¿Por qué los coyotes y los tejones cazan juntos?

La competencia y la cooperación no son mutuamente excluyentes. Solo pregúntale a un coyote o un tejón.

Ambos son carnívoros astutos, y dado que a menudo cazan a la misma presa en las mismas praderas, tendría sentido que fueran enemigos, o al menos evitarse mutuamente. Pero aunque no siempre se llevan bien, los coyotes y los tejones también tienen un arreglo antiguo que ilustra por qué puede ser inteligente que los rivales trabajen juntos.

Un ejemplo de esa asociación se desarrolló recientemente en una pradera en el norte de Colorado, cerca del Centro Nacional de Conservación de Hurones de patas negras. Y fue capturado en fotos, tanto por una trampa de cámara de vida silvestre como por fotógrafos de ojos agudos:

Una cámara de campo captó esta increíble toma, que muestra al coyote y al tejón trotando por el paisaje con un perrito de las praderas mirando en primer plano. (Foto: Centro Nacional de Conservación del Hurón de Pies Negros / Facebook)

El dúo toma un descanso de perseguir perros de las praderas. (Foto: Kimberly Fraser / USFWS)

(Foto: Kimberly Fraser / USFWS)

El coyote y el tejón examinan una colonia de perros de las praderas de cola negra cerca de Wellington, Colorado. (Foto: Ryan Moehring / USFWS)

Si bien es relativamente raro capturar fotos tan buenas de una cacería como esta, el fenómeno está bien documentado. Era familiar para muchos nativos americanos mucho antes de que los europeos llegaran al continente, y los científicos lo han estudiado durante décadas. Se ha informado en gran parte de Canadá, Estados Unidos y México, según Ecology Online, generalmente con un tejón cazando junto a un coyote.

(En un estudio publicado en la revista Mammology, los investigadores del Refugio Nacional de Alces en Wyoming descubrieron que el 90% de todas las cazas de tejones coyote presentaban uno de cada animal, mientras que alrededor del 9% involucraba a un tejón con dos coyotes. Solo el 1% vio un tejón solitario únete a un trío coyote.)

Pero, ¿por qué estos depredadores trabajarían juntos? Cuando uno de ellos finalmente atrapa algo, no se sabe que compartan el botín. ¿Entonces cuál es el punto?

Trabajar juntos ayuda a cada especie a perseguir a sus presas de manera más efectiva. (Foto: Kimberly Fraser / USFWS)

El punto, aparentemente, es mejorar la probabilidad de que al menos uno de los cazadores atrape alguna presa. Incluso si eso significa que el otro termina con las manos vacías, la asociación parece pagar a ambas especies a largo plazo.

Cada miembro de la partida de caza tiene un conjunto distinto de habilidades. Los coyotes son ágiles y rápidos, por lo que sobresalen persiguiendo presas a través de una pradera abierta. Los tejones son corredores lentos e incómodos en comparación, pero son mejores cavadores que los coyotes, ya que han evolucionado para perseguir animales pequeños en sistemas subterráneos de madrigueras. Entonces, cuando cazan perros de las praderas o ardillas terrestres por su cuenta, los tejones generalmente los desentierran, mientras que los coyotes persiguen y atacan. Por lo tanto, los roedores usan diferentes estrategias dependiendo de qué depredador los persiga: a menudo escapan de un tejón excavador al abandonar sus madrigueras para huir del suelo, y evaden a los coyotes corriendo hacia sus madrigueras.

Sin embargo, cuando los tejones y los coyotes trabajan juntos, combinan estas habilidades para cazar de manera más efectiva que cualquiera de los dos. Los coyotes persiguen a sus presas en la superficie, mientras que los tejones toman la batuta por actividades subterráneas. Solo uno puede terminar con una comida, pero en general, la investigación sugiere que la colaboración beneficia a ambos cazadores.

"Los coyotes con tejones consumieron presas a tasas más altas y tenían una base de hábitat expandida y costos de locomoción más bajos", según los autores del estudio National Elk Refuge. "Los tejones con coyotes pasaban más tiempo bajo tierra y activos, y probablemente habían reducido los costos de locomoción y excavación. En general, la vulnerabilidad de las presas parecía aumentar cuando ambos carnívoros cazaban en sociedad".

Un dúo de tejones coyotes en la Reserva Nacional Valles Caldera en Nuevo México. (Foto: Larry Lamsa [CC BY 2.0] / Flickr)

Sin embargo, los tejones y los coyotes no siempre son amigables. Si bien la mayoría de sus interacciones "parecen ser mutuamente beneficiosas o neutrales", Ecology Online señala que a veces se aprovechan mutuamente. Las dos especies han desarrollado "una especie de relación abierta", según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los EE. UU. (FWS), ya que tienden a colaborar en los meses más cálidos y, a menudo, se separan a medida que comienza el invierno.

"En el invierno, el tejón puede desenterrar presas hibernando mientras duerme en su madriguera", explica el FWS. "No necesita el coyote de patas flotantes".

No en el momento, de todos modos. Pero el invierno finalmente se convierte en primavera, y estos dos cazadores pueden comenzar a necesitarse nuevamente. Y tal como lo han hecho durante miles de años, harán las paces, aceptarán sus diferencias y volverán a trabajar.

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