¿Por qué los patos no se congelan cuando nadan en estanques helados?

Todos sabemos que nadar en estanques de congelación durante el invierno no es la mejor idea. La hipotermia puede aparecer en segundos para nosotros los humanos, y hacemos todo lo posible para evitar el contacto con el agua helada como una cuestión de supervivencia. Por lo general, solo aquellos lo suficientemente locos como para sumergirse en los osos polares se zambullían en un estanque en pleno invierno por diversión. Pero si bien es miserable para los humanos, los patos no parecen molestarse en absoluto por el agua fría. ¿Cómo pueden pasar el rato en un estanque helado y sus pies delgados y descalzos no sufren daños irreparables por la exposición al frío?

Resulta que el truco está en cómo hacen circular la sangre a través de sus pies. Las patas de los patos no están equipadas con capas aislantes de grasa o plumas, por lo que deben ser capaces de minimizar la cantidad de calor que pierden a través de la circulación sanguínea.

Quarks, Quirks and Quips lo explica sucintamente: "Para mantener el tejido sano y evitar la congelación, debe proporcionar nutrientes al tejido y mantenerlo lo suficientemente caliente para que no se congele. En los patos (y otras aves de clima frío), esto se hace mediante una configuración fisiológica llamada "contracorriente". Piense en la sangre venosa, el frío por la exposición al aire, que fluye de regreso al cuerpo desde los pies. Demasiada sangre fría reducirá la temperatura corporal central, lo que provocará hipotermia. Luego piense en la sangre arterial cálida que sale del corazón. En los animales adaptados al frío, las venas y las arterias corren muy juntas. A medida que la sangre fría sube por la pierna desde el pie y pasa por la arteria, recoge la mayor parte de la sangre. el calor de la arteria. Por lo tanto, cuando la sangre arterial llega al pie, está muy fría, por lo que no pierde demasiado calor al transferirla con agua fría. El flujo sanguíneo se regula cuidadosamente para mantener el delicado equilibrio de proporcionar sangre pero manteniendo temperatura corporal central ".

A través de este inteligente sistema de intercambio de calor más arriba en la pierna, nunca hay un flujo sanguíneo reducido a los pies y, por lo tanto, no hay mucho riesgo de congelación. De hecho, el sistema es tan efectivo que los investigadores descubrieron que los ánades en temperaturas bajo cero solo pierden alrededor del 5 por ciento del calor de su cuerpo a través de sus pies, según Ask A Naturalist, que también señala que el sistema funciona de manera igual de efectiva para mantener un pato fresco cuando está en agua más caliente que su temperatura corporal.

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