¿Por qué lloramos?

Mientras que muchos animales derraman lágrimas reflexivamente, los científicos generalmente están de acuerdo en que solo los humanos lloran en respuesta a nuestras emociones. Pero por qué lloramos sigue siendo un misterio.

Charles Darwin dijo una vez que las lágrimas emocionales eran "sin propósito" desde un punto de vista evolutivo, pero investigaciones recientes revelan que puede haber una buena razón por la que lo hacemos.

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Tenemos tres tipos de lágrimas, y cada una tiene un propósito diferente. Las lágrimas basales son las siempre presentes que evitan que nuestros ojos se sequen. Las lágrimas reflejas son las que derramamos en respuesta a los irritantes, como cuando cortamos cebollas. Y luego están las lágrimas emocionales. Estas lágrimas se liberan cuando el cerebro, una parte del cerebro asociada con la emoción, activa el sistema endocrino para liberar hormonas, lo que hace que se formen lágrimas.

A diferencia de los otros dos tipos de lágrimas, las lágrimas emocionales no parecen brindarnos alivio físico, por lo que algunos científicos han planteado la hipótesis de que nos brindan alivio emocional, de ahí el concepto de "tener un buen llanto".

El bioquímico William Frey sugirió en la década de 1980 que llorar alivia el estrés al eliminar del cuerpo los químicos inducidos por el estrés. Realizó un estudio comparando las lágrimas emocionales con las que se derramaron en respuesta a un irritante y descubrió que las lágrimas emocionales contienen más proteínas que las no emocionales.

Casi al mismo tiempo que compartió sus hallazgos, un estudio de la Dra. Margaret Crepeau, investigadora de la Universidad de Marquette, descubrió que las personas con trastornos relacionados con el estrés, como úlceras y colitis, lloraban con menos frecuencia que las personas sin dichos trastornos, aparentemente afirmando los hallazgos de Frey.

Sin embargo, otros científicos dicen que la idea de un grito catártico es exagerada. Ad Vingerhoets, profesor de la Universidad de Tilburg en los Países Bajos, ha intentado replicar dos veces el experimento de Frey sin éxito.

Vingerhoets ha realizado numerosos otros estudios sobre el llanto, y descubrió que las personas tienden a sentirse peor justo después de llorar. Sin embargo, 90 minutos después, las personas que lloraron en una película triste informaron que se sintieron mejor que antes de la película. También se sintieron mejor que sus contrapartes que no lloraron.

"Después del deterioro inicial del estado de ánimo después del llanto que generalmente se observa en los estudios de laboratorio, se necesita un tiempo para que el estado de ánimo no solo se recupere, sino que también aumente por encima de los niveles que tenía antes del evento emocional", concluyó.

¿Siempre nos sentimos mejor después de llorar? No necesariamente.

Lauren Bylsma de la Universidad de Pittsburgh dice que "no todos los episodios de llanto se crean de la misma manera". Ella descubrió que las personas tienen más probabilidades de sentirse mejor después de llorar si están llorando por algo positivo o si su llanto conduce a una nueva comprensión de su situación. Sin embargo, los pregoneros se sentían peor si lloraban debido al sufrimiento o si se avergonzaban del acto de llorar.

La investigación de Bylsma también revela que tener testigos de nuestras lágrimas puede desempeñar un papel importante en cómo nos sentimos al respecto. Los pregoneros que derramaron lágrimas por sí mismos o frente a solo otra persona generalmente informaron sentirse mejor después, mientras que los que lloraron frente a dos o más personas se sintieron peor. En otras palabras, llorar frente a un amigo suele ser una experiencia más positiva que llorar frente a un grupo de personas, como los compañeros de trabajo.

A veces llorar no nos hace sentir mejor, pero nos ayuda a unirnos con las personas que nos rodean. (Foto: Dragon Images / Shutterstock)

Un grito de conexión

Aunque llorar no siempre nos deja sintiéndonos mejor, los científicos dicen que hay otra razón por la cual nuestras lágrimas emocionales son importantes: desencadenan la vinculación.

"Llorar te indica a ti mismo y a otras personas que hay un problema importante que está al menos temporalmente más allá de tu capacidad para hacer frente", dijo Jonathan Rottenberg, profesor de psicología de la Universidad del Sur de Florida, a la revista Time.

Incluso hay evidencia de que las lágrimas emocionales son químicamente diferentes de los otros tipos de lágrimas que los humanos producen, y se ha supuesto que las lágrimas emocionales son más viscosas, haciéndolas más visibles porque se adhieren fácilmente a la piel. Además de indicar a las personas que necesitamos ayuda, esas lágrimas también pueden ayudar en la resolución de conflictos.

"Creemos que las lágrimas transmiten impotencia e impotencia, y que su función es obtener ayuda o detener conductas agresivas en otros", dijo Asmir Gračanin, Ph.D., una de las colegas de Vingerhoets en la Universidad de Tilburg.

De hecho, las lágrimas son tan importantes para el vínculo que las personas que no lloran pueden estar menos conectadas socialmente. Las entrevistas del psicólogo Cord Benecke con personas que no son pregoneros han revelado que esas personas experimentan sentimientos más agresivos e informan relaciones menos conectadas. También tienen una tendencia a retirarse de las interacciones sociales.

Y un estudio de la Universidad de Utrecht encontró que el 22 por ciento de las personas con síndrome de Sjogren, una enfermedad autoinmune que dificulta la producción de lágrimas, tienen "significativamente más dificultades" para identificar sus propios sentimientos que las personas que no la padecen.

Entonces parece que nuestras lágrimas hacen más por nosotros que simplemente servir un propósito biológico. "Las lágrimas son de extrema relevancia para la naturaleza humana", según Vingerhoets. "Lloramos porque necesitamos a otras personas".

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