¿Por qué las mareas de San Diego son azules?

Los surfistas, kayakistas y peinadores de playa en San Diego, California, fueron recibidos por una vista extraña y hermosa: las aguas del océano emitían un resplandor azul brillante cuando las olas chocaban y la marea entraba.

La causa de este fenómeno inusual fue un pequeño organismo llamado Lingulodinium polyedrum. Este dinoflagelado (un tipo de alga) florece cada pocos años en las aguas alrededor de San Diego, formando lo que se conoce como una marea roja.

Mientras que las algas le dan al agua un color rojo espeso durante el día, la noche es cuando comienza el espectáculo. Cada vez que se empujan las algas, ya sea por el movimiento de las mareas o por la rodaja de un kayak que se mueve a través del agua, emite un brillo bioluminiscente azul brillante.

El efecto impresionante apareció a principios de esta semana, y los científicos no están seguros de cuánto durará.

La bioluminiscencia es un fenómeno bastante común entre ciertas especies de dinoflagelados, dice Cynthia Heil, investigadora principal del Laboratorio Bigelow de Ciencias del Océano en East Boothbay, Maine. "Es la misma reacción que ocurre en las luciérnagas, que se desencadena por el movimiento turbulento".

La última vez que el resplandor azul se desvaneció en San Diego fue en 2013. "Si me hubieras preguntado hace 10 años, habría dicho que no", dijo Melissa Carter, analista programadora del Instituto de Oceanografía Scripps en San Diego, en 2012. "Solíamos ver las floraciones de tres a siete años. Sin embargo, en los últimos ocho años, hemos visto una floración cuatro de los ocho años, que ha sido la frecuencia más alta de estas floraciones en los últimos 30 años".

Aunque la frecuencia ha aumentado, aún es difícil predecir cuándo volverá a aparecer, ya que los científicos aún no entienden las variables que hacen que las algas florezcan. "Se debe establecer un escenario muy complejo para que este plancton florezca", dijo Carter. Se desconocen las condiciones exactas, pero las variables podrían incluir la temperatura del agua, la velocidad del viento, la presencia de otras bacterias o virus en el agua, entre otras condiciones.

Carter y sus colegas científicos estudian la floración cada vez que ocurre y aprenden lo que pueden cuando pueden. "Cada vez que hay una floración, estamos recolectando nuestras medidas estándar y esto ayuda a probar hipótesis básicas sobre lo que creemos que está sucediendo y aumenta nuestra comprensión y previsibilidad de futuras floraciones", dijo.

En 2017, un equipo dirigido por estudiantes en Scripps desarrolló un modelo que toma datos ecológicos y puede "identificar patrones en la aparente aleatoriedad que se puede usar para predecir las mareas rojas del sur de California", dijo la institución en un comunicado. "Esta investigación muestra que el desafío se está superando utilizando técnicas innovadoras que nos ofrecen información como cómo predecir las mareas rojas. Eso es importante para saber cuándo cerrar las zonas de pesca y natación, y para la salud de los residentes que viven en las aguas afectadas" dijo el Director Adjunto de la División de Biología Ambiental de la National Science Foundation (NSF), Alan Tessier.

Bloom o busto

Si bien la bioluminiscencia es impresionante de ver, las personas deben tener cuidado al entrar en el agua debido a las bacterias que se alimentan de las algas. (Foto: Kevin Baird / Flickr)

Además de predecir las futuras mareas rojas, los científicos también se preguntan por qué ciertas especies de algas pasan por períodos de auge donde forman mareas rojas, mientras que otras no. Carter señala que solo alrededor de cinco de las aproximadamente 50 especies que ven regularmente en San Diego forman estas flores masivas. "¿Por qué solo un pequeño subconjunto de especies tiene la capacidad de competir con todas las demás y dominar la comunidad durante semanas o un mes a la vez?" ella pregunta.

Hay otros lugares donde puedes experimentar fenómenos similares. Heil dice que ha encontrado algas bioluminiscentes en Moreton Bay, Australia, donde es causada por un dinoflagelado llamado Noctiluca scintillans. . En Maine, una especie llamada Alexandium fundyense causa mareas rojas brillantes, aunque no ocurre en las mismas concentraciones que las de San Diego y Australia. "Simplemente parece que las estrellas parpadean en el mar en lugar de que el agua brille", dice. Uno de los lugares más famosos en los que se pueden ver flores brillantes es la Bahía Bioluminiscente en Puerto Rico, donde se informa que el brillo es lo suficientemente brillante como para leerlo.

Si te encuentras con aguas brillantes, ten un poco de precaución. Aunque la mayoría son inofensivos, algunos de ellos pueden ser ligeramente tóxicos si se ingieren. Las algas en Moreton Bay, por ejemplo, contienen altos niveles de amoníaco. Las mareas rojas en San Diego se han relacionado con un aumento en los niveles de infecciones del oído y de los senos, aunque eso podría deberse más a las bacterias en el agua que se alimentan de las algas que a las algas en sí.

Pero no importa dónde encuentre aguas bioluminiscentes, tómese el tiempo para detenerse y disfrutarlas. "Pueden ser espectaculares", dice Heil.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en noviembre de 2012.

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