¿Por qué los perros tienen orejas flexibles?

Charles Darwin estaba intrigado con tantos acertijos evolutivos. Una cosa que lo molestó fue por qué tantos animales domésticos, particularmente perros y ganado, tendían a tener orejas caídas.

"Nuestros cuadrúpedos domesticados descienden, hasta donde se sabe, de especies que tienen orejas erectas", señaló Darwin en "La variación de animales y plantas bajo domesticación". "Gatos en China, caballos en partes de Rusia, ovejas en Italia y otros lugares, conejillos de Indias en Alemania, cabras y vacas en India, conejos, cerdos y perros en todos los países civilizados".

Darwin notó que los animales salvajes usan constantemente sus oídos como embudos para atrapar cada sonido que pasa. El único animal salvaje con orejas no erectas, según su investigación en ese momento, era el elefante.

"La incapacidad para erigir los oídos", concluyó Darwin, "ciertamente es de alguna manera el resultado de la domesticación".

Cuando ocurre la domesticación

Un genetista ruso crió zorros plateados, eligiendo cada generación en función de sus personalidades amigables. (Foto: Newfiewild / Shutterstock)

Darwin observó que todo tipo de cosas suceden cuando los animales se vuelven mansos. No son solo sus oídos los que cambian. Los animales domesticados tienden a tener hocicos más cortos, mandíbulas más pequeñas y dientes más pequeños, y sus abrigos son más ligeros y a veces más manchados.

Llamó al fenómeno síndrome de domesticación.

Darwin pensó que tenía que haber una razón para todos esos cambios, a pesar de que parecía no haber ningún vínculo relacionado. Durante años, los científicos ofrecieron teorías, pero ninguna fue aceptada fácilmente.

Aproximadamente un siglo después, a fines de la década de 1950, el genetista ruso Dmitri Belyaev, comenzó un experimento con zorros plateados. Él planteó la hipótesis de que los cambios en los animales fueron el resultado de la selección de cría basada en rasgos de comportamiento.

Belyaev comenzó a criar zorros, eligiendo aquellos que eran más tranquilos con las personas y menos propensos a morder. Luego crió a su descendencia, eligiendo los animales usando el mismo criterio. En solo unas pocas generaciones, no solo los zorros eran amigables y domesticados, sino que muchos de ellos también tenían orejas flexibles. Además, tuvieron cambios en el color de su pelaje, así como en sus cráneos, mandíbulas y dientes.

Comenzó con adrenalina.

Un nuevo estudio publicado esta semana en la revista Genetics ofrece una teoría de por qué la domesticación tuvo tanto impacto en las orejas de un perro, así como otros rasgos físicos.

Dirigido por Adam Wilkins, del Instituto de Biología Teórica en Berlín, el estudio teoriza que quizás un hombre primitivo notó un lobo que era diferente de los demás. No le tenía miedo a los humanos y tal vez incluso se unió a él por las sobras y finalmente se convirtió en un compañero.

Este lobo temprano posiblemente carecía de un exceso de adrenalina de la glándula suprarrenal, lo que alimenta la respuesta de "lucha o huida". La glándula suprarrenal está formada por "células de la cresta neural". Estas células también se mueven a las diferentes partes de un animal donde estos cambios entre animales domésticos salvajes y de orejas caídas son más obvios.

Los investigadores teorizan que si las células de la cresta neural no llegan a los oídos, se deforman un poco o se vuelven flexibles. Si las células causan problemas con la pigmentación, eso explica parches, en lugar de pelaje sólido. Si las células son débiles cuando llegan a la mandíbula o los dientes, podrían crecer hasta hacerse un poco más pequeñas.

No se anticiparon sorpresas como orejas flojas, pero ¿fueron algo malo? ABC News le pidió a Wilkins que lo descubriera.

"Creo que no", dijo. "En el caso de los animales domesticados, la mayoría de ellos no sobrevivirían muy bien en la naturaleza si fueran liberados, pero en cautiverio lo hacen perfectamente bien y aunque los rasgos del 'síndrome de domesticación' son técnicamente defectos, no parecen ser hacerles daño ".

Nuestros perros, por ejemplo, no necesitan mezclarse con abrigos de colores sólidos o tener las orejas constantemente en alerta, en busca de problemas. Además, funcionó bastante bien para los humanos.

"Y para nosotros, la domesticación de los animales fue un avance importante que hizo posible el desarrollo de nuestras civilizaciones", dijo Wilkins, "o al menos contribuyeron sustancialmente a eso".

Explicando las orejas de tu perro

Los perros todavía tienen todo tipo de formas de orejas diferentes. (Foto: Grigorita Ko / Shutterstock)

Obviamente, no todas las orejas de los perros son flexibles. Muchas razas, como las razas nórdicas (Malamute, husky siberiano, samoyedo) y algunos terriers (Cairn, West Highland white) son conocidos por sus espinas u orejas erguidas.

Como autor de perros y profesor de psicología, Stanley Coren, Ph.D. señala en Psychology Today, "a través de la cría selectiva, los seres humanos han modificado la forma puntiaguda del lobo en una variedad de formas diferentes. Por ejemplo, el bulldog francés ... tiene grandes orejas erguidas con la punta afilada en una forma lisa curva que produce lo que la gente del perro llama orejas romas u orejas de punta redondeada ".

Coren continúa para ilustrar muchos tipos de orejas puntiagudas y caídas con nombres que van desde colgante a rosa, botón a doblado, llama de vela a capucha.

Pero todas las orejas, que pertenecen a todos los perros, tienen una cosa en común, señala Coren.

"Tenga la seguridad de que, independientemente de su forma, a la mayoría de los perros les gusta que los rasquen ligeramente detrás de las orejas, especialmente si hace sonidos amorosos al mismo tiempo".

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