¿Por qué los osos lunares necesitan un momento en el sol?

Los osos lunares están disminuyendo en la naturaleza, agotados por décadas de caza y pérdida de hábitat. Pero esta especie antigua, que abarca desde Irán hasta Japón, y cuyo ADN sugiere que es el más antiguo de todos los osos modernos, a menudo enfrenta un destino aún más oscuro en cautiverio.

Esto se debe a las "granjas de osos", que mantienen a miles de osos lunares en pequeñas jaulas para recolectar bilis, un líquido que digiere grasa que se encuentra en muchos animales, incluidos los humanos. La bilis de oso se usa en la medicina tradicional china, y después de que los cazadores diezmaron a los osos salvajes de la luna el siglo pasado, los científicos en Corea del Norte encontraron una manera de extraer bilis de los vivos.

Se suponía que esto quitaría el calor a los osos salvajes, y rápidamente se hizo popular en China, que tenía miles de osos lunares cautivos en la década de 1990, así como en Corea del Sur, Vietnam y otros países asiáticos. Sin embargo, debido a la deforestación y la caza furtiva, la disminución salvaje no se detuvo, y la demanda anual de bilis de oso en China realmente creció. Ahora, además de sus vidas y hábitats, los osos lunares también están perdiendo su dignidad.

Los defensores de la vida silvestre han pasado años rescatando osos y presionando por leyes más estrictas, y algunos incluso están ayudando a la especie con el cambio de marca. Los osos lunares carecen del poder estelar de otros animales con problemas como los pandas, y cuando llaman la atención, a menudo se encuentra en el contexto sombrío de la agricultura de bilis, no en su entorno natural. Para que los osos lunares alcancen el prestigio de los pandas, no solo necesitan más piedad; Necesitan mejor publicidad.

Justo o no, los humanos tienden a preocuparse más por los animales que parecen identificables y carismáticos. Ser un mamífero ayuda, pero los osos lunares aparentemente necesitan un golpe adicional. Y la ciencia ha demostrado que antropomorfizar un animal, es decir, retratarlo con características y comportamientos similares a los humanos, puede ayudar a las personas a sentir empatía por él, lo que nos alienta a invertir más emocionalmente en su bienestar.

Y ahí es donde entra este simpático oso:

Los Juegos Paralímpicos de Invierno 2018 contarán con un oso lunar como mascota oficial. (Imagen: PyeongChang 2018)

Tener en cuenta

Este es "Bandabi", un oso lunar antropomórfico. (Conocido formalmente como el oso negro asiático, el nombre común del oso lunar proviene de un parche de piel blanca en forma de media luna en su pecho). Bandabi fue presentado en 2016 como la mascota oficial de los Juegos Paralímpicos de Invierno 2018 en PyeongChang, Corea del Sur, Junto con la mascota de los Juegos Olímpicos de Invierno de 2018, un tigre blanco llamado "Soohorang".

A pesar de la difícil situación de su especie, es poco probable que Bandabi se convierta en activista. Fue elegido como mascota porque los osos representan "fuerte voluntad y coraje" en Corea, según el comité organizador de PyeongChang 2018, y porque los osos negros asiáticos son el animal simbólico de la provincia de Gangwon, que incluye a PyeongChang. Pero al dar una cara estilizada a todos los osos lunares que sufren fuera de la vista, incluso si no los representa oficialmente, Bandabi podría ser más poderoso de lo que parece.

"Con Bandabi como mascota en Corea del Sur, hay un factor lindo en exponer la crueldad", dijo Jill Robinson, fundadora y directora ejecutiva de la organización benéfica Animals Asia, con sede en Hong Kong, en un comunicado de 2016. "Si logras que la gente vea a los animales como algo más que un recurso, entonces cuestionarán el trato cruel de los osos de granja. Creemos que Bandabi tendrá un impacto en Asia y el mundo, y recordará a la gente durante los Juegos Olímpicos de Invierno los muchos osos". que todavía están sufriendo y enjaulados ".

Bandabi es parte de un esfuerzo creciente para cambiar el nombre de los osos lunares, uniéndose a personajes como Ura, un cachorro que ha protagonizado dos libros infantiles coreanos, "El mundo de Ura" y "El sueño de Ura". Ambos libros transmiten "un mensaje sutil para los niños pequeños sobre la importancia de respetar a los animales y el medio ambiente", según moonbears.org, una de varias organizaciones benéficas a las que se donan las ganancias de los libros.

Personajes como Ura y Bandabi no necesariamente necesitan criar osos para trabajar en su contra. Simplemente al retratar a sus especies de manera positiva, como animales inteligentes y fáciles de relacionar que juegan la mano que reciben, ayudan a fomentar una mayor apreciación de los osos lunares que nos invita a ponernos en sus zapatos.

El nombre 'oso lunar' proviene de una marca blanca en forma de media luna en el cofre de la especie. (Foto: Shutterstock)

Un mercado bajista

La cría de osos es ilegal en Corea del Sur y Vietnam, pero la aplicación laxa ha permitido que la práctica persista en ambos países, cada uno de los cuales puede tener más de 1, 000 osos en granjas biliares. Y todavía es legal en China, donde docenas de granjas tienen aproximadamente 10, 000 osos lunares, según Animals Asia, junto con un menor número de otras especies como los osos solares y los osos pardos. A pesar de las regulaciones destinadas a mejorar las condiciones de vida, algunas granjas biliares chinas todavía usan pequeñas jaulas y métodos de extracción condenados, como chaquetas metálicas o implantes de catéteres.

"Los osos en las granjas biliares son sometidos a procedimientos dolorosos y se les niega todo lo que les es natural", explica un informe de 2008 del Centro Legal e Histórico Animal de la Universidad Estatal de Michigan. "En la mayoría de las granjas, los osos se mantienen en jaulas de aproximadamente 2.5 pies x 4.2 pies x 6.5 pies, que son tan pequeños que estos osos de 110 a 260 libras no pueden darse la vuelta o sentarse completamente". Ya sea que la bilis se recolecte mediante un catéter o el método de "goteo abierto", los osos a menudo sufren infecciones, atrofia muscular y lesiones en la jaula.

"Se han encontrado muchos osos con cicatrices de jaulas que presionan sus cuerpos", agrega el informe, "y algunos tienen heridas en la cabeza y dientes rotos por golpear y morder en las barras en un débil intento de liberarse".

Vale la pena señalar que, a diferencia del cuerno de rinoceronte y muchos otros productos de vida silvestre promocionados por la medicina tradicional china, la bilis de oso en realidad tiene valor medicinal. Se ha utilizado durante miles de años para tratar una amplia gama de dolencias, y la ciencia moderna ha verificado al menos algunos de esos usos, como tratar afecciones del hígado y la vesícula biliar o reducir la inflamación. Pero en lugar de justificar la crueldad de la cría de osos, el objetivo de dicha investigación es evitar a los osos por completo.

Los osos lunares se sientan en sus jaulas en una granja biliar en la provincia de Fujian, sureste de China. (Foto: AFP / Getty Images)

El ingrediente activo en la bilis de oso, el ácido ursodesoxicólico (UDCA), es más abundante en los osos que en cualquier otro mamífero. Los científicos aprendieron a sintetizar UDCA hace décadas, y las versiones sintéticas ahora se usan ampliamente para disolver cálculos biliares en humanos. Algunas hierbas chinas imitan ciertos efectos de UDCA, al igual que las plantas del género Coptis . Y Kaibo Pharmaceuticals, un importante proveedor de bilis de oso en China, está desarrollando una nueva alternativa utilizando bilis de ave y "tecnología de biotransformación".

Varios sustitutos de la bilis de oso ya se utilizan en China, pero su adopción se ha visto afectada por las dudas públicas sobre su eficacia. Muchos médicos tradicionales todavía recetan bilis de oso real sobre otras opciones, y los críticos de la industria de la cría de osos dicen que esta es una parte clave de la reducción de la demanda.

"Hay más de 50 alternativas legales a base de hierbas [y] que también recomendamos encarecidamente a los profesionales y minoristas que recomienden a los consumidores", dijo Chris Shepherd, del grupo de conservación Traffic, a The Guardian en 2015. "Si los profesionales avanzaran hacia estas alternativas, los consumidores lo harían". seguir."

Dos cachorros de oso lunar juegan en un árbol en el Parque Nacional Khao Yai en Tailandia. (Foto: Tontan Travel / Flickr)

Las buenas noticias llevan

Mientras tanto, los embajadores de ursina como Bandabi y Ura pueden desempeñar un papel importante. A medida que la cría de osos se vuelve cada vez más tabú, y a medida que la ciencia hace que la bilis de oso sea obsoleta (para todos, excepto los osos), nos brindan protagonistas en un nuevo capítulo, con suerte más feliz, de la historia del oso lunar.

"Al igual que los Paralímpicos que competirán en PyeongChang 2018, los osos son criaturas fuertes, valientes y decididas que aprovechan al máximo su entorno", dijo Sir Philip Craven, presidente del Comité Paralímpico Internacional, en 2016. "Los osos también son vistos como amigos. y tierno, y estoy emocionado de ver cómo Bandabi interactúa con el público entre ahora y los Juegos ".

Como señalaron los investigadores en un estudio de 2013, el antropomorfismo no siempre es bueno para la vida silvestre. Puede alentar a las personas a adquirir animales salvajes como mascotas, por ejemplo, como lo que le sucedió al pez payaso alrededor de Vanuatu después de que "Finding Nemo" fuera lanzado en 2003. También tiende a enfocarse en especies grandes, sociales o carismáticas, lo que refuerza potencialmente nuestra relativa indiferencia hacia cosas como insectos o plantas.

Aún así, ya tenemos una rica historia de osos antropomorfizados, cuya inadecuación como mascotas es más evidente de inmediato que con algunos animales. Y teniendo en cuenta la miseria de muchos osos lunares cautivos, ya es hora de que más personas vean la especie con una luz diferente. Como el psicólogo conservacionista John Fraser le dijo a Deutsche Welle en 2014, los animales antropomórficos pueden ser un atajo útil para la empatía.

"El antropomorfismo es un camino hacia el conocimiento", dijo Fraser. "La empatía es esencial para promover la preocupación por los animales y las especies, y si proyectar nuestro mundo perceptivo humano en esos seres ayuda a las personas en ese camino de aprendizaje, es importante".

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en junio de 2016.

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