¿Por qué los árboles de Joshua tardan tanto en crecer?

Joshua árboles golpean una figura fascinante a través del paisaje. Sus puntas espinosas y ramas en todos los sentidos los hacen parecer algo de un libro ilustrado de fantasía.

Sin embargo, estas plantas icónicas requieren algo de tiempo para alcanzar esa apariencia de otro mundo. Dependen de una cadena específica de eventos para lograr la polinización, y a partir de ahí, crecen en ráfagas, algunas lentas, otras no, pero solo en las circunstancias adecuadas.

Sin embargo, es importante que crezcan. Los árboles de Joshua desempeñan un papel vital en los ecosistemas del desierto, por lo que la pérdida de un árbol de Joshua, como los dañados recientemente en el Parque Nacional Joshua Tree, es una pérdida para ese medio ambiente.

No hay otra polilla sino yuca

Ninguna especie sentiría la pérdida del árbol de Joshua más profundamente que la polilla de la yuca. Este insecto de aspecto igualmente fantástico, luce frondas de tentáculos en lugar de la larga lengua común a otras polillas y mariposas, depende del árbol de Joshua para obtener hábitats en los que depositar sus huevos y para alimentarse cuando esos huevos eclosionan. Para que no piense que el árbol de Joshua no obtiene nada de este arreglo, puede estar seguro de que sí. De hecho, sin la polilla de la yuca, el árbol de Joshua no podría sobrevivir.

La polilla de la yuca y el árbol de Joshua son especies entrelazadas. (Foto: Parque Nacional Joshua Tree / Flickr)

Los árboles de Joshua no producen néctar y, por lo tanto, dependen del ciclo de vida de la polilla de la yuca para lograr la polinización. Las hembras recogen polen de las flores del árbol de Joshua, sosteniéndole una bolita con sus tentáculos en la boca. La polilla va en busca de otra flor en un árbol de Joshua diferente que aún no tiene huevos. Una vez que encuentra uno, la polilla pone sus huevos cerca del ovario de la flor y luego deposita la bola de polen en el estigma. La hembra produce solo una pequeña cantidad de huevos. Si hay demasiados huevos, la flor no producirá la fruta necesaria para cuando los huevos eclosionen.

Las larvas comen solo un poco de esta fruta una vez que eclosionan y luego, una vez que están completamente desarrolladas, caen al suelo, se entierran y forman capullos. Allí permanecerán hasta la próxima primavera cuando todo el ciclo comience nuevamente. La fruta restante se dispersará, ya sea por el viento o por pequeños mamíferos del desierto, para cultivar más árboles de Joshua.

Sin el otro, el árbol de Joshua y la polilla de la yuca no sobrevivirían. Los científicos consideran que la relación entre los dos organismos es uno de los ejemplos clásicos de coevolución, y Darwin lo llamó una vez el "caso más maravilloso de fertilización" conocido.

Lento y viejo

Los árboles de Joshua tardan un tiempo en comenzar a verse así. (Foto: Diego Delso / Wikimedia Commons)

Entonces, no solo el árbol de Joshua requiere la presencia de la polilla de la yuca, sino que también crece lentamente, gracias a su entorno desértico. Esas semillas dispersas requieren lluvias "oportunas" para comenzar a crecer, según el Servicio de Parques Nacionales de EE. UU. También es importante tener una buena helada durante el invierno. Los investigadores piensan que las temperaturas de congelación dañan la parte creciente de la rama y estimulan tanto la floración como la ramificación. Algunas semillas no reciben las lluvias y, por lo tanto, nunca se desarrollan, mientras que otras no reciben el complemento invernal. Esos árboles terminan pareciendo tallos altos y ligeramente bulbosos que nunca florecen o crecen ramas.

En las condiciones adecuadas, sin embargo, el árbol de Joshua crecerá, aunque a un ritmo extraño. El Servicio Forestal de los Estados Unidos describe a los árboles de Joshua como "de crecimiento lento y de larga vida", los cuales son precisos. Durante su tiempo como plántula, un árbol de Joshua puede crecer alrededor de 3 pulgadas (7, 6 centímetros) al año durante 10 años, dependiendo de las condiciones. Después de eso, el crecimiento se ralentiza y las plantas promedian 1.5 pulgadas por año.

Antes de desarrollar sus ramas, los árboles de Joshua no se parecen mucho a sus contrapartes maduras. (Foto: NatalieJean / Shutterstock)

Los árboles pueden alcanzar de 20 a 70 pies (5 a 20 metros) de altura, lo que significa que los árboles pueden vivir durante cientos de años siempre que las condiciones sean correctas y puedan sobrevivir al duro paisaje desértico. Sin embargo, determinar la edad de un árbol de Joshua es complicado. Las plantas no tienen anillos de árbol y, por lo tanto, solo podemos estimar la edad de una planta en función de su altura.

Y el desierto depende de que estas plantas alcancen la madurez y duren mucho tiempo. Las ramas de los árboles de Joshua proporcionan sitios de anidación para el oropéndola de Scott, mientras que las bases espinosas de la planta proporcionan un sistema de seguridad incorporado para las ratas de madera que construyen nidos en la base del árbol de Joshua con rocas. Las ramas también brindan sombra a los animales terrestres durante el día, una forma práctica de combatir el calor del desierto.

Amenazas de todos lados

El sol puede ponerse en los árboles de Joshua si no tenemos cuidado. (Foto: Kristina DC Hoeppner / Flickr)

Dada su importancia y su lento crecimiento, el estado de los árboles de Joshua siempre está en la mente de los conservacionistas y las personas que simplemente aman los árboles.

El cambio climático, por ejemplo, amenaza el medio ambiente de los árboles. El suelo del desierto está perdiendo la humedad que los árboles y otros organismos necesitan para sobrevivir a medida que aumentan las temperaturas y disminuye la lluvia. Esto significa que esas semillas tendrán dificultades para alcanzar la madurez.

"Muchas veces, cuando las personas miran un lugar como el Parque Nacional Joshua Tree donde se ven muchos árboles maduros, piensan que se ve saludable", Cameron Barrows, ecologista del Centro de Biología de la Conservación de la Universidad de California, Riverside, le dijo al Smithsonian en 2017. "Pero si no estás viendo a los juveniles, eso significa que la especie no se está reemplazando a sí misma".

Parece que los árboles de Joshua están tratando de migrar hacia el norte, pero esto llevará generaciones y miles de millas para lograrlo. Además, los árboles requerirán la siempre importante polilla de la yuca para migrar con ellos. Los científicos no saben cómo responderán las polillas a tal cambio en los climas.

¿Otro daño potencial para la supervivencia del árbol de Joshua? Nosotros. Durante el cierre del gobierno federal 2018-2019, el Parque Nacional Joshua Tree carecía de los guardabosques necesarios para mantener el parque protegido y limpio. Cuando el parque volvió a abrir a fines de enero, los guardaparques y los conservacionistas encontraron nuevos caminos en el parque creados por expediciones no autorizadas fuera de la carretera y que un pequeño número de árboles de Joshua habían sido destruidos en ese proceso.

La destrucción de las plantas no solo perjudica el medio ambiente sino que perjudica la existencia de la planta como especie. Proteger estas maravillosas plantas es importante no solo por su belleza sino también por su papel en el mantenimiento de la vida en el desierto.

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