¿Por qué los mustangs de Occidente están desapareciendo?

Los Mustangs han sido parte del paisaje de los Estados Unidos durante siglos. Desde que los primeros caballos escaparon de los conquistadores españoles, los caballos salvajes han vuelto a sus raíces salvajes, deambulando en pequeñas bandas familiares lideradas por sementales, mezclándose con varias razas de otros fugitivos, incluidos los Appaloosas y las pinturas de los nativos americanos, los cuartos de caballo de los ganaderos y ponis de vaca, purasangres y caballos de tiro que abandonaron sus granjas.

El mustang se ha convertido en una raza de caballos excepcionalmente resistente, adaptándose fácilmente a las condiciones ásperas y áridas del oeste, con bandas aisladas que aún muestran su ascendencia centenaria a través de conformaciones y marcas particulares. Y lo más importante, el mustang es una raza que equiparamos con la libertad, un espíritu indómito y la historia de nuestro país.

La Oficina de Administración de Tierras (BLM) tiene la tarea de mantener la legislación de 1971 escrita para proteger a estos caballos de libre circulación, la Ley de Caballos Salvajes de Libre Roaming y Burros. Desafortunadamente, las estrategias de BLM están lejos de ser efectivas y muchos las consideran inhumanas. El problema es complejo y tiene muchos intereses en conflicto, desde aquellos que quieren ver a los caballos salvajes permanecer libres, hasta aquellos que se oponen a las estrategias utilizadas para limitar el crecimiento del rebaño, hasta los ganaderos que pastan su ganado en tierras públicas y ven a los mustangs como competidores.

Los caballos salvajes protegidos por el BLM se encuentran principalmente en los estados occidentales. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Más recientemente, los caballos salvajes y el BLM llegaron a los titulares en diciembre por una nueva propuesta de la administración Trump que aceleraría el rodeo y la eliminación de 130, 000 caballos salvajes y burros protegidos de tierras públicas.

Dos grupos nacionales de protección de caballos y un grupo bipartidista de legisladores se manifestaron en contra de la decisión, que es parte de un proyecto de ley de gastos del Departamento del Interior.

"El Congreso acaba de desatar un asalto catastrófico contra los queridos caballos salvajes y burros de Estados Unidos, haciendo retroceder 50 años a una época en que estos animales icónicos estaban casi extintos y el Congreso actuó por unanimidad para protegerlos", Suzanne Roy, directora ejecutiva del American Wild Horse Campaña, dijo en un comunicado.

Roy también habló a fines de julio de 2017 cuando un comité del Congreso votó para revertir la prohibición de sacrificar caballos salvajes y burros sanos.

Si la enmienda se hubiera convertido en ley, al BLM se le habría permitido matar animales considerados inaceptables que se mantienen en corrales o que todavía están vagando por tierras públicas.

Después de casi dos años de ida y vuelta, la opción de eutanasia se retiró de la mesa, informa Associated Press.

Estos son algunos de los conceptos básicos de la controversia que rodea a uno de los animales más emblemáticos de los Estados Unidos.

Mustangs por los números

Los Mustangs se paran en la cima de una colina. (Foto: Jaymi Heimbuch)

La población de mustang está bajo tensión. A partir de marzo de 2019, el BLM estima que hay 88, 000 caballos salvajes en unos 27 millones de acres de tierra administrada por el gobierno federal. Mientras tanto, millones de ganado de propiedad privada pastan en unos 155 millones de acres de tierras públicas, incluidos los acres designados para caballos salvajes.

Los caballos salvajes y los burros se pueden encontrar principalmente en áreas de manejo de rebaños (HMA) designadas por el gobierno en 10 estados del oeste: Arizona, California, Colorado, Idaho, Montana, Nevada, Nuevo México, Oregón, Utah y Wyoming.

BLM ha reducido el hábitat designado para caballos salvajes en más de 15 millones de acres desde 1971.

Ganado versus mustangos en tierras públicas

Mustangs en un santuario. (Foto: Jaymi Heimbuch)

El mustang estadounidense es superado en número 35 a 1 por el ganado de propiedad privada al que se le permite pastar en tierras públicas.

El pastoreo de ganado en tierras públicas cuesta a los contribuyentes más de $ 500 millones anuales. El ganado que pasta en tierras públicas proporciona solo el 3% del suministro de carne de res en los Estados Unidos.

El ganado es más dañino para los hábitats ribereños frágiles que los caballos. Los estudios han demostrado que los caballos salvajes deambulan mucho más lejos de las fuentes de agua que el ganado, que tienden a pastar dentro de una milla de las fuentes de agua, causando erosión, pastoreo excesivo y contaminación. Sin embargo, la cerca pública de la tierra a menudo impide que los caballos accedan a fuentes naturales de agua e interrumpe sus patrones de pastoreo generalizados.

Los Mustangs están restringidos a solo el 17% de las tierras BLM. Aún así, el BLM asigna la mayoría de los recursos forrajeros en las áreas de manejo al ganado privado en lugar de mustangs y burros.

El valor de la protección legal.

Mustangos cautivos corren por un potrero. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Los Mustangs técnicamente tienen protección legal. En 1971, el Congreso aprobó la Ley Wild Free Roaming Horses and Burros, declarando que "los caballos salvajes y los burros free-roaming son símbolos vivos del espíritu histórico y pionero de Occidente; que contribuyen a la diversidad de formas de vida dentro de la nación y enriquecen la vida del pueblo estadounidense, y que estos caballos y burros están desapareciendo rápidamente de la escena estadounidense. Es política del Congreso que los caballos y burros salvajes de libre circulación estén protegidos contra la captura, la marca, el acoso o la muerte; y para para lograr esto, deben considerarse en el área donde se encuentran actualmente, como parte integral del sistema natural de las tierras públicas ".

El crecimiento de la población no está regulado por presiones autolimitantes, como la falta de agua o forraje y la presencia de depredadores naturales. Debido a esto, las poblaciones de mustang crecen a una tasa anual del 15-20%.

A pesar de las tasas de reproducción exitosas, la raza todavía está en peligro porque el BLM está sacando tantos caballos salvajes de las HMA. El número objetivo de BLM para los mustangs que quedan en la naturaleza es más bajo que la población estimada en 1971 cuando se aprobó la ley.

Trauma de rodeos y corrales

Los Mustangs son redondeados en helicóptero. (Foto: Justin Sullivan / Getty Images)

Los Mustangs a menudo resultan heridos o mueren durante o como resultado de rodeos del gobierno, según la Campaña estadounidense Wild Horse. Lesiones en piernas y pezuñas por correr sobre terreno accidentado, lesiones por el pánico en corrales, deshidratación y sobrecalentamiento, abortos espontáneos por yeguas después del extenuante rodeo, potros que colapsan o se separan de sus madres en la conmoción, sementales que luchan después de ser forzados a entrar plumas juntas, trauma mental permanente y otras lesiones significativas son el resultado de "frunces".

La mayoría de los mustangs redondeados no son adoptados, como muestran los informes de BLM. Debido a que BLM acorrala a los caballos en instalaciones de retención a largo y corto plazo, hay más mustangs en las instalaciones de detención del gobierno que en la naturaleza.

Desglose presupuestario

Los Mustangs galopan en un corral de retención, redondeado por un helicóptero. (Foto: Justin Sullivan / Getty Images)

Los costos de mantenimiento a largo plazo consumen más de la mitad del presupuesto anual del Programa Wild Horse and Burro. En el año fiscal 2012, el BLM gastó más de $ 40 millones para cuidar más de 45, 000 mustangs retirados del rango y puestos en espera.

El BLM concentra la mayor parte de su presupuesto en rodeos, remoción y almacenamiento de caballos. A partir de mayo de 2019, había más de 49, 000 caballos y burros mantenidos en instalaciones de detención, y la agencia estimó que costaría $ 1 mil millones cuidar a los animales durante toda su vida.

Los mustangs capturados en las redadas del gobierno comúnmente terminaron en mataderos en Canadá y México después de ser vendidos. En 2013, se establecieron nuevas reglas para las adopciones de mustang después de que una investigación descubriera que se vendieron casi 1.800 caballos a un transportista de ganado que probablemente envió a los caballos al matadero. Ahora, un individuo no puede adoptar más de cuatro mustangs dentro de un período de seis meses a menos que se obtenga la aprobación previa del BLM.

Defectos en el manejo del rebaño

Un mustang se encuentra en matorral. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Después de dos años de revisión, la Academia Nacional de Ciencias (NAS) publicó un informe que muestra cómo el manejo de los rebaños salvajes por parte de BLM es ineficaz y poco científico, con sugerencias de mejora.

El informe NAS señala que el BLM no utiliza métodos científicos para estimar la cantidad de caballos en un área, monitorear rebaños o calcular cuántos caballos puede sostener razonablemente un área. El NAS admite la gestión de rebaños en el rango como un enfoque más económicamente viable y ecológicamente racional para limitar las poblaciones de caballos salvajes.

Soluciones para el éxito a largo plazo.

Los Mustangs se mueven al amanecer. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Hay soluciones para una gestión humana a largo plazo, que terminaría efectivamente con los rodeos inhumanos y detendría el flujo de dinero de los contribuyentes para mantener a los mustangs en corrales. Incluyen:

Rebaños autoestabilizadores : establecer límites naturales donde sea necesario y permitir que los depredadores naturales como los leones de montaña vuelvan a entrar en los ecosistemas restaurados. Este modelo autorregulado ha trabajado con el rebaño de Montgomery Pass, donde este rebaño ha sobrevivido y mantenido una población estable durante 25 años sin gestión humana.

Control de fertilidad : una vacuna anticonceptiva llamada PZP, aprobada por la Sociedad Protectora de Animales de los Estados Unidos, se ha utilizado con éxito con los caballos salvajes de la isla Assateague de Maryland. Administrarlo solo requiere el lanzamiento remoto de yeguas, lo que no interrumpe la estructura social de las bandas salvajes. Podría ahorrar a los contribuyentes hasta $ 7.7 millones anuales.

Ecoturismo : los mustangs de campo libre son un atractivo para los turistas estadounidenses e internacionales por igual. La construcción de recorridos turísticos y recorridos no disruptivos para observar a los mustangs puede generar ingresos en las áreas en las que deambulan y mostrar que son más valiosos vivos que en los corrales o enviados al matadero.

Cooperación de los ganaderos : al trabajar con los ganaderos que pastan su ganado en tierras públicas, y exigiéndoles que permitan a los mustangos el mismo acceso a los recursos como el agua que reciben sus animales, BLM podría alcanzar un equilibrio entre la protección de los rebaños en las tierras de manejo como lo establece la ley. requiere y satisface las necesidades de los ganaderos.

Un mustang corre por una colina. (Foto: Jaymi Heimbuch)

Gran parte de esta información se ha recopilado de la American Wild Horse Campaign, una organización sin fines de lucro que se mantiene al tanto del problema, manteniéndose en contacto y en el terreno desde Capitol Hill hasta los rangos donde se redondean los mustangs. Proporciona una buena cantidad de información sobre el estado de los mustangs y lo que, o más bien, no se está haciendo para proteger a esta raza icónica. Es un gran recurso para cualquier persona interesada en aprender más.

Otro excelente recurso para aprender exactamente lo que está sucediendo es el informe completo de la Academia Nacional de Ciencias, "Uso de la ciencia para mejorar el programa BLM Wild Horse and Burro". Se puede descargar de forma gratuita y revela desde una perspectiva científica donde el BLM no ayuda a los mismos animales que tiene la tarea de proteger.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en enero de 2014.

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