¿Por qué los ríos necesitan cuidadores de ríos?

¿Qué tan bien conoces tu río más cercano? Incluso si no está seguro de dónde está o cómo es, probablemente esté en una relación mucho más cercana de lo que cree.

La mayoría de las personas dependen de los ríos para una variedad de servicios valiosos del ecosistema, y ​​no solo de los obvios, como el agua y los peces. Las llanuras aluviales de los ríos a menudo son excelentes tierras de cultivo, por ejemplo, mientras que los ríos tienden a crear empleos y actividad económica. Los ríos pueden transportar personas y carga, regular la erosión e inundaciones, proporcionar hábitat de vida silvestre y paisajes relajantes, y apoyar los bosques ribereños que ofrecen sus propios beneficios. Sin embargo, después de generaciones de maltrato, muchos ríos ahora también dependen de nosotros.

Ese fue el punto del Día Nacional de Limpieza de Río de este mes, un evento anual que reúne a miles de estadounidenses para pasar un día disfrutando y ayudando a los ríos locales. Es parte del programa National River Cleanup, lanzado en 1991 por la organización sin fines de lucro American Rivers, que permite a los organizadores locales registrar la limpieza de los ríos a cambio de bolsas de basura gratuitas, ayuda con la cobertura de los medios, promoción de voluntarios y asistencia técnica. Desde entonces, más de 1.3 millones de voluntarios se han unido a miles de limpiezas, cubriendo 253, 000 millas de ríos y eliminando 25 millones de libras de escombros.

Los kayakistas emergen de la niebla en el río Chattahoochee al norte de Atlanta. (Foto: Russell McLendon)

Eso puede ser solo una gota en el cubo, pero ¿qué pasa si se realizan limpiezas masivas similares cada mes o cada semana? Es por eso que tenemos vacaciones como esta; ya sea el Día de la Tierra, el Día de las especies en peligro de extinción, el Día de la Madre o el Día de la Independencia, la idea es despertar el aprecio, y la acción, que dura más que el día. Al alentar a miles de personas a enorgullecerse de sus ríos, la limpieza nacional del río es parte de un amplio esfuerzo para ayudar a más estadounidenses a eliminar sus anteojeras ecológicas y sentirse protectoras de sus entornos naturales únicos.

Eso valdría la pena en casi cualquier momento, pero puede ser especialmente importante a medida que cambian los vientos políticos. Eso se exhibe ahora, dicen algunos conservacionistas, mientras la administración Trump plantea políticas que podrían amenazar décadas de progreso para los ríos estadounidenses. Cuando un gobierno descuida un recurso público como un río, que no tiene precedentes en la historia de Estados Unidos, nuestras esperanzas a menudo recaen en una coalición de conservacionistas ciudadanos, tanto para proteger el río como para reemplazar a los políticos que no lo harán.

Los voluntarios retiran la basura del río Clearwater de Idaho durante una limpieza para el Día Nacional de las Tierras Públicas en septiembre de 2017. (Foto: Oficina de Administración de Tierras de los Estados Unidos, Idaho / Flickr)

Como demuestran los eventos voluntarios como la limpieza de ríos, esa coalición está abierta a cualquiera. Pero si bien la mayoría de nosotros solo podemos permitirnos ser conservacionistas a tiempo parcial, la coalición está sustentada en gran medida por una red central de guardianes de tiempo completo, incluidos muchos con un título de trabajo arcano como "guardián del río", "guardián de la bahía" o "guardián del agua" ".

Es posible que haya escuchado esos términos antes, pero ¿qué significan? ¿Los guardianes de los ríos patrullan realmente sus ríos? ¿Pueden hacer cumplir las leyes ambientales? ¿Para quien trabajan? En honor a estos misteriosos guardianes del agua, aquí hay una mirada más profunda al movimiento de los guardianes del agua y sus lecciones para el futuro de la conservación dirigida por los ciudadanos.

¿Qué es un guarda fluvial?

El río Cuyahoga en Cleveland se incendió en 1969 debido a las aguas residuales y los desechos industriales. (Foto: Servicio Oceánico Nacional de EE. UU.)

A pesar de lo poco saludables que son hoy muchas vías fluviales de los EE. UU., En general eran aún peores hace 50 años. No solo los ríos a menudo estaban represados ​​miopemente o alterados de otra manera en el siglo XX, sino que la contaminación sin control estaba envenenando los ecosistemas acuáticos en todo el mapa. Los incendios de ríos se habían vuelto sorprendentemente comunes: el infame incendio de 1969 en Cuyahoga, Ohio, por ejemplo, fue el décimo incendio de ese tipo en 100 años.

Las cosas fueron igualmente sombrías para el río Hudson de Nueva York, que a mediados de la década de 1960 estaba plagado de desechos industriales tóxicos y aguas residuales. Esto comenzó a inspirar varias intervenciones dirigidas por ciudadanos, incluidos grupos de defensa como Hudson River Sloop Clearwater, fundado por el cantante popular Pete Seeger en 1966. Los efectos sobre los peces también enfurecieron a los pescadores locales, que se unieron en 1966 para hacer lo que las autoridades no harían., utilizando una ley federal de 1888 para enfrentar a los contaminadores directamente. Funcionó.

Los escombros flotan en el río Hudson en la ciudad de Nueva York en mayo de 1973. (Foto: Wil Blance / EPA / US National Archives)

Este fue el origen de la Asociación de Pescadores del Río Hudson, que pasó a llamarse Riverkeeper en 1986. Fue el primero en usar ese término, aunque otros grupos de conservación en todo el país pronto tomaron prestado su nombre junto con sus tácticas exitosas. En 1999, la Waterkeeper Alliance se fundó como una organización paraguas para unir y apoyar a todos los diversos grupos "guardianes" en los Estados Unidos y en el extranjero.

Casi 20 años después, la alianza ahora incluye más de 330 organizaciones y afiliados en todo el mundo, que patrullan y protegen colectivamente más de 2.5 millones de millas cuadradas (6.5 millones de kilómetros cuadrados) de vías fluviales en seis continentes.

Los grupos locales deben cumplir con ciertos estándares de calidad para unirse a Waterkeeper Alliance, como el empleo de "un defensor público no gubernamental remunerado a tiempo completo para el cuerpo de agua identificado", que lleva la marca Waterkeeper y sirve como el portavoz principal del cuerpo de agua. Esta persona tiene el título de guarda de río (o guardacostas, guardacostas, etc.), al igual que la organización misma. Los miembros de la Alianza también deben mantener una embarcación claramente identificada "que esté fácilmente disponible y utilizada activamente para patrullas", establecer un número de teléfono para ayudar a los ciudadanos a denunciar la contaminación y defender y hacer cumplir las leyes ambientales, entre otras cosas.

"El modelo de negocio realmente funciona", dice Gordon Rogers, director ejecutivo y guarda fluvial del Flint Riverkeeper de Georgia, que celebra su décimo aniversario este año. "Es un modelo de negocio de punta a punta, levantarse y hacerlo todos los días que realmente funciona. Está basado en los ciudadanos, impulsado por la cultura que está en una cuenca particular. Funciona en una economía liberal área, funciona en un área conservadora, lo llamo transpartidista. No es una cuestión política, es una cuestión de agua ".

¿Qué hace un guarda fluvial?

El río Hudson de Nueva York estuvo plagado de una amplia gama de contaminantes tóxicos antes de la década de 1970, incluidos los bifenilos policlorados (PCB) de esta planta de General Electric. (Foto: William Waldron / Newsmakers / Getty Images)

El Riverkeeper original encontró el éxito temprano con dos oscuras leyes federales: la Ley de Ríos y Puertos de 1888 y la Ley de Rechazo de 1899. Las leyes ambientales modernas como la Ley de Agua Limpia aún no existían, pero estos estatutos sí prohibían la contaminación de las aguas de los EE. UU. y ofreció una recompensa por quien denunció una violación. Riverkeeper pronto ganó la primera recompensa bajo las leyes del siglo XIX, $ 2, 000 de Penn Central Pipe, seguida de premios aún mayores por exponer otra contaminación ilegal.

Bounties proporcionó a Riverkeeper los recursos que necesitaba para rescatar al Hudson, dice el abogado ambientalista y presidente de Waterkeeper Alliance Robert F. Kennedy Jr., quien pasó 33 años con Riverkeeper como abogado y miembro de la junta.

"Utilizaron ese dinero para construir un bote, y contrataron a un guarda fluvial a tiempo completo, un ex pescador comercial llamado John Cronin", dice Kennedy. "Utilizó dinero de recompensas para contratarme en 1984 como abogado, y desde entonces hemos presentado más de 500 acciones legales exitosas contra los contaminadores del río Hudson. Y el Hudson hoy es un modelo internacional para la protección del ecosistema".

Una vista del río Hudson en la ciudad de Nueva York al atardecer. (Foto: Ryan Lewandowsk / Shutterstock)

Mientras que otros grupos hacen un trabajo importante impulsando la legislación, dice Kennedy, el modelo de guarda fluvial se enfoca en la aplicación ciudadana de las leyes existentes.

"Tenemos leyes ambientales realmente buenas en este país, pero rara vez se hacen cumplir porque las agencias reguladoras son capturadas por las industrias que se supone que deben regular", dice. "Afortunadamente, en cada una de las 28 leyes que aprobamos después del Día de la Tierra, insertamos una supervisión ciudadana que dice, porque sabíamos que esto iba a suceder, cuando el gobierno no hace cumplir la ley, y hay un infractor que viola la ley cualquier ciudadano puede ponerse en el lugar del abogado de los Estados Unidos y procesar al contaminador, por sanciones con el gobierno federal y por medidas cautelares. Y eso es lo que hacemos ".

'Cuando las personas se conectan, protegen'

El sistema de senderos para remar del área de vida silvestre y ambiental del río Apalachicola cuenta con casi 100 millas de rutas salvajes indómitas. (Foto: Peter Kleinhenz / Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de Florida / Flickr)

Los grupos de Waterkeeper Alliance deben cumplir ciertos estándares, pero dadas todas las diferencias ambientales de una cuenca hidrográfica a la siguiente, y las diferencias legales entre países, es inevitablemente una coalición "de abajo hacia arriba", dice Kennedy. Las tareas laborales varían ampliamente, y muchos cuidadores ponen un gran énfasis en la participación de la comunidad, que puede proteger de manera proactiva un río al fomentar su popularidad local.

"Te puedo decir con seguridad que si pasas un día en nuestro río, te enamorarás", dice Georgia Ackerman, guarda fluvial y directora ejecutiva del Apalachicola Riverkeeper de Florida, que cumple 20 años en 2018. "Experimentar el río ayuda a uno a entender su complejidades y magnificencia. Sabemos que cuando 'las personas se conectan, protegen' ".

Al mismo tiempo, agrega, los guardianes de los ríos son "agentes de la ley y bomberos", patrullan sus cuencas para que puedan responder rápidamente a las amenazas. Ackerman patrulla regularmente la Apalachicola en lancha motora, kayak y pie, aunque tiende a encontrar más aliados que enemigos. "Todas estas actividades me brindan amplias oportunidades para conocer e interactuar con personas que viven en la cuenca de Apalachicola y escuchar sus historias", dice. "Muchos de ellos dependen del río y la bahía para su sustento".

Barcos atracados esperan el día en la desembocadura del río Apalachicola en Florida. (Foto: patchattack / Flickr)

E incluso cuando un cuidador atrapa a un contaminador, puede haber un papel para la divulgación y la educación antes de recurrir a acciones legales. "La mayoría de los contaminadores con los que interactuamos pueden no haber sabido qué hacer, o que en realidad estaban causando un impacto en el sistema fluvial", dice Jason Ulseth, guardián del río Chattahoochee Riverkeeper en Georgia. "Por lo tanto, siempre es mejor si podemos trabajar de manera cooperativa y proactiva con un contaminador y lograr que hagan lo correcto sin litigios".

Muchas vías fluviales también se enfrentan a amenazas menos obvias que hace décadas, incluidos problemas complejos de origen público como las aguas pluviales urbanas tóxicas, la escorrentía agrícola rica en fertilizantes, el uso excesivo de agua pública y el cambio climático. Eso no significa que la contaminación industrial de la vieja escuela sea cosa del pasado; solo muestra cuánto deben evolucionar los cuidadores de agua de hoy en día con las cuencas que han jurado proteger.

'En una encrucijada'

El John Day River, el río sin represa más largo de Oregón, es uno de los más de 200 ríos salvajes y pintorescos de los EE. UU. (Foto: Bob Wick / US Bureau of Land Management / Flickr)

Como el Riverkeeper original todavía estaba en sus primeros días, el público estadounidense también se estaba dando cuenta de la difícil situación de las vías fluviales en todo el país. La presión pública pronto obligó al Congreso y a la Casa Blanca a tomar medidas más importantes para proteger los ecosistemas.

Uno de esos pasos fue la Ley de Ríos Salvajes y Escénicos de 1968, una ley que marca su 50 aniversario este año. Fue diseñado para preservar el flujo natural de ciertos ríos de presas u otros desarrollos, un servicio que ahora brinda a más de 12, 000 millas de 200 ríos en 40 estados y Puerto Rico. (Muchas represas estadounidenses obsoletas ahora también se están eliminando: 86 fueron derribadas en 2017, según American Rivers, superando el máximo anterior de 78 represas en 2014). Otros pasos se centraron más en frenar la contaminación, como el nacimiento de 1970 del Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) y la aprobación de 1972 de la Ley Federal de Agua Limpia.

La Ley de Agua Limpia tuvo un notable éxito en sus primeros 40 años, a pesar de fracasar en su objetivo de hacer que todas las aguas de los Estados Unidos sean "pescables y nadables" para 1985. Junto con otras protecciones federales, y los innumerables esfuerzos de los conservacionistas ciudadanos, es una de las razones para el estado relativamente no horrible de muchos ríos de los Estados Unidos hoy.

El salvaje y pintoresco río Snake fluye bajo un claro cielo nocturno en Idaho. (Foto: Bob Wick / BLM / Flickr)

"Hemos progresado. Hace cincuenta años, nuestros ríos estaban plagados de mucha contaminación. No se podía nadar en Willamette de Portland o Charles de Boston. Hoy en día, muchos ríos están más limpios y la gente los está abrazando como el latido del corazón. la vida en la ciudad ", dice Amy Kober, directora nacional de comunicaciones de American Rivers, que fue fundada en 1973." Pero estamos en una encrucijada. La administración Trump está desentrañando muchas de las salvaguardas de las que hemos crecido para depender, agua limpia y ríos saludables ".

"La mayor amenaza para la calidad del agua de nuestra nación está sentada en la Casa Blanca", agrega Jon Devine, director de política federal del agua en el Consejo de Defensa de Recursos Naturales (NRDC). "La administración actual está tratando de debilitar las protecciones de agua limpia que protegen los humedales y la salud de nuestros ríos, lagos y otras vías fluviales".

Drenando el pantano

El administrador de la EPA, Scott Pruitt, testifica ante un subcomité del Senado en mayo de 2018. (Foto: Mark Wilson / Getty Images)

Preocupaciones como estas se deben en parte al administrador de la EPA, Scott Pruitt, cuyas políticas a menudo se ven ensombrecidas por la avalancha de investigaciones de ética que enfrenta. Pero Pruitt, un ex fiscal general de Oklahoma y antiguo antagonista de la agencia que ahora dirige, también ha realizado algunos movimientos controvertidos relacionados con la política ambiental, incluida la calidad del agua. En abril, por ejemplo, una nota filtrada reveló que Pruitt había ordenado a las oficinas regionales de la EPA que "cedieran sus determinaciones de la Ley de Agua Limpia" a él, lo que significa que las decisiones clave sobre la preservación de las vías fluviales serían totalmente de Pruitt, eliminando a los empleados y científicos de la EPA que trabajan en las regiones.

Y en mayo, la Unión de Científicos Preocupados lanzó correos electrónicos, obtenidos bajo la Ley de Libertad de Información, que sugieren que la publicación de Pruitt de la EPA suprimió la publicación de un estudio sobre los efectos en la salud de ciertos químicos tóxicos encontrados en el agua potable de los EE. UU. El estudio demostraría que estos productos químicos amenazan la salud humana en un nivel mucho más bajo de lo que la EPA ha considerado seguro, según los correos electrónicos. Sin embargo, su lanzamiento sería "una pesadilla de relaciones públicas", escribió un asistente de la administración Trump en un correo electrónico.

"La EPA solía ser una agencia que protegía el medio ambiente, pero ahora se ha convertido en este títere de calcetín para las industrias que debe regular", dice Kennedy.

La protección de las vías fluviales y sus ecosistemas "debería ser un problema no partidista", agrega. "Todos quieren aire limpio y agua limpia y lugares enriquecedores para traer a sus hijos. Y las oportunidades para que sus hijos vayan a pescar y comer pescado con la seguridad de no envenenarse. Todos quieren esas cosas, pero la industria captura lo político sistema por el dinero ".

Anualmente se forma una gran zona muerta en el Golfo de México, alimentada por la escorrentía agrícola llevada allí por el río Mississippi. En 2017, la zona muerta creció a un récord de 8, 776 millas cuadradas. (Imagen: N. Rabalais, LSU / LUMCON / NOAA)

Los ríos en los Estados Unidos rara vez se incendian en estos días, pero las llamas no son el único signo de contaminación del agua. Las "zonas muertas" bajas en oxígeno a menudo se forman en aguas cargadas por la escorrentía agrícola rica en nutrientes, por ejemplo, mientras que los peces salvajes están cada vez más contaminados por cosas como productos químicos y productos farmacéuticos que alteran el sistema endocrino (incluso en el río Hudson). En las zonas urbanas, las aguas pluviales a menudo transportan contaminantes como la gasolina, el aceite de motor, los fertilizantes para el césped y la sal de las carreteras a las vías fluviales y humedales.

Y aunque estas fuentes difusas de contaminación pueden ser especialmente difíciles de controlar, muchas vías fluviales también están asediadas por la contaminación tradicional de "fuente puntual". Esto incluye no solo las emisiones de fábricas y plantas de energía, sino también formas menos contaminantes de contaminación: una corriente contaminada por relaves tóxicos de una mina cercana, por ejemplo, o por petróleo de uno de los frecuentes derrames de tuberías en el país.

El derrame del oleoducto Enbridge 2010, que arrojó alrededor de 1 millón de galones de petróleo al río Kalamazoo de Michigan, es uno de los principales derrames de oleoductos estadounidenses en la última década. (Foto: Bill Pugliano / Getty Images)

"Más de la mitad de nuestros ríos y arroyos no cumplen con uno o más estándares de calidad del agua", dice Jon Devine del NRDC. E incluso en lugares donde la contaminación no es un gran problema, la cantidad de agua a menudo sufre debido al desarrollo o la desviación del agua. "El país continúa experimentando una pérdida neta de humedales", agrega Devine, "y por primera vez en 50 años, esas pérdidas se están acelerando".

También existe el cambio climático, una amenaza creciente para las vías fluviales de EE. UU. Que rara vez parece interesar a la administración Trump. "Ya sea que viva en una ciudad, las montañas, una llanura de inundación, un desierto, en cualquier lugar, el cambio climático está teniendo un impacto en su agua", dice Amy Kober de American Rivers. "Podemos esperar inundaciones más intensas, sequías más largas y suministros de agua que ya no son confiables.

"La buena noticia es que los ríos saludables son la primera defensa de una comunidad contra estos problemas", agrega. "Las comunidades que protegen sus ríos y tierras, y que usan el agua sabiamente, serán las que prosperarán".

La esperanza es eterna

Estas cabeceras alimentadas por manantiales de Panther Run de Pensilvania finalmente desembocan en el río Susquehanna, que contribuye con aproximadamente el 50 por ciento de toda el agua dulce que ingresa a la bahía de Chesapeake. (Foto: Nicholas A. Tonelli / Flickr)

A pesar del estado actual de la política estadounidense, hay razones para ser optimistas sobre las vías navegables estadounidenses. Kennedy argumenta que no solo la esperanza es una necesidad práctica, sino que está respaldada por el hecho de que ya sabemos cómo arreglar gran parte de lo que está roto.

"Soy realista, pero no creo que ninguno de nosotros tenga más remedio que tener esperanzas", dice Kennedy. "Y hay alguna razón para la esperanza, porque ahora tenemos la tecnología para resolver la mayoría de nuestros problemas ambientales. La pregunta realmente es si tenemos la voluntad política para adoptar esa tecnología. Y qué tan rápido".

Y aunque las soluciones rápidas son poco probables, especialmente para el cambio climático, estas no son aguas completamente desconocidas. Las amenazas pueden estar evolucionando, pero Estados Unidos se ha reunido antes en respuesta a una crisis de calidad del agua. A pesar de que todavía no hemos resuelto muchos de los problemas del siglo pasado, hemos demostrado que, con las tácticas y la organización correctas, los ciudadanos comunes no son incapaces de proteger sus recursos naturales.

Puede que no sea lo mismo que la protección del gobierno, pero como señala Flint Riverkeeper Gordon Rogers, la conservación dirigida por los ciudadanos es mejor que nada. "No deberíamos existir", dice. "El gobierno debería estar haciendo lo que estamos haciendo, pero estamos en la brecha porque los gobiernos no defienden el agua limpia para todos los ciudadanos. Es cierto en Estados Unidos y en todos los demás países".

Y en una democracia, el creciente sentimiento público sobre temas como este eventualmente debería llegar al gobierno. Sin embargo, en consonancia con el espíritu del guardián del río, Kennedy argumenta que la única forma de asegurarse de que algo suceda es hacerlo usted mismo.

"La gente tiene que considerar que es mucho más importante cambiar a su político que cambiar su bombilla, porque lo único que puede salvar al planeta es el funcionamiento de la democracia", dice. "Y si no participamos, si no somos dueños de nuestra democracia, alguien más la tendrá por nosotros".

Por supuesto, cuando no está ocupado votando o contactando a sus legisladores, siempre puede pasar para ver su río local. Puede ser bueno para los dos.

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