¿Por qué los cuervos celebran funerales por sus muertos?

Hay un comportamiento inusual pero conocido entre los cuervos, que se reúnen alrededor de los cuerpos de sus muertos. Un cuervo muerto en la calle o en un campo estará rodeado de unos pocos a una docena o más cuervos, todos pareciendo contemplar a su compañero caído. La noción de los funerales de cuervos ha sido documentada pero no necesariamente entendida, por lo que los biólogos de la Universidad de Washington Kaeli Swift y John Marzluff decidieron crear experimentos para descubrir qué está sucediendo exactamente.

Si alguna vez has leído sobre experimentos con el comportamiento del cuervo, sabrás que los experimentos a menudo involucran a investigadores con máscaras increíblemente espeluznantes, como puedes ver en el video a continuación. Los cuervos aprenden a reconocer rostros individuales y les enseñan a sus descendientes de quién (o qué) preocuparse. Y debido a que los cuervos tienen una larga memoria, los cuervos locales podrían no gustarle a un investigador durante décadas. Para evitar una enemistad de larga data, los voluntarios de investigación de Washington se pusieron máscaras. También llevaban carteles que explicaban que el ejercicio era parte de un estudio de cuervos. (Los signos eran para humanos, por supuesto, no para los cuervos, pero no es una mala idea: junto con las máscaras espeluznantes, los investigadores llevaron un cuervo muerto. Las cosas que los investigadores hacen por la ciencia ...)

El New York Times informa:

Comienza con una mujer llamada Kaeli N. Swift rociando cacahuetes y bocanadas de queso en el suelo. Los cuervos se precipitan para alimentarse de los bocadillos. Mientras Swift observa a los pájaros desde la distancia, con un cuaderno en la mano, otra persona se acerca a los pájaros, usando una máscara de látex y un letrero que dice "ESTUDIO DE LA CORONA UW". En las manos del cómplice hay un cuervo taxidermizado, presentado como una bandeja de entremeses.

Como reaccionan los cuervos

Swift observa lo que sucede cuando un voluntario se acerca a los cuervos. Cuando alguien lleva el cuervo, la persona es acosada casi siempre. Los cuervos continuarán regañando esa cifra hasta seis semanas después, incluso si la persona tiene las manos vacías. Los cuervos también tardan más en acercarse a la fuente de alimento después de ver a una persona con un cuervo muerto en esa área.

Por otro lado, si un voluntario enmascarado lleva una paloma taxidermizada, los cuervos asaltarán la cifra solo alrededor del 40 por ciento del tiempo, y los cuervos realmente no dudarán en volver a la fuente de alimento después de que la persona se vaya.

¿La conclusión? La vista de un cuervo muerto deja una impresión duradera en los cuervos vivos.

Swift y Marzluff sugieren que la razón por la que los cuervos prestan tanta atención es porque es una oportunidad de aprendizaje para la supervivencia, una oportunidad de saber qué humanos, animales o situaciones individuales son peligrosos. Reunirse puede ser una forma de compartir esta información con el grupo, protegiendo a los miembros restantes del rebaño.

Está claro que los cuervos saben cómo reconocer a un amigo frente a un enemigo. En un famoso ejemplo reciente, los cuervos comenzaron a traer regalos a una niña que los alimentaba regularmente, mientras que continúan regañando a las personas que reconocen que les han hecho daño y les enseñan a otros cuervos a regañar a los mismos individuos. Lo que se ha llamado "funerales de cuervos" pueden considerarse más adecuadamente sesiones de estudio de cuervos, donde aprenden lecciones sobre lo que causó daño a un compañero para poder evitar un destino similar.

La investigación es particularmente convincente porque se sabe que solo un pequeño puñado de especies presta atención a sus muertos. "Son animales bastante consistentes que viven en grupos sociales y son conocidos por tener habilidades cognitivas más avanzadas", dijo Swift al New York Times. "Es sorprendente pensar que un cuervo, un pájaro, está haciendo algo como esto que tan pocos otros animales están haciendo que sepamos".

El estudio se publica en la edición reciente de Animal Behavior.

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