¿Por qué los gallos no se quedan sordos por su canto?

Hay una razón por la que el cuervo de un gallo despierta a la granja del sueño nocturno: puede ser un ruido muy, muy fuerte. Es tan fuerte, de hecho, que debes preguntarte cómo los gallos no pierden la audición.

Que es exactamente lo que los investigadores de la Universidad de Amberes y la Universidad de Gante en Bélgica se preguntaban cuando emprendieron este estudio en la revista Zoology. ¿El secreto? Los gallos realmente no pueden escucharse a sí mismos cock-a-doodle-doo.

Un cuervo solo para tus oídos

Nuestros oídos son delicados. Un sonido más alto que 120 decibelios, que es aproximadamente el sonido de una motosierra, puede causar una pérdida auditiva permanente. Las ondas de presión de aire del ruido pueden, durante una exposición prolongada, dañar o incluso matar las células que convierten las ondas de sonido en los ruidos que nuestros cerebros pueden procesar. A 130 decibelios, todo lo que se necesita es medio segundo para causar un poco de daño auditivo.

Dado que los gallos pueden cantar al menos tan alto como 100 decibelios, o el nivel de decibelios de un martillo neumático, es de esperar que experimenten un poco de sordera en el transcurso de sus vidas. En cambio, continúan escuchando bien, y saludan el nuevo día con un ulular estridente.

Para averiguar qué tan fuerte sonaron los gallos y cómo pudieron mantener su audición, los investigadores ataron los micrófonos a las cabezas de tres gallos, con el extremo receptor apuntando a sus oídos. Esto se hizo para medir los niveles de sonido que los gallos mismos escucharían cuando cantaran. Los cuervos también se midieron desde la distancia. Y se tomó otra medida: los investigadores realizaron micro-tomografías computarizadas en gallos y gallinas para que pudieran separar la geometría de cómo los sonidos rebotan en sus respectivos canales auditivos.

Los niveles de decibelios superaron los 100 decibelios, lo que significa que son lo suficientemente fuertes como para causar daños. Un gallo incluso golpeó 140 decibeles, o el nivel de sonido en la cubierta de un portaaviones, y fácilmente lo suficientemente alto como para causar algún daño.

Resulta que los gallos se mantienen a salvo de sus propios cuervos con una adaptación anatómica. Cuando abren sus picos al máximo, una cuarta parte del canal auditivo se cierra y el tejido blando cubre el 50 por ciento del tímpano. Básicamente, tienen tapones para los oídos incorporados que los protegen de sus propios ruidos. Las gallinas también están protegidas. Al igual que los gallos, los canales auditivos de las gallinas también se cierran, pero no tanto como sus contrapartes machos.

Esta capacidad protectora incorporada tiene sentido desde una perspectiva evolutiva. El canto también sirve como una advertencia para otros gallos de que se habla por este grupo particular de gallinas, por lo que los superlativos gobiernan. El gallo más ruidoso terminaría siendo visto como el más apto para aparearse con las gallinas.

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