¿Por qué se ballean las ballenas?

Cada vez que aparece un informe de ballenas varadas, nos preguntamos nuevamente: ¿por qué estas majestuosas criaturas se encallan en la costa?

No es una pregunta nueva de ninguna manera. Se remonta a Aristóteles, tal vez incluso antes.

"No se sabe por qué razón se encallan en tierra firme; en todo caso, se dice que lo hacen a veces, y sin ninguna razón obvia", escribió en "Historia Animalium".

Artistas e historiadores han capturado tales eventos a lo largo de la historia. Tenemos grabados y pinturas de ballenas varadas que datan del siglo XVI. Hoy, tenemos evidencia en video y fotografía de varamientos de ballenas de todo el mundo.

Esta pintura de Esaias van de Velde, 'La ballena varada entre Scheveningen y Katwijk, con elegantes turistas', es de 1617. (Foto: Esaias van de Velde / Wikimedia Commons)

Sin embargo, a pesar de los siglos que separan las escenas, todas muestran lo mismo. Una ballena varada, o una manada de ellos, y los humanos mirando desconcertados. Lamentablemente, en los miles de años transcurridos desde Aristóteles, todavía no sabemos mucho sobre cómo ayudar. Ahora sabemos tanto sobre las playas de ballenas como Aristóteles en 350 a. C.

"Lo hacen a veces, y sin ninguna razón obvia".

Sin embargo, tenemos algunas teorías:

Errores de navegación

Dado que los informes de varamientos de ballenas datan de la antigua Grecia, parece que al menos algunos casos son el resultado de algo que sucede con las propias ballenas.

El profesor y profesor de cetáceos de la Universidad de Bangor, Peter Evans, propone algunas posibilidades en un artículo de 2017 para The Conversation, escribiendo: "Los varamientos masivos de estas especies oceánicas tienden a estar en áreas muy poco profundas con fondos marinos de pendiente suave, a menudo arenosos. En esas situaciones, es No sorprende que estos animales, que están acostumbrados a nadar en aguas profundas, puedan tener dificultades e incluso si se vuelven a flotar a menudo se vuelven a encallar.

"La ecolocalización que usan para ayudar a la navegación tampoco funciona bien en tales entornos. Por lo tanto, es muy posible que la mayoría de tales varamientos se deba simplemente a un error de navegación, por ejemplo, cuando las ballenas han seguido un valioso recurso de presa en un territorio desconocido y peligroso. ".

Básicamente, las ballenas se equivocan, se pierden y no pueden volver a aguas profundas.

Las ballenas usan la ecolocalización para navegar, pero no funciona bien en aguas poco profundas. (Foto: Rainer J. Wagner / Wikimedia Commons)

La actividad solar también podría estar jugando con la capacidad de navegación de las ballenas. Un estudio de 2017 publicado en International Journal of Astrobiology plantea la hipótesis de que las tormentas solares, que pueden alterar el campo magnético de la Tierra por un corto tiempo, interrumpen los patrones migratorios de la ballena y los envían a esas aguas poco profundas donde quedan atrapados.

Lesiones y enfermedades.

Los ataques de otras criaturas y enfermedades marinas también podrían desempeñar un papel en las playas.

Evans menciona brevemente que a medida que una ballena se debilita, se dirige a aguas menos profundas para que pueda emerger más fácilmente por aire. Si el agua es muy poco profunda, puede terminar varada.

"Una vez que sus cuerpos descansan sobre una superficie dura durante un período prolongado", escribe Evans, "hay una gran posibilidad de que las paredes de su pecho se compriman y sus órganos internos se dañen".

Incluso sin una lesión o enfermedad, el animal podría simplemente ser demasiado débil para mantenerse a flote, y así lavarse en la orilla.

Los rescatistas ayudan a una ballena piloto de aleta larga varada en la bahía Hamelin de Australia en marzo de 2009. (Foto: Tony Ashby / AFP / Getty Images)

En una entrevista de 2009 con Scientific American, Darlene Ketten, neuroetóloga de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Cape Cod, Massachusetts, menciona la neumonía como una causa común de varamientos en los Estados Unidos.

Ketten también plantea un punto sobre si devolver estos animales al océano es lo mejor para los animales y el ecosistema.

"Si tienes un animal y está varado e insistes en devolverlo al mar, ¿estás dañando a la población? Si están enfermos o enfermos, ¿qué estamos haciendo con ese grupo de población? No estoy abogando por que no lo hagamos". "Rehabilitemos animales, si podemos. Deberíamos entender las causas del varamientos, pero también tenemos que aceptar el hecho de que los varamientos pueden ser en muchos casos fenómenos naturales".

Los humanos también pueden desempeñar un papel en los varamientos.

Los peligros del sonar

Las ballenas picudas parecen especialmente sensibles al sonar. (Foto: Andrea Izzotti / Shutterstock)

El sonar es una de las razones más comúnmente citadas para varamientos, específicamente para los de las ballenas pico. La sonda es el proceso mediante el cual las embarcaciones emiten señales acústicas o pulsos en el agua para determinar la ubicación de los objetos.

Esos pulsos acústicos podrían dañar a las ballenas e influir en sus habilidades de navegación.

Evans explica que los informes de sonar y ballenas datan de 1996, "después de que un ejercicio militar de la OTAN frente a la costa de Grecia coincidió con el encallamiento de las 12 ballenas con pico de Cuvier". También cita un incidente de mayo de 2000 en las Bahamas que involucró un sonar de frecuencia media y más varamientos de ballenas pico. A diferencia del incidente del '96, las ballenas varadas en 2000 fueron examinadas y se encontraron signos de hemorragia alrededor del oído interno de las ballenas, lo que indica algún tipo de trauma acústico.

Un estudio de 2003 publicado en Nature postula que el sonar induce una especie de enfermedad de descompresión, o las curvas, en las ballenas pico. Después de una posible varada relacionada con el sonar en septiembre de 2002, los investigadores descubrieron daños en los tejidos debido a lesiones de burbujas de gas, un indicador de enfermedad por descompresión. Sin embargo, se desconoce cómo se formaron estas lesiones. Una posible teoría está relacionada con la inclinación de las ballenas picudas por inmersiones profundas: escuchan el sonar, entran en pánico y salen a la superficie demasiado rápido, causando las lesiones.

Cambios en el agua

La contaminación en el océano, como las redes desechadas, representa un riesgo real para las ballenas. (Foto: DejaVuDesigns / Shutterstock)

El impacto de los humanos en el estado general de la Tierra también podría desempeñar un papel en el encallamiento de las ballenas.

Los materiales hechos por el hombre en el agua, desde plásticos hasta redes de pesca, pueden dañar a las ballenas y provocar lesiones que pueden obligarlas a ir a aguas menos profundas, donde pueden ser atrapadas. La contaminación puede simplemente matarlos directamente, por lo que se lavan en tierra. Las escorrentías de fertilizantes y alcantarillados pueden crear mareas rojas (floraciones tóxicas de microorganismos) que pueden provocar la muerte de ballenas y playas. Tales flores también afectan las fuentes de alimento de las ballenas, envenenando el krill y otros mariscos también.

El calentamiento de las temperaturas del agua tampoco es excelente. Los cambios en las mareas debido al calentamiento de los océanos pueden cambiar la ubicación de las fuentes de alimentos, forzando nuevamente a las ballenas a un territorio desconocido y posiblemente a aguas menos profundas.

¿Qué pasa con las playas masivas?

Las playas que involucran a varias ballenas, a veces cientos, son otro misterio que los científicos simplemente no pueden explicar. Muchas de las ballenas en estos varamientos son saludables, no muestran signos de enfermedad o lesión.

Una posible explicación es la naturaleza social de las ballenas. Las ballenas viajan en manadas como una forma de sobrevivir, con las ballenas dominantes liderando el grupo. Si los líderes se pierden, se confunden o no pueden navegar adecuadamente por las aguas, es posible que todo el grupo pueda seguirlo. Además, las ballenas pueden estar respondiendo a las llamadas de socorro de otras ballenas varadas. Vienen a ayudar y terminan varados. Otra teoría sugiere que si algunas ballenas están enfermas o heridas en la costa, el resto de la manada puede quedar cerca de los miembros moribundos.

Después de todos estos siglos, todavía no sabemos exactamente por qué las ballenas terminan en tierra. Es un tema complejo y misterioso. Tan complejo y misterioso como las criaturas mismas.

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