¿Por qué los insectos pertenecen a tu casa?

Aunque una casa puede sentirse vacía cuando eres el único hogar, en realidad no lo es. Un hogar humano típico incluye aproximadamente 100 especies de insectos, arañas y otros artrópodos, y según un nuevo estudio, no hay mucho que podamos hacer al respecto.

Los artrópodos pueden ser una mala compañía, pero su presencia no necesariamente debe molestarnos. Muchos entran por accidente, dicen los investigadores, y muy pocos causan problemas. La gran mayoría son inofensivos, y algunos incluso pueden ser útiles.

El nuevo estudio es parte de un proyecto de investigación multianual de siete continentes centrado en los pequeños ecosistemas dentro de nuestros hogares. Estas criaturas han estado viviendo dentro de viviendas humanas durante al menos 20, 000 años, y como lo muestra el estudio, todavía viven con nosotros sin importar cuán limpios mantengamos nuestros hogares. Los investigadores y los arácnidos son una parte normal de prácticamente todos los hogares humanos.

"Estamos empezando a darnos cuenta, y a estudiar, cómo la casa que creamos para nosotros también construye un hábitat complejo e interior para insectos y otra vida", dice la autora principal Misha Leong, investigadora postdoctoral en la Academia de Ciencias de California (CAS), en una oracion. "Esperamos comprender mejor esta coexistencia milenaria y cómo puede afectar nuestro bienestar físico y mental".

De hecho, los errores que vemos a menudo como intrusos podrían beneficiar a nuestros biomas interiores, señala la coautora del estudio y entomóloga de CAS, Michelle Trautwein.

"Si bien la idea de compañeros de habitación de insectos no invitados no parece atractiva, los insectos en las casas pueden contribuir a la salud de una manera indirecta", dice Trautwein. "Una creciente evidencia sugiere que algunas enfermedades modernas están relacionadas con nuestra falta de exposición a una diversidad biológica más amplia, particularmente a los microorganismos, y los insectos pueden desempeñar un papel en el alojamiento y la difusión de esa diversidad microbiana en el interior".

El gran interior

La diversidad promedio de artrópodos recolectados de todos los tipos de habitaciones. (Imagen: Matthew A. Bertone / PeerJ)

El nuevo estudio se basa en investigaciones de 50 casas en Carolina del Norte, que arrojaron aproximadamente 10, 000 especímenes de 554 habitaciones, que representan casi 600 tipos de artrópodos en 300 familias taxonómicas. Es la última actualización del proyecto "Great Indoors", que ya describió "la fauna completa de artrópodos del bioma interior" y descubrió que la diversidad de artrópodos es mayor en los hogares más ricos.

Si bien estos estudios utilizan a Carolina del Norte como una región de muestra, los hallazgos hacen eco de lo que los investigadores han estado viendo en hogares de todo el mundo, Trautwein le dice al Washington Post. "Hemos estado probando casas en todo el mundo, y es cierto a nivel mundial", dice ella. "Los insectos no respetan las limitaciones, las fronteras que hemos creado. Simplemente ven nuestras casas como extensiones de su hábitat".

Las hormigas son una de las cuatro familias de artrópodos que se encuentran en el 100 por ciento de los hogares encuestados. (Foto: Steve Jurvetson / Flickr)

El proyecto ha encontrado que la casa promedio tiene alrededor de 121 "morfoespecies" de artrópodos, o especies que se distinguen fácilmente por su apariencia. Las más comunes son las moscas en el orden Diptera, que representaron el 23 por ciento de los artrópodos en una habitación promedio. Los siguientes fueron los escarabajos (19 por ciento); arañas (16 por ciento); hormigas, abejas o avispas (15 por ciento); piojos (4 por ciento); y "errores verdaderos" en el orden Hemiptera (4 por ciento).

"Se encontraron artrópodos en todos los niveles del hogar y en todos los tipos de habitaciones", informaron los investigadores en un estudio anterior, publicado en 2016. Encontraron piojos en 49 hogares, mientras que se detectaron otras cuatro familias de artrópodos en los 50: arañas telarañas, escarabajos de la alfombra, moscas y hormigas.

Cómodo como un insecto en una alfombra

Las habitaciones alfombradas albergan una variedad más amplia de insectos, como esta larva de escarabajo de alfombra. (Foto: DK Kucharska / Shutterstock)

Según el nuevo estudio, publicado en la revista Scientific Reports, abundan los artrópodos incluso en los hogares más limpios. El orden encontró que el orden no juega un papel importante en la diversidad de artrópodos de un hogar (con la única excepción de las arañas de bodega, que prosperan en áreas desordenadas de sótanos y espacios de acceso). Tampoco la presencia de perros, gatos, plantas de interior, polvo o pesticidas.

Hay muchas buenas razones para mantener su hogar limpio y ordenado, pero como explica el CAS en un comunicado de prensa, el comportamiento humano juega un "papel mínimo" en la determinación de qué insectos y arañas comparten nuestros hogares.

Sin embargo, el estudio reveló algunos patrones. Los artrópodos parecen preferir los niveles inferiores de un edificio, y las investigaciones muestran una mayor diversidad en plantas bajas y sótanos, especialmente en habitaciones grandes. También se encontró una gama más amplia en habitaciones alfombradas en comparación con aquellas con pisos descubiertos, y en habitaciones "más ventiladas" con más ventanas y puertas. Las áreas comunes como las salas de estar albergan más biodiversidad que los dormitorios, baños o cocinas, mientras que los sótanos tienden a albergar comunidades únicas de habitantes de cuevas, como arañas, ácaros, milpiés, grillos de camellos y escarabajos de tierra.

'Una estructura ecológica compleja'

Un ciempiés doméstico común se alimenta de una mosca capturada. (Foto: Andrew Skolnick / Shutterstock)

En cada tipo de habitación, los investigadores encontraron "una estructura ecológica compleja de depredador y presa", con papeles clave desempeñados por los artrópodos residentes, así como también callejeros que deambulan desde el exterior.

Algunas especies de artrópodos han evolucionado para vivir en interiores, aunque los investigadores dicen que muchos de los especímenes que recolectaron fueron intrusos accidentales. Los mosquitos, por ejemplo, se alimentan de plantas al aire libre y no pueden sobrevivir en el interior por mucho tiempo.

"Si bien recopilamos una notable diversidad de estas criaturas, no queremos que las personas tengan la impresión de que todas estas especies realmente viven en los hogares de todos", dijo el miembro del equipo Matthew Bertone, entomólogo de la Universidad Estatal de Carolina del Norte, en 2016 "Muchos de los artrópodos que encontramos habían entrado claramente desde el exterior, habían sido traídos con flores cortadas o fueron introducidos accidentalmente. Debido a que no están equipados para vivir en nuestros hogares, generalmente mueren bastante rápido".

En cuanto a los intrusos intencionales, la mayoría son ciudadanos honestos. "La gran mayoría de los artrópodos que encontramos en los hogares no eran especies de plagas", agregó Bertone. "Eran cohabitantes pacíficos, como las arañas de telaraña que se encuentran en el 65 por ciento de todas las habitaciones muestreadas, o visitantes accidentales, como mosquitos y saltahojas".

Buenos bichos, malos bichos

Una araña americana de la casa, Parasteatoda tepidariorum, con un saltahojas. (Foto: Wikimedia Commons)

La encuesta encontró plagas, pero no tantas. Las cucarachas alemanas estaban en el 6 por ciento de las casas, las termitas subterráneas estaban en el 28 por ciento, las pulgas estaban en el 10 por ciento y no se encontraron chinches. Alrededor del 74 por ciento de las casas tenían cucarachas, pero solo tres tenían cucarachas estadounidenses, una "verdadera plaga", escriben los investigadores. El resto eran cucarachas marrones ahumadas, que tienen una reputación ligeramente mejor.

Los artrópodos de interior no solo son en su mayoría benignos, sino que algunos podrían ser beneficiosos. Además del punto de Trautwein sobre su papel en la promoción de la diversidad microbiana, que puede fortalecer el sistema inmunológico humano, algunos también ofrecen más beneficios directos. Las arañas domésticas comen una variedad de plagas, como moscas, polillas y mosquitos, por ejemplo, y se sabe que los ciempiés domésticos se alimentan de grillos, tijeretas, cucarachas y peces plateados.

Al investigar la diversidad de esta vida silvestre doméstica, los científicos esperan arrojar más luz sobre los ecosistemas únicos dentro de nuestros hogares. Y esa no es una tarea trivial: según un estudio de 2015, el bioma interior es el entorno de más rápido crecimiento de la Tierra.

"A pesar de que nos gusta pensar que nuestros hogares están protegidos del exterior, los dramas ecológicos salvajes pueden desarrollarse junto a nosotros a medida que avanzamos en nuestra vida cotidiana", dice Leong. "Estamos aprendiendo cada vez más acerca de estas relaciones a veces invisibles y de cómo los hogares que elegimos para nosotros también fomentan los ecosistemas interiores por sí mismos".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en enero de 2016.

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