner. "No puedes venir a Alaska y hacer eso".

Sin embargo, aunque mucha gente cree que McCandless murió debido a su propia falta de preparación y experiencia al aire libre, Krakauer sostiene que el hambre no es lo que hizo el joven, y ahora ha invertido años de su vida y miles de dólares en la investigación de numerosos teorías que han llevado a debates con sus críticos, así como a múltiples revisiones de libros.

Krakauer dice que una de las pruebas clave que respalda su última teoría es una breve entrada en el diario que McCandless hizo al final de un libro sobre plantas comestibles.

"Hay un pasaje que no puedes ignorar, que es 'Extremadamente débil. Fallo de las semillas de papa'", dijo Krakauer a NPR en mayo. "No dijo mucho en ese diario, y nada tan definitivo. Tenía razones para creer que estas semillas, y no todos estos otros alimentos que había fotografiado y catalogado, lo habían matado".

La entrada se refiere a las semillas de la planta de papa esquimal, y Krakauer dice que las semillas se habían convertido en un elemento básico de la dieta de McCandless en sus últimas semanas de vida.

Emile Hirsch interpretando a Chris McCandless en 'Into the Wild'. (Foto: 'Into the Wild')

En 2013, Krakauer decidió analizar las semillas para detectar una neurotoxina llamada beta-ODAP después de leer un artículo sobre envenenamientos en campos de concentración nazis. Contrató a una empresa para analizar las muestras de semillas y descubrió que contenían una concentración letal de beta-ODAP. Krakauer escribió en The New Yorker que esto "valida [su] convicción de que McCandless no era tan despistado e incompetente como sus detractores lo hicieron parecer".

Sin embargo, numerosos científicos disputaron su teoría y señalaron que esta no era la primera de las teorías de Kraukauer en ser refutada.

En 1993, en su primer artículo sobre McCandless, Krakauer escribió que, "con toda probabilidad McCandless se comió por error algunas semillas del guisante silvestre y se enfermó gravemente". Pero en "Into the Wild", que se publicó en 1996, cambió de opinión y dijo que sospechaba que McCandless en realidad murió por consumir semillas venenosas de papa silvestre, no guisantes silvestres.

Para dar validez a su teoría, Krakauer recolectó muestras de la planta que crecía cerca del Magic Bus y envió las vainas secas al Dr. Thomas Clausen en la Universidad de Alaska; sin embargo, no se detectaron toxinas.

Luego, en 2007, ofreció esta explicación: "Ahora he llegado a creer después de investigar en revistas de medicina veterinaria que lo que lo mató no fueron las semillas en sí mismas, sino el hecho de que estaban húmedas y las almacenó en estos grandes Las bolsas Ziploc se habían vuelto mohosas. Y el moho produce este alcaloide tóxico llamado swainsonina. Mi teoría es esencialmente la misma, pero la he refinado un poco ".

Entonces, en 2013, cuando Clausen escribió que era "muy escéptico" sobre la causa de muerte por neurotoxinas de Krakauer, Krakauer hizo que un laboratorio realizara un análisis más sofisticado de las semillas.

Descubrió que las semillas contenían una toxina, pero no era beta-ODAP, era L-canavanina. Publicó los resultados en una revista revisada por pares a principios de este año.

Clausen, mientras tanto, dice que está esperando un análisis independiente para confirmar los resultados.

Jonathan Southard, bioquímico de la Universidad de Indiana en Pensilvania que ayudó a Krakauer en las pruebas, defendió la investigación y dijo que la controversia "tiene que ver con la historia, no con la ciencia. Y las personas en Alaska parecen tener puntos de vista muy fuertes sobre esta."

Si bien Krakauer tiene evidencia científica de su lado, el debate sobre cómo murió McCandless probablemente continuará y Krakauer probablemente continuará afirmando que McCandless no murió simplemente porque no tenía experiencia o no estaba preparado.

"Lo que hizo no fue fácil", dijo. "Vivió 113 días fuera de la tierra en un lugar donde no hay mucho juego, y lo hizo muy bien. Si no hubiera sido debilitado por estas semillas, yo Estoy seguro de que habría sobrevivido ".

La gente ha especulado que quizás la insistencia de Krakauer en este asunto tiene más que ver consigo mismo que con McCandless.

Después de todo, como afirma Krakauer en la introducción de "Into the Wild", no es un biógrafo imparcial. "La extraña historia de McCandless dio en una nota personal que hizo imposible una interpretación desapasionada de la tragedia", escribe.

De hecho, a lo largo del libro, Krakauer incluye sus pensamientos personales sobre McCandless e incluso inserta una larga narrativa sobre sus propios viajes casi fatales.

El profesor de Anchorage Ivan Hodes cree que es la inversión personal de Krakauer en McCandless lo que le dificulta aceptar el destino del joven. "Krakauer necesita saber qué sucedió porque miró la cara muerta de McCandless y vio la suya", escribió en Alaska Commons.

Hirsch como un McCandless de aspecto más saludable en 'Into the Wild'. (Foto: 'Into the Wild')

Un legado complicado

La pregunta de cómo murió McCandless continuará preguntándose, al igual que la pregunta de por qué eligió abandonar la civilización y caminar hacia la naturaleza. Las opiniones sobre este último varían según la cuenta que leas; Krakauer no solo ha escrito sobre ello extensamente, sino también los padres de McCandless, su hermana y muchos otros.

Pero la pregunta en el centro de la discusión de McCandless es si es un hombre digno de admiración o condena.

Las fuertes opiniones, a favor y en contra, son la razón por la cual el artículo inicial de Krakauer sobre McCandless generó más correspondencia que cualquier otra historia en la historia de la revista.

Para algunas personas, McCandless es simplemente un joven egoísta y lamentablemente ingenuo que deambuló sin preparación por las tierras salvajes de Alaska y obtuvo exactamente lo que se merecía.

Para otros, es una inspiración, un símbolo de libertad y la encarnación de la verdadera aventura.

Incluso mientras estaba vivo, algo sobre McCandless podría llevar a las personas a un cambio dramático, como lo demuestra su efecto sobre Ronald Franz, de 81 años, quien conoció a McCandless en 1992 antes de que el joven se fuera a Alaska. Los dos se acercaron, y al recibir una carta de McCandless instándole a cambiar su estilo de vida, Franz hizo exactamente eso, guardando sus pertenencias y saliendo al desierto.

Pero en su muerte, y su memorización en literatura y cine, McCandless ha tenido una influencia mucho mayor.

Al leer "Into the Wild", es fácil entender por qué ha capturado la imaginación de tantos e inspirados viajes al desierto. Si bien sin duda es una historia de tragedia, también es una mirada convincente y reflexiva sobre por qué a menudo recurrimos a la naturaleza para obtener respuestas a las preguntas de la vida.

"El núcleo básico del espíritu vivo de un hombre es su pasión por la aventura", escribió McCandless en su carta a Franz. Al leer eso dentro de las páginas del libro de Krakauer, no sorprende que muchos lectores, a su vez, hayan buscado sus propias aventuras.

Sin embargo, aunque McCandless siempre será un héroe para algunos, también tendrá sus detractores. Después de todo, él es solo humano.

Quizás Hodes lo expresó mejor cuando escribió: “Chris McCandless fue profundamente amable y sumamente egoísta; tremendamente valiente y asombrosamente tonto; impresionantemente competente y asombrosamente inepto; es decir, fue tallado de la misma madera torcida que el resto de nosotros ".

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